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Quand l’écorce vaut le fruit
Michel Wittock   Une vie, une collection - Cinq siècles d'art et d'histoire à travers le livre et sa reliure
Faton 2008 /  60 € - 393 ffr. / 259 pages
ISBN : 978-2-87844-118-5

[Exposition de la Bibliotheca Wittockiana, oct. 2008-fév. 2009]

L'auteur du compte rendu : Diplômé de l'Ecole nationale des chartes et de l'Ecole nationale supérieure des sciences de l'information et des bibliothèques, Rémi Mathis est conservateur, responsable de la bibliothèque de sciences humaines et sociales Paris-Descartes-CNRS. Il prépare une thèse sur Simon Arnauld de Pomponne à l'université Paris-Sorbonne sous la direction de Lucien Bély.

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La bibliophilie est ordinairement l’objet de prise de positions tranchées dans un sens ou dans l’autre. D’une part, le grand lecteur aura beau jeu et grand plaisir à dédaigner l’état matériel du livre dans lequel il assure ne trouver qu’une satisfaction tout intellectuelle. Un livre à la riche reliure ? Une frivolité bourgeoise, tout juste comparable à une belle cavale ou une automobile sportive, bien éloignée de ce qui doit retenir l’attention du véritable savant : le texte. Et pourtant, ce lecteur se pique certainement d’être sensible à l’art. De l’autre, des bibliophiles dont les goûts n’ont pas toujours été exempts d’afféterie et de snobisme. Il fallait que cela brille, que cela étincelle, que cela rutile. Point de salut en dehors du maroquin et de l’or.

Le temps où l'on a commencé à appréhender la reliure d’un point de vue à la fois historique et artistique n’est finalement pas si éloigné. Et encore cela est souvent mal compris. Pourtant, la reliure est à la fois un art décoratif et un élément à part entière de l’histoire du goût, représentatif des pratiques sociales d’une époque. Elle est un des éléments de la civilité du livre et doit être étudiée comme telle.

À travers les reliures d’exceptions qui sont présentées dans cet ouvrage, l’histoire de l’art prend assurément le pas sur les autres considérations. Pourtant, l’attention prêtée aux provenances souligne l’importance de la transmission des grandes bibliothèques privées et la permanence du goût pour les reliures de grand luxe.

Les reliures décrites dans le livre sont présentées lors d’une exposition qui se tient actuellement à la Bibliotheca Wittockiana, en Belgique (du 10 octobre 2008 au 22 février 2009). C’est en 1983 que Michel Wittock décide d’ouvrir sa bibliothèque personnelle au public en créant la «Bibliotheca Wittockiana», organisme privé soutenu par les pouvoirs publics belges qui l’ont classé d’utilité publique. Depuis, le collectionneur a su développer différents thèmes d’excellence, mais la reliure, des origines à nos jours, demeure l’une des principales spécialités. 250 reliures d’art ont donc été choisies parmi les 3000 des collections de la bibliothèque. On aurait sans doute mauvaise grâce de reprocher la personnalisation du catalogue, qui tourne largement autour des goûts et du parcours de Michel Wittock puisqu’il s’agit d’un choix délibéré. L’exposition s’intitule «Une vie, une collection» et vise autant à refléter les goûts du collectionneur qu’à retracer l’histoire de la reliure.

Beau livre qui comblera tous les bibliophiles, Une vie, une collection permet donc au moins une première approche, très esthétique, de cet art appliqué encore peu connu du grand public.


Rémi Mathis
( Mis en ligne le 09/12/2008 )
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