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L’Afrique au temps des sagaies
Thomas Day   Le Trône d’ébène
Gallimard - Folio SF 2010 /  7.10 € - 46.51 ffr. / 315 pages
ISBN : 978-2-07-035622-5
FORMAT : 11cm x 18cm
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Chaka Zoulou… Le nom est connu, fait rare dans une histoire africaine qui demeure très contemporaine : preuve d’une empreinte historique forte, autour d’une figure de roi guerrier qui inspire le romancier. Avec ce Trône d’ébène, c’est plutôt le mythe ou la légende qui sont invoqués par Thomas Day, auteur prolixe, qui après avoir exploré l’heroïc fantasy japanisante, le mythe holmesien et quelques autres contrées du fantastique et de la SF, s’avance dans un continent peu pratiqué par la littérature fantastique.

Dans une Afrique du début XVIIIe siècle encore peu marquée par l’Occident, on assiste à la naissance d’un roi, annoncé par une prophétie, attendu par les dieux et les hommes, et qui va inscrire son destin à l’aide d’une sagaie historique. L’histoire de Chaka, c’est celle d’un jeune zoulou qui se forge dans l’adversité, fils de roi mais banni par son père et façonné par la souffrance et les épreuves. Les dieux, qui veillent, transforment le jeune homme, font de son corps une arme à la façon d’un Achille… Et l’auteur d’entraîner son lecteur dans une ambiance de magie africaine, dans un monde à mi chemin du rêve et de la réalité. La réalité en l’occurrence, c’est l’homme blanc, les Portugais, installés sur la côté et qui importent des armes nouvelles qui semblent magiques, des idées nouvelles (mais inadaptées à la rude vie zouloue), c’est aussi le royaume zoulou, qui, de sous royaume africain, devient, au fil des guerres et des massacres, l’empire dominant, à coups de destructions de kraals, de combats et d’escarmouches, de révolutions tactiques initiées par ce jeune révolutionnaire. Car dans un monde hanté par la tradition, sclérosante, Chaka apporte un sang neuf (et beaucoup de sang en général).

Il y a du Robert E. Howard dans ce récit «de bruit et de fureur», une histoire de guerre, d’honneur, de massacres, de magie même, quoique la magie soit toujours en lisière du récit (comme l’explique d’ailleurs à Chaka la vieille sorcière Isangoma, plus manipulatrice et psychologue que magicienne)... Le style est sobre, et joue sur l’art du conte des griots, quelque chose qui confine à une version africaine du réalisme magique. Des dieux arpentent encore le sol africain (dont Ananzi, l’araignée géante, première victime du jeune Chaka) mais l’on sent bien qu’ils sont déjà à l’état de symboles, même pour l’auteur. La fantaisie se délite au fur et à mesure que la menace des Anglais approche : contre le pot de fer du prosaïsme occidental, la magie africaine ne figure déjà plus qu’un pot de terre, incarné par la vieille Isangoma.

De l’aventure donc, sans fioritures, exploitant quelques-uns des ressorts classiques de la biographie héroïque : l’enfant battu devenu un lion, le banni qui vient réclamer son dû, le guerrier qui conquiert un trône, l’homme élu par une prophétie et devenu un jouet pour les dieux, ou bien un instrument… Autant de thèmes développés par Thomas Day. Et l’on suit donc Chaka, héros pas forcément sympathique, ni très humaniste (il a le pal facile !) mais rien moins que tenace : de combats en guerres, de diplomatie (limitée) en négociations politiques, il s’affirme avec, en arrière-plan, une menace qui figure une sorte d’apocalypse pour ce royaume zoulou à la fois fort et fragile. De la fantaisie historique et héroïque, avec ce petit goût de fantastique qui transforme le récit en un conte haletant.


Gilles Ferragu
( Mis en ligne le 23/06/2010 )
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