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Histoire & Sciences sociales  ->  Antiquité & préhistoire  
 

Chasses antiques
 Oppien d'Apamée   Flavius Arrien   L'Art de la chasse
Les Belles Lettres - La roue à livres 2009 /  27 € - 176.85 ffr. / 153 pages
ISBN : 978-2-251-33955-9
FORMAT : 13,5cm x 21cm

L'auteur du compte rendu : Sébastien Dalmon, diplômé de l’I.E.P. de Toulouse, est titulaire d’une maîtrise en histoire ancienne et d’un DEA de Sciences des Religions (EPHE). Ancien élève de l’Institut Régional d’Administration de Bastia et ancien professeur d’histoire-géographie, il est actuellement conservateur à la Bibliothèque Interuniversitaire Cujas à Paris. Il est engagé dans un travail de thèse en histoire sur les cultes et représentations des Nymphes en Grèce ancienne.
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La collection «La Roue à Livres» des Belles Lettres édite en un seul court volume deux œuvres d’auteurs différents consacrées au même sujet : l’art de la chasse.

En effet, Arrien et Oppien d’Apamée ont tous deux écrit une Cynégétique, c’est-à-dire un ouvrage sur la chasse au moyen des chiens, en prose pour le premier, en vers pour le second. Ils imitent en cela une œuvre de Xénophon d’Athènes, écrite au début du IVe siècle av. J.-C., qui vise à vanter les bienfaits de la chasse et à en exalter les valeurs aristocratiques. Cette activité constitue en effet une sorte d’initiation à la guerre ; elle vise d’abord à former l’honnête homme, pour qu’il devienne un bon citoyen (et surtout un bon citoyen-soldat).

La chasse ancienne a aussi une valeur symbolique. Arrien et Oppien, tout comme Xénophon avant eux, s’attardent sur la valeur religieuse de la chasse : chasser, c’est honorer Artémis, en pratiquant son activité favorite et en lui offrant les prémices de la chasse. La tragédie se plaît également à évoquer des scènes de chasse, comme dans les Bacchantes d’Euripide où le roi Penthée est victime d’une véritable curée, ou Hippolyte, dont le héros s’adonne à une dévotion exclusive pour Artémis qui le mène à sa perte. La mythologie accorde une large place aux scènes de chasse, comme celle du sanglier de Calydon, ou celle au cours de laquelle Ulysse reçut la blessure qui permit à sa nourrice de le reconnaître. La chasse occupe encore une place de choix dans le vocabulaire de la cour amoureuse : l’éromène est souvent décrit comme la proie de l’éraste, et de nombreux vases attiques nous présentent des amants s’échangeant des animaux sauvages comme des lièvres ou des cerfs. L’image de la chasse est aussi employée par les philosophes socratiques, notamment dans le débat qui les oppose aux sophistes sur la façon dont les uns et les autres recherchent des disciples.

Le premier auteur, Arrien, est né vers 86 ap. J.-C. à Nicomédie, en Bithynie. Écrivain, il eut aussi une activité politique et fut l’un des familiers de l’empereur Hadrien qui le nomma légat de Cappadoce en 131. Vers la fin de sa vie, il devint archonte d’Athènes. Il fut également un disciple du philosophe stoïcien Epictète. Son œuvre littéraire est variée, mais il s’inspire de Xénophon d’Athènes, dont il emprunte le titre de deux ouvrages : l’Anabase (celle d’Arrien est consacrée à l’épopée d’Alexandre le Grand) et la Cynégétique. Dans cette dernière œuvre, il complète les lacunes qu’il croit déceler dans l’essai de Xénophon.

D’Oppien, nous ne connaissons que peu de choses, si ce n’est qu’il est citoyen de la ville d’Apamée de Syrie. Les manuscrits le confondent parfois avec Oppien de Cilicie, qui a écrit au IIe siècle ap. J.-C. un ouvrage en vers sur la pêche, l’Halieutique. L’auteur de la Cynégétique, dont le nom n’est probablement pas Oppien, a lui aussi écrit en hexamètres, entre 212 et 217 ap. J.-C. si l’on en juge d’après sa dédicace à Caracalla.

Malgré un sujet semblable, les différences entre les deux œuvres sont importantes. Les descriptions d’Arrien sont sobres et souvent empreintes de tendresse, comme dans un passage où l’auteur regrette la mise à mort des animaux chassés. Au contraire, chez Oppien, l’animal est toujours dangereux, souvent étrange, comme il se devait à une époque où la nature sauvage était un milieu hostile et angoissant que l’on devait maîtriser et pacifier. Sauf dans de brefs passages, son poème est bien éloigné d’une description idyllique des espaces naturels.

La traduction, fondée sur les textes de référence des éditions Teubner, est due à Louis L’Allier, professeur de littérature grecque à l’Université Laurentienne, qui travaille notamment sur l’œuvre de Xénophon et la perception du monde animal en Grèce ancienne. C’est également lui qui a rédigé l’introduction et les notes. On trouve à la fin du livre une courte bibliographie et un index des noms d’animaux. On peut regretter l’absence d’un index des noms propres, permettant de retrouver facilement, par exemple, les occurrences de divinités – comme Artémis, Pan, Chiron, les Nymphes –, ou de lieux – comme la Crète, l’Arcadie ou l’Arménie «célèbre pour ses archers» –, voire de peuples – comme les Celtes, dont les chiens de chasse étaient renommés. Il convient en tout cas de saluer cette traduction qui rend plus facilement accessible à un public francophone ces textes peu connus. En effet, on ne disposait guère que de l’édition ancienne (1908) de Pierre Boudreaux chez Honoré Champion ; et encore celle-ci ne concernait-elle que le seul Oppien d’Apamée.


Sébastien Dalmon
( Mis en ligne le 13/10/2009 )
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