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De la Chine éternelle à la Chine éveillée
Pierre Gentelle    collectif   Chine, peuples et civilisation
La Découverte - Poche 2004 /  9 € - 58.95 ffr. / 219 pages
ISBN : 2-7071-4261-1
FORMAT : 12x19 cm

L'auteur du compte rendu : Archiviste-paléographe, docteur de l'université de Paris-I-Sorbonne, Thierry Sarmant est conservateur en chef du patrimoine au Service historique de l'armée de Terre. Il prépare, sous la direction du professeur Daniel Roche, une habilitation à diriger des recherches consacrée à "Louis XIV et ses ministres, 1661-1715". Il a publié une vingtaine d'articles sur l'histoire politique et culturelle de la France moderne et contemporaine et six ouvrages dont Les Demeures du Soleil : Louis XIV, Louvois et la surintendance des Bâtiments du roi (2003)et La Roumanie dans la Grande Guerre et l'effondrement de l'armée russe (1999).
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Un bien petit livre pour un si grand empire : c’est la première idée qui vient à l’esprit de celui qui soupèse ce court volume. Mais ce qui pourrait être un vice est en fait une vertu, car la contrainte de l’espace a servi la clarté, la précision et la densité du propos. L’équipe dirigée par Pierre Gentelle en dit plus que beaucoup d’histoires de la Chine, de forme plus classique et d’une étendue plus considérable.

Citons comme un modèle de faculté de synthèse la première contribution, «Grammaire d’une civilisation», où Pierre Gentelle montre que depuis l’âge du bronze la civilisation chinoise est dominée par trois constantes : l’immensité de la population, l’étendue de l’espace et le sentiment de s’inscrire dans la longue durée. Pour l’auteur, ces trois constantes expliquent la place centrale des relations sociales, de l’ordre social au détriment de l’individu dans la civilisation chinoise et le fait qu’au doute métaphysique la sagesse chinoise substitue la recherche de l’harmonie.

Les autres contributions ne méritent pas moins l’attention, qui introduisent le lecteur à l’univers intellectuel chinois : caractère cyclique du temps, importance de la géomancie, prestige de l’écrit, assimilation de la politique à la religion, de la société à la famille, etc. Les instruments conceptuels sont radicalement différents des nôtres : ainsi le même caractère «Zhi» signifie-t-il à la fois «gouverner» et «soigner», car dans les deux cas il s’agit de maintenir ou rétablir l’harmonie. Au tableau des invariants de la culture chinoise, les auteurs ajoutent celui des évolutions survenues au XXe siècle – le volume a d’ailleurs été mis à jour depuis sa première édition de 1997.

Au sortir de ce livre, on demeure saisi de la profonde altérité de la civilisation chinoise par rapport à la civilisation judéo-chrétienne ou occidentale, malgré les transformations récentes. En comparaison, la civilisation musulmane – qu’il est aujourd’hui de mode de présenter comme un modèle absolument antagoniste – apparaît au contraire comme une proche parente. Dans le même temps, on perçoit bien la vocation naturelle de la Chine au rôle de superpuissance et l’on sent mieux quels atouts elle possède à l’heure de la mondialisation. S’il faut retenir une leçon de ce livre, c’est donc que l’ascension de la Chine ne fait que commencer et que nous aurions tout intérêt à la mieux connaître, en dépit ou à cause de son étrangeté.


Thierry Sarmant
( Mis en ligne le 19/05/2004 )
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