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Un guide bien pratique mais pas une référence
Gaston Duchet-Suchaux   Monique Duchet-Suchaux   Les Ordres religieux
Flammarion - Tout l'art 2006 /  32 € - 209.6 ffr. / 318 pages
ISBN : 2-08-011595-2
FORMAT : 15,5cm x 22,0cm

L'auteur du compte rendu : Emmanuel Bain est agrégé d’histoire ; il est actuellement allocataire-moniteur à l’Université de Nice Sophia-Antipolis, où il prépare une thèse en histoire médiévale sur «les fondements bibliques du discours ecclésiastique sur riches et pauvres aux XII-XIIIe siècles».
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La multitude des ordres et des statuts religieux forme un maquis dans lequel il est souvent bien difficile de se reconnaître. La nouvelle édition du livre de Gaston et Monique Duchet-Suchaux, initialement paru en 1993, est un guide qui apporte d’éclairants repères. Construit comme un dictionnaire, il présente un choix d’entrées particulièrement judicieux et sans lacune majeure pour le catholicisme occidental.

Le lecteur y trouvera bien sûr des fiches sur la plupart des ordres religieux. Chacune comporte des indications sur son histoire, son organisation, son costume, et quelques mots de ses caractéristiques spirituelles. D’autres notices présentent les fondateurs et les grandes figures qui ont illustré ces ordres, d’Antoine le Grand à Mère Térésa. Mais la grande qualité de cet ouvrage est de présenter diverses entrées qui permettent de mieux comprendre les différents statuts religieux (moines, ordres mendiants, ordres militaires, chanoines réguliers, oblats, profès, Tiers ordre etc.), les différents types de bâtiments (abbaye, monastère, couvent, prieuré), les principales fonctions monastiques (abbé, prieur etc.), les différents statuts juridiques des établissements (commende, exemption…). À cela, s’ajoutent des notices consacrées aux plus célèbres sites, particulièrement français, mais aussi européens (Mont-Cassin, Cantorbéry, Fulda etc.). Enfin les dernières pages contiennent, outre l’index des lieux et des noms, quelques pages d’extraits du texte le plus important du monachisme : la Règle de saint Benoît.

L’ouvrage est abondamment illustré de photographies de sites, de reproductions de tableaux, de gravures ou de miniatures. En revanche on peut regretter l’absence de plans de monastères, et, plus généralement, celle de liens entre le texte et les images dont la fonction semble surtout d’embellir le livre. L’ambition de ce dictionnaire, qui s’inscrit dans la collection «Tout l’art» des éditions Flammarion, est d’apporter aux visiteurs des bâtiments religieux les informations leur permettant de mieux les comprendre. Cet objectif est bien atteint. Le style clair des auteurs, le choix des entrées, permettent de mieux comprendre des distinctions souvent complexes, et rendent agréable la lecture, même à titre de simple curiosité.

Cependant tout n’est pas irréprochable. Sans que cela remette en cause l’ensemble du dictionnaire, il est toujours facile de retrouver, dans le détail de tels ouvrages généraux et vulgarisateurs, des erreurs ou des approximations. Ainsi de l’apparente confusion entre saint Anselme et Anselme de Laon dans l’article sur Abélard, de l’hésitation sur la date de fondation de Cluny (909 à la page 52, 910 aux pages 42 et 105, 912 à la page 138), de l’attribution de l’exemption à Cluny dès la fondation alors qu’au sens strict elle est bien plus tardive, ou de l’affirmation selon laquelle la lettre aux fidèles écrite par François d’Assise serait la première règle des tertiaires franciscains, ou encore de l’idée selon laquelle ce serait le concile de Trente qui autoriserait aux mendiants la possession en commun. En outre, la présentation de la «spiritualité» des ordres ou des personnages est souvent assez naïve. On peut regretter aussi quelques aspects systématiquement négligés, comme tout ce qui concerne la période contemporaine (XIXe-XXe siècles), ou la sociologie des ordres – il aurait été intéressant au moins de connaître le nombre de religieux dans chaque ordre aujourd’hui.

Enfin deux lacunes importantes, qu’il aurait été facile de combler, limitent malheureusement l’intérêt de cet ouvrage : l’absence totale de carte, pas même pour situer les nombreux lieux cités ; et la pauvreté de la bibliographie pour chaque article. Les éditions des auteurs présentés sont très rarement citées, et les références ne renvoient généralement qu’à de gros dictionnaires spécialisés, souvent anciens. Ces informations ne permettent pas vraiment d’approfondir l’étude. C’est un moindre mal quand elles n’y nuisent pas, comme c’est le cas de la notice sur François d’Assise qui cite l’écrivain J. Green, et le représentant de la théologie de la libération, L. Boff, dont le François d’Assise est loin d’être une œuvre d’historien !

Ces réserves ne remettent pas en cause l’intérêt global de l’ouvrage, qui reste un guide bien commode pour le visiteur de bâtiments religieux, mais ce n’est pas l’ouvrage de référence qu’annonce la couverture.


Emmanuel Bain
( Mis en ligne le 06/04/2006 )
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