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Avner d’Acre
Metin Arditi   L'Homme qui peignait les âmes
Grasset 2021 /  20 € - 131 ffr. / 304 pages
ISBN : 978-2-246-82395-7
FORMAT : 14,4 cm × 20,5 cm
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Acre, an 1079 : un jeune garçon juif, Avner, fournit le monastère voisin en poissons, ce qui permet à sa famille de vivre. Son père, juif pieux, lui interdit absolument d’aller au-delà des cuisines, et surtout de pénétrer dans le sanctuaire. Avner obéit à l’interdiction paternelle mais il découvre dans cette enclave calme et préservée des plaisirs inconnus et inouïs : l’amitié avec le frère Thomas, cuisinier de génie, la beauté des lieux, la douceur des figues, le vol des papillons. Un jour, par inadvertance, il franchit le seuil interdit et est bouleversé, foudroyé, par la beauté des icônes qui l’ornent.

Dès lors, en cachette de sa famille, de ses parents et de sa cousine la belle Myriam, il est initié à l’écriture des icônes ; car, apprend-il, l’icône ne se peint pas, elle s’écrit, dictée en quelque sorte par le divin. Habité par l’urgence de cet art, il quitte sa famille sans espoir de retour, chassé par son père. Guidé par un marchand musulman, le sage Mansour, qui fournit les peintres en bois, en pigments, en matériel divers, il découvre par étapes l’art de l’écriture d’icônes. Pour pouvoir pratiquer il se convertit, accepte le baptême, devient moine, apprend les codes rigoureux et intransigeants de cette écriture.

Il pratique l’écriture sacrée sans reconnaître le sacré ailleurs que dans la nature et dans la beauté de la création. Il estime sa démarche conforme à la volonté divine, mais son point de vue est loin d’être partagé et il est bientôt chassé des monastères comme hérétique. Aucune des trois religions monothéistes n’accepte, ne peut accepter, sa forme de spiritualité. Pour autant, rien ne peut l’empêcher de peindre, et, reconnues par le peuple, les gens ordinaires qui n’ont que faire des codes, ses oeuvres se voient bientôt attribuer des vertus miraculeuses. Au-delà des apparences, il peint les âmes et force chacun à se regarder et à reconnaître sa beauté cachée. La peinture n’est plus écriture du sacré, elle devint force réparatrice. Chaque personnage, à son rythme, trouve un certain apaisement dans sa vie. Dans cette phase, le roman perd un peu de sa force initiale, en adoptant une forme plus proche du conte.

Un conte moral (au bon sens du terme) placé sous le signe du chiffre trois, symbole chrétien de la Trinité : trois religions, trois étapes dans la vie d’Avner, trois femmes, trois bêtes de somme (une chamelle, un mulet et une ânesse), compagnes fidèles… Metin Arditi, écrivain francophone d’origine turque, déroule avec talent ce récit, évoque avec puissance les odeurs, la chaleur, du proche Orient. Proche d’une fable ou d’une parabole, son roman est une invitation à la tolérance, tolérance dont n’a pas bénéficié son héros. En exergue, une phrase de Jean Giono - «Les joies du monde sont notre seule nourriture» - peut résumer l’ambition d’Avner, habité par cette exigence d’une beauté à traquer à chaque instant, sous toutes ses formes, dans toutes ses manifestations.

De lecture aisée, un roman apaisant, en dépit du destin tragique du héros, Avner.


Marie-Paule Caire
( Mis en ligne le 27/08/2021 )
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