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Littérature  ->  Essais littéraires & histoire de la littérature  
 

Jean Paulhan ou les lettres de noblesse
Laurence Brisset   La NRF de Paulhan
Gallimard 2003 /  28.50 € - 186.68 ffr. / 457 pages
ISBN : 2-07-070767-1
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Carrefour des lettres françaises tout au long du siècle dernier, la Nouvelle Revue Française a été façonnée par Jean Paulhan qui en fut le directeur de 1925 à 1940 et de 1953 à 1968. Fort de ses responsabilités, il s’efforça de publier le meilleur de la littérature en évitant soigneusement l’écueil de la «ligne» éditoriale, qu’elle soit artistique ou idéologique. Ce souci d’honnêteté et de liberté, qui implique un travail exigeant de détection et d’analyse des productions, ne pouvait convenir à une époque fascinée par l’engagement. Et l’histoire s’est naturellement vengée puisqu’elle a bien moins retenu le nom de Jean Paulhan que celui de personnalités plus éclatantes comme Gide, Rivière ou Drieu La Rochelle.

C’est animée du souci de lui rendre justice que Laurence Brisset a commis La NRF de Paulhan, à partir d’une thèse de doctorat dirigée par Jean-Yves Tadié. Cet ouvrage repose sur une construction ambitieuse qui vise à restituer pleinement la complexité de Jean Paulhan. Le découpage chronologique de sa biographie est donc rejeté au profit d’une approche thématique faite d’une succession de calques et d’éclairages : littéraires, politiques, ou personnels. Laurence Brisset appuie sa démonstration sur des archives nouvelles identifiées dans le fonds Paulhan de l’IMEC (Institut Mémoires de l’Edition Contemporaine), sur une analyse très poussée de correspondances multiples et sur une bibliographie qui frôle l’exhaustivité.

De ces travaux ressortent deux caractéristiques essentielles qui rendent justice à Jean Paulhan et au rôle fondamental qu’il a joué dans le rayonnement de la littérature française au coeur du vingtième siècle : labeur et indépendance. Jean Paulhan est avant tout un homme de travail. Exclusivement, et donc intégralement, directeur de la NRF, il ne fut pas un écrivain investi de responsabilités éditoriales dans une revue littéraire. Cette unique vocation a conduit Jean Paulhan à se consacrer entièrement à la revue et à la faire bénéficier de toute son exigence, de toute sa ténacité et de toute la sûreté de son «oeil» littéraire. Cette rigueur fut le socle indispensable à l’exercice de l’indépendance de Jean Paulhan et à son refus permanent des chapelles. Publiant tant les «terroristes» partisans de l’explosion du langage, que les «rhétoriciens» attachés à la pureté et la sonorité des mots, Jean Paulhan a navigué entre ces eaux qui charriaient à son sens un limon littéraire de portée comparable. C’est probablement grâce à ce parti pris que la NRF bénéficia d’une aura exceptionnelle dans le paysage des lettres françaises. De même, le cloisonnement des sphères littéraire et politique par les soins de Paulhan participa également de cette richesse éditoriale de la NRF.

Laurence Brisset, grâce à La NRF de Paulhan, nous permet donc de revenir sur ce grand oublié des lettres que fut Jean Paulhan et de rappeler le rôle incomparable qu’il a joué des années 20 à la veille de mai 1968. Au carrefour de l’essai et de la biographie, cet ouvrage a également une portée contemporaine et vient nous rappeler combien la littérature actuelle manque de serviteurs dévoués comme Jean Paulhan.


Guillaume Zeller
( Mis en ligne le 24/04/2003 )
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