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Histoire & Sciences sociales  ->  Antiquité & préhistoire  
 

Centurions en chair et en os
François Gilbert   Christian Goudineau   Le Soldat romain - A la fin de la République et sous le Haut-Empire
Errance 2004 /  29 € - 189.95 ffr. / 191 pages
ISBN : 2-87772-289-9
FORMAT : 19x28 cm

L’auteur du compte rendu : Christophe Badel, professeur d'histoire romaine à l'Université de Rennes II, est un spécialiste des structures politiques et sociales de la Rome impériale. Il a dirigé un recueil de documents, Sources d'histoire romaine, Ier siècle av. J.-C.-début du Ve siècle apr. J.-C, (Larousse, 1993), et rédigé plusieurs ouvrages liés au programme de l'agrégation et du CAPES (dont L'Empire romain au IIIe siècle après J.-C., Textes et documents, SEDES, 1998).
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Le public français dispose du bel ouvrage de Y. Le Bohec sur l'armée romaine (Picard, 1989) mais aucun ouvrage récent n'était consacré au soldat romain. Cette approche, plus concrète, connaît au contraire une grande faveur dans le monde anglo-saxon, où l'histoire militaire a toujours conservé un grand dynamisme. A sa manière, l'ouvrage de F. Gilbert comble cette lacune, dans un esprit résolument attaché aux réalités quotidiennes. L'auteur n'est pas en effet un universitaire mais l'animateur d'une association, Pax Augusta, qui se consacre à la reconstitution de la vie du soldat romain. Sur le modèle des associations anglaises ou allemandes, les adhérents de Pax Augusta revêtent régulièrement la cuirasse du légionnaire pour partager la vie des camps ou mener des manœuvres. La couverture du livre présente d'ailleurs l'auteur comme un centurion de la légion Alaudae ("Alouette"), unité créée par César, que son association a voulu ressusciter.

De telles reconstitutions n'ont rien de folklorique mais s'appuient sur un travail minutieux de documentation afin d'être le plus fidèles possible à la réalité. Cette expérience concrète irrigue le livre et lui confère son originalité. La qualité scientifique du travail a reçu l'aval de C. Goudineau, professeur au Collège de France, qui a rédigé la préface du livre. L'origine de l'entreprise apparaît clairement dans l'illustration qui est constituée, pour l'essentiel, de photographies prises lors des manœuvres de Pax Augusta ou d'associations similaires. Le lecteur peut ainsi contempler des centurions ou des porteurs d'enseignes "en chair et en os". La confrontation avec la documentation iconographique d'époque romaine, beaucoup plus rare, permet de vérifier l'authenticité des reconstitutions.

Après un chapitre introductif sur l'évolution de l'armée romaine, D. Gilbert entre dans le vif du sujet en évoquant l'entrée sous les drapeaux puis l'équipement. Concernant le second point, les expérimentations de Pax Augusta, dont nous avons les résultats photographiques, se révèlent fort éclairantes. Elles permettent ainsi de se faire une idée plus précise de la fameuse lorica segmentata, la cuirasse articulée, faite de bandes de métal concentriques reliées par un système de sangles et de charnières. Connue par la Colonne Trajane, elle a laissé certains chercheurs perplexes sur son caractère pratique et sa diffusion réelle. À voir les évolutions des "soldats" de Pax Augusta, elle paraît tout à fait adaptée aux opérations militaires. Un chapitre sur la hiérarchie militaire clôt ce premier temps de l'ouvrage.

La vie quotidienne du soldat occupe la deuxième partie du livre, dans le camp d'abord - avec l'arrivée au corps et la vie de garnison -, en campagne ensuite, ce qui permet de traiter le déroulement des batailles. L'auteur insiste avec raison sur le rôle des enseignes dans l'esprit de corps des diverses unités. Dans l'organisation logistique, il montre - c'est un point original - le rôle des valets qui assistaient les légionnaires dans toutes les tâches matérielles. À en croire Plutarque (César, LXII, 3), chaque soldat en aurait disposé d'un mais cette information cadre mal avec la dimension et l'organisation des camps. Ils étaient sans doute moins nombreux et couchaient dans la même tente que leur "maître". Ce genre de réflexion illustre l'apport précieux d'une approche concrète des problèmes militaires. Un chapitre sur la fin du service fait fonction de conclusion.

Comme l'a montré l'exemple des valets, le raisonnement de l'auteur s'appuie classiquement sur la confrontation des sources littéraires et archéologiques. Les leçons tirées des expérimentations pratiques de l'association Pax Augusta sont finalement peu évoquées même s'il est bien évident qu'elles façonnent la vision des problèmes par l'auteur. Elles influencent aussi celle du lecteur puisque les photographies de l'association donnent corps aux pratiques décrites par le texte. En dépit du sérieux des reconstitutions, ces illustrations posent un vrai problème scientifique puisque toute reconstitution suppose une part d'interprétation, tributaire de l'époque où elle s'inscrit. F. Gilbert rejette les dérives hollywoodiennes mais son travail de "résurrection" est-il à l'abri des mêmes dangers ? Ainsi, ses soldats semblent reproduire spontanément les gestes modernes alors que les gestes ont une histoire, actuellement en plein développement. Loin d'être une critique, cette remarque ne fait que souligner l'intérêt de son entreprise.


Christophe Badel
( Mis en ligne le 05/01/2005 )
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