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Littératureet Policier & suspense  

Les Débuts du juge Ti
de Robert Van Gulik
La Découverte - Pulp fictions 2004 /  21 €- 137.55  ffr. / 676 pages
ISBN : 2-7071-4270-0
FORMAT : 13x20 cm

Un maître du polar ethnologico-historique

Jean-Claude Zylberstein fonde aux ditions de La Dcouverte une nouvelle collection destine accueillir les grands auteurs trangers de littrature populaire. Le nom de la collection, "pulp fictions", rappelle les conditions d'dition de ces textes leur origine : en gnral considrs comme des textes de seconde zone (romans policiers, littrature de science-fiction), ils ne trouvaient de place que dans des magazines populaires et taient imprims sur du papier journal ("pulp"). C'est cette littrature mprise et pourtant essentielle, que lditeur nous propose de (re)dcouvrir : aprs Philip Jos Farmer (La Saga des hommes dieux, mars 2004), viendront Simenon, Chandler, etc

Ainsi des quatre volumes de Robert van Gulik, dont le premier vient de paratre ; l'ouvrage est agrable de prsentation (papier bible, illustrations de l'auteur, dans le style de la peinture chinoise). L'ensemble est prcd d'une courte introduction de Jean-Claude Zylberstein et d'un avant-propos rassemblant plusieurs prfaces de van Gulik. L'occasion est ainsi donne au lecteur franais de mieux connatre cet tonnant personnage, dont le monde anglo-saxon est familier (quelques sites internet lui sont consacrs).

Hollandais, Robert van Gulik est n en 1910. Son pre, mdecin de l'arme royale des Indes, est alors en poste Java o van Gulik passera donc ses premires annes. Polyglotte ds l'enfance (hollandais, malais, javanais), il dcouvre trs jeune la Chine. La passion qu'il prouve immdiatement pour ce pays et sa civilisation ne le quittera jamais. Au cours d'tudes classiques suivies aux Pays-Bas, il ajoute sa connaissance des langues le latin, le grec, le russe et le sanscrit tandis qu'il perfectionne son chinois (cantonais et mandarin) et lui consacre plusieurs tudes rudites qui seront publies. l'universit de Leyde o il suit des cours de droit colonial oriental et de civilisation extrme-orientale, il apprend la calligraphie chinoise, et, toute sa vie, demeurera un excellent connaisseur de l'art chinois. Aprs un doctorat de philosophie l'universit d'Utrecht (sur les aspects mantriques du culte du cheval en Chine et au Japon) et l'apprentissage du tibtain, il entre dans la carrire diplomatique avec un premier poste l'ambassade des Pays Bas Tokyo. C'est le dbut d'une belle carrire (Inde, Chine, Egypte, Liban Malaisie, Japon, Core).

Robert van Gulik est un personnage tonnant : dun autre sicle par son rudition et son cosmopolitisme ; d'un autre continent par sa passion pour l'Asie en gnral et la Chine en particulier (son pouse est d'ailleurs une chinoise, fille de mandarin). On peut certes prendre un grand plaisir lecture des aventures du juge Ti en ignorant tout de son auteur Mais, en l'occurrence, sa vie mrite d'tre retrace !

Lorsqu'en 1948, Van Gulik crit la premire aventure du juge Ti, ce n'est pas la premire fois qu'il s'essaie au genre du roman policier chinois. Il avait dj crit en 1930 Le Squelette sous cloche et Le Mystre du labyrinthe. Ses romans sont loin de ntre que pure imagination. Lauteur applique son rudition et sa connaissance des sources chinoises l'art du roman policier ; en outre, le personnage de Ti lui-mme a rellement exist. C'est un magistrat du VIIe sicle (630-700), sur lequel existe une abondante documentation. Van Gulik, partir de ces faits, recre un entourage (le sergent Hong, Tsiao Ta, Ma Jong, Tao Gan), donne une pouse Ti, construit des intrigues et les rsout dans un cadre dcrit avec prcision et minutie. Suivre le juge Ti c'est dcouvrir la Chine des T'ang, sa civilisation et la vie quotidienne des diffrents milieux.

Ce premier volume comporte les premiers textes des aventures du juge Ti : trois romans (Trafic d'or sous les T'ang, Le Paravent de laque et Meurtre sur un bateau de fleurs) et trois nouvelles (Cinq nuages de flicit, Une affaire de ruban rouge, Le Passager de la pluie). Chaque texte est prcd de la liste des personnages.

Roman policier historique, Les Dbuts du Juge Ti s'inscrit dans la loi de ces deux genres : instruire par la description d'une socit une poque donne, le divertir par le rcit et lui proposer une nigme jusqu' son dnouement. Le lecteur choisira son aventure prfre, assur chaque fois d'un double dpaysement dans le temps et dans l'espace d'une civilisation radicalement diffrente. Au fur et mesure de l'criture, van Gulik fait voluer ses personnages ; ils vieillissent, modifient leurs points de vue sur la vie et le monde, les intrigues se diversifient. On pntre sa suite dans un univers dconcertant : celui de la Chine mdivale, qui peut tre aussi une introduction un autre univers tout aussi dconcertant : celui de la Chine contemporaine (pour lequel on suggrera fortement la lecture des uvres de Simon Leys, rdites chez Gallimard, collection Quarto).

Voil donc un plaisir de lecture retrouv pour les amateurs de van Gulik (qui possdaient sans doute son uvre, mais incomplte, dans la collection 10/18), et une dcouverte heureuse pour ceux qui ignoraient son existence. On espre ainsi que cette nouvelle collection gagnera son pari. Par ailleurs, aux lecteurs qui dcouvriraient cette occasion le genre du "polar ethnologico-historique", suggrons d'autres auteurs tel Arthur Upfiel (dont le trs rcent Le Prophte du temps, 10/18, avril 2004), ou Ellis Peters (Angleterre mdivale), qui avaient compos le catalogue de la collection grands dtectives chez Christian Bourgois il y une vingtaine d'annes. Le genre est mineur, sans aucun doute, mais ne manque pas d'intrt.

Marie-Paule Caire
( Mis en ligne le 14/04/2004 )
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