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L'empire des ombres ou l'âge de raison
Allan Massie   Les Ombres de l'empire
Bernard de Fallois 2000 /  19.08 € - 124.97 ffr. / 398 pages
ISBN : 2-87706-381-X
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Il est des ombres tenaces qui ont pouvoir d'enténébrer un pays, d'éclipser une patrie dont l'aura et la splendeur édouardienne d'antan ne sont désormais plus qu'un songe. A l'aube de cette ère tumultueuse qui s'annonce en ces années trente, les jeunes générations qui ont crû à l'ombre de l'empire britannique sont hantées par le spectre de sa grandeur délitescente et tout anxieuses de voir surgir la décadence, impuissantes.

Les frères Allan, incarnent cette génération désenchantée de l'entre-deux-guerres, ces hommes en quête d'une foi et à qui il incombe d'être les dignes héritiers de leurs aînés. Ainsi Allec, le narrateur, se remémore non sans amertume, au soir de sa vie, les préceptes que lui enseignait son grand-père, Sir William Allan, riche armateur de Glasgow anobli par la Reine : "Fais des choses. Peu importe quoi, mais fais des choses. C'est ce dont ce pays a besoin". Las, selon lui, il n'a jamais rien fait, si ce n'est des erreurs... Sentence sans appel. L'empire des ombres, de ces silhouettes écrasantes qui sont le fardeau du fils et dont il est si difficile d'être digne, règne toujours.

Pourtant Allec, loin de s'égarer comme tant d'autres de son âge dans la dissipation, se lance à corps perdu dans le journalisme comme grand reporter pour un quotidien de renom de Fleet Street. Il retrouve à Berlin dès 1931, son frère Hector qui, frais émoulu d'Eton et d'Oxford, vient de décrocher son premier poste au Foreign Office. Tous deux assistent horrifiés à la marche cadencée des Chemises brunes qui défilent au cri de "Heil Hitler", lequel résonne dans l'Europe entière d'un sinistre message. Ils seront bientôt rejoints par leur jeune frère Alastair, sémillant avatar de Peter Pan ou d'Hamlet, devenu producteur de cinéma, séduit et aveuglé par l'hitlérisme, et dont les sympathies pour le régime fasciste le perdront.

Alec à la Libération, n'aura de cesse de rechercher son frère disparu. Dans le même temps, George, le dernier des quatre frères, décide au grand désespoir de leur père, de quitter Oxford pour se lancer dans les affaires et prendre la tête d'une plantation d'hévéas en Malaisie. Autre brebis galeuse donc, puisque seul membre de la famille à avoir rejeté l'abstraction et les concepts pour se lancer dans la vie "réelle". C'est qu'au contraire de ses frères, il n'est pas habité par le devoir de "remodeler" le monde et a refusé son destin tout tracé de futur représentant de la classe dirigeante.

Ainsi, sachant que la guerre va venir en Europe aussi sûrement que l'hiver suit l'automne, chacun s'ingénie à tromper son désarroi intérieur. Hector auprès de jeunes homos qu'il rencontre dans les bars underground de Berlin que les nazis auront tôt fait de fermer, Alec auprès de Vanessa, l'épouse délaissée d'Alastair avec qui il aura un enfant, et Alastair dans un donjuanisme de mauvais goût. Des êtres émotionnellement à la dérive, incapables d'aimer.

Si Allan Massie retrace à travers le journal de bord d'Alec, la vie d'une famille voire d'une génération à l'aube de l'apocalypse, c'est dans le but de pratiquer l'autopsie d'une faillite et de comprendre ce qui a provoqué la ruine morale de l'Establishment britannique. L'étymologie ô combien éloquente d'apocalypse, en tant qu'elle signifie "levée du voile", révéle en effet ici une nouvelle époque accouchant tristement de l'horreur. Véritable épopée du vingtième siècle précipitant le lecteur dans un voyage mnémonique, du Berlin fou des années trente aux affres de la guerre d'Espagne de 1936, de Londres sous le Blitz (abréviation de Blitzkrieg, ou "guerre éclair", terme couramment utilisé pour désigner les bombardements allemands sur les villes anglaises) au Paris occupé et finalement libéré, Massie parvient à éclairer l'Histoire par la fiction.

Il y a dans cette puissante évocation de l'Angleterre et de ses élites d'Oxbridge (cf. Oxford et Cambridge) prises dans la tourmente de la guerre, une certaine remise en question de la prééminence des élites traditionnelles, lesquelles ont au contraire assis leur pouvoir selon le mot célèbre d'Angus Calder : "Britain wasn't bombed into a classless democracy" ("Les bombardements n'ont pas fait voler en éclats la société de classes britannique").

Le parfum de romanesque qui entoure la quête inlassable du frère disparu gagné par la cause nazie n'entame en rien le travail d'historien mené par l'auteur. Bien au contraire, elle contribue à rendre l'Histoire et les âmes prises dans son tourbillon, plus humaines en mettant à jour leurs faiblesses. C'est là tout le talent du romancier que de reconstituer, fût-ce par l'invention, une époque et ses errements. Ainsi, Allan Massie démontre que les échecs particuliers des individus sont véritablement déterminés par la faillite plus générale d'une classe. Lorsqu'il fait dire à l'un de ces personnages que "Nietzsche louait Thucydide aux dépens de Platon sous le prétexte que ce dernier était un lâche qui fuyait la réalité pour se réfugier dans l'idéal", c'est non seulement pour stigmatiser le manque de maturité d'Alastair mais aussi et surtout pour épingler ce moment munichois où l'on s'est détourné de la réalité des dictatures. Une réflexion à méditer...


Steven Barris
( Mis en ligne le 25/02/2000 )
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