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L'Algérie antique - De Massinissa à saint Augustin
de Serge Lancel
Éditions Mengès 2003 /  59 €- 386.45  ffr. / 260 pages
ISBN : 2-85620-431-7
FORMAT : 28x33 cm

Lauteur du compte rendu: Yann Le Bohec enseigne lhistoire romaine la Sorbonne. Il est lauteur de plusieurs ouvrages adresss tant aux rudits quau grand public. En dernier lieu, il a publi Larme romaine sous le Haut-Empire (Picard, 3e dit., 2002), Csar, chef de guerre (ditions du Rocher, 2001), et Urbs. Rome de Csar Commode (Le Temps, 2001).

L’Algérie dans l’Antiquité : du neuf ?

LAlgrie actuelle tait, dans lAntiquit, partage en trois parties. LEst tait sous linfluence de Carthage, le centre correspondait au royaume de Numidie et lOuest celui de Maurtanie. Les Romains ont peu prs respect cette tripartition, en crant trois provinces, la Proconsulaire lest, qui stendait jusqu Carthage, la Numidie au centre et la Maurtanie Csarienne louest. Il pouvait donc paratre difficile disoler ces territoires de leurs voisins immdiats.

Serge Lancel a cependant russi lexploit de trouver un fil conducteur. Et pourtant, il na pas choisi la facilit, puisquil part de la Prhistoire pour aboutir la conqute arabe. Il relve, dans les mentalits, les traditions, une certaine continuit qui donne tout son sens sa qute, une relation entre Massinissa et saint Augustin. Il part de lhomo que les spcialistes appellent le sapiens sapiens et rappelle quelle importance eurent, durant la Prhistoire, le Sahara et lAtlas, et en particulier le Tassili nAjjer, rendu clbre par ses peintures murales. Il consacre ensuite de longs dveloppements la priode des royaumes numides, une priode trs riche mais peu tudie par les historiens. Cest dire que les pages 38 et suivantes apprendront beaucoup aux lecteurs mme informs. Ils y retrouveront notamment, mais pas exclusivement, des monuments comme le clbre Medracen, la non moins clbre Souma du Khroub et le Tombeau de la Chrtienne.

Les humains ne vivant pas isols, il tait normal que ces royaumes aient subi des influences, surtout celles de Carthage, et donc quils aient t plus ou moins puniciss. Les Romains arrivrent ensuite et conquirent puis ordonnrent ces territoires. Ils procdrent comme dhabitude en se faisant prcder par des commerants et des lgions. Puis ils dvelopprent ladministration, aux niveaux provincial et municipal. Aprs quelques conflits arms, dont il ne faut pas exagrer limportance, les habitants construisirent des villes nombreuses et belles, Lambse, Timgad, Djemila, Serge Lancel, qui connat bien Tipasa, o il a fait des fouilles, nous en parle avec science et sympathie. Dans ces dcors se cra une civilisation romano-africaine, avec ses caractres originaux et aussi beaucoup de traits qui se retrouvent de lAtlantique la Msopotamie : architecture, dcors de mosaques, etc.

La vie religieuse occupait une grande place dans les esprits, et le culte de Saturne, qui recouvrait en ralit un Baal Hammon punico-berbre, domina le panthon. La crise du IIIe sicle, qui secoua davantage les provinces de lEurope et de lAsie, en butte aux attaques des Germains et des Perses, ne fut pas ressentie avec force dans cette rgion. Cest au IVe sicle que se siturent de nouvelles difficults, qui tiraient leur origine de problmes religieux. Les Africains, souvent trs rigoristes dans ce domaine, refusrent, au moins pour une partie dentre eux, daccorder leur pardon ceux qui avaient failli pendant la perscution de Diocltien. Do un schisme, appel le donatisme, du nom de son principal responsable, un certain Donatus. Et cette crise dura longtemps et fut durement ressentie. Il fallut toute lautorit de Saint Augustin pour y mettre un terme. Le saint homme, auquel Serge Lancel a consacr un livre fondamental, tait mourant quand se prsentrent devant sa ville les Vandales. Ces conqurants germains ouvrirent une nouvelle page de lhistoire. leur tour ils furent chasss par la reconqute byzantine, laquelle succda lIslam.

Les photographies, toujours trs belles, mettent bien en valeur lor des pierres et les couleurs des mosaques. Un rgal. Quant au texte, crit avec lgance (lauteur est Acadmicien), il se lit avec dlice, et de quoi souhaiter une belle lecture. Que demander de plus en ces temps dtrennes ?

Yann Le Bohec
( Mis en ligne le 08/12/2003 )
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