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Cédric Villani   Théorème vivant
Le Livre de Poche 2013 /  6,90 € - 45.2 ffr. / 390 pages
ISBN : 978-2-253-17490-5
FORMAT : 11,0 cm × 17,8 cm

Première publication en août 2012 (Grasset)
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Il existe deux façons de lire ce livre. La première est celle des mathématiciens, de façon à bien comprendre le langage, les démonstrations, les enchaînements, les élégantes écritures (calligraphies ?) des théorèmes, le bien fondé de la recherche, si éloignée, dans ce domaine, du grand public. La seconde est celle justement du grand public, qui décide de plonger dans un univers inconnu avec curiosité, sachant qu’il ne comprendra peut-être pas tout mais que des lumières en sortiront ainsi qu’une meilleure connaissance de ce monde caché. C’est ainsi probablement que l’a pensé Cédric Villani, tant son discours pourrait paraître éloigné de la mathématique. Le livre se lit comme une énigme à résoudre, avec son cortège d’émotions, de situations haletantes, d’échecs, d’espoirs, tout le quotidien du mathématicien, certes, mais aussi celui de chacun lorsqu’on s’implique dans une quête.

Bien des certitudes de chercheurs n’en sont pas, au regard de la communauté scientifique, si une Preuve Mathématique n’est pas apportée, et certains passent de nombreuses années à prouver leurs intuitions. L’amortissement Landau fait partie de ces théorèmes inachevés. Cédric Villani s’en empare, aidé par un de ses anciens thésards qui connaît bien le problème, le tourne dans tous les sens avant de trouver quelle sera sa démonstration : «montrer qu’une solution de l’équation de Vlasov non linéaire, périodique en espace, proche d’un équilibre stable, évolue spontanément vers un autre équilibre»…

Autour des années de travail farouche que requiert cette démarche, l’auteur raconte son parcours, de pays en pays, d’institut en institut, pour croiser les mathématiciens les plus chevronnés, pour donner des conférences, pour avancer dans sa recherche, accompagné par son épouse, universitaire elle aussi, et ses deux enfants, jeunes, bilingues, scolarisés là où sont leurs parents. Dans cette épopée de sa vie trépidante et parfois insomniaque de chercheur, il ne perd pas de vue son désir de faire comprendre, de «rendre vivante» sa discipline. Pour cela, il mêle habilement les chapitres purement scientifiques, les souvenirs de son parcours, ses goûts en matière de poésie ou de musique, les descriptions des lieux traversés, et une galerie intéressante de travaux de mathématiciens renommés, remarquablement illustrée et agrémentée d’anecdotes. Le tout d’une plume simple, spontanée, gaie, pertinente et «décortiquante», avec des dialogues frais, les mails originaux des questionnements entre les deux chercheurs, quelques théorèmes réservés aux initiés, chaque série apportant sa police différente qui confère à l’ouvrage un caractère primesautier.

On termine ce livre original et vraiment intéressant par le couronnement de tout chercheur en mathématique, l’obtention de la médaille Fields, que Cédric Villani a reçu en 2010. Ses travaux sur l’amortissement Landau ayant été récompensés, une autre récompense devrait être décernée à l’écrivain qui a su si bien rendre proche, vivante, pratique, une discipline réputée austère et inabordable.


Dany Venayre
( Mis en ligne le 07/09/2013 )
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