L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Poches  

Les Corps vils - Expérimenter sur les êtres humains aux XVIIIe et XIXe siècles
de Grégoire Chamayou
La Découverte - Poche 2014 /  14,50 €- 94.98  ffr. / 422 pages
ISBN : 978-2-7071-7835-0
FORMAT : 12,6 cm × 19,1 cm

Premire publication en octobre 2008 (La Dcouverte)

L'auteur du compte rendu : Archiviste-palographe, docteur de l'universit de Paris I-Sorbonne, conservateur en chef du patrimoine, Thierry Sarmant est responsable des collections de monnaies et mdailles du muse Carnavalet aprs avoir t adjoint au directeur du dpartement des monnaies, mdailles et antiques de la Bibliothque nationale de France. Il a publi, entre autres titres, Les Demeures du Soleil, Louis XIV, Louvois et la surintendance des Btiments du roi (2003), Louis XIV. Homme et roi (Tallandier, 2012), Fontainebleau. Mille ans d'histoire de France (Tallandier, 2013).


Des personnes de peu d’importance

Lexprimentation mdicale sur les tres humains est pratique depuis lAntiquit, in corpore vili, sur des corps vils. Les corps morts destins la dissection sont dabord ceux des criminels puis ceux des indigents. Ponctuellement, lessai dune mdication destine un haut personnage est fait sur des forats ou des mendiants, plus ou moins volontaires : il en va ainsi en 1686 avant lopration de la fistule de Louis XIV. Depuis Galien, on sait aussi que les mdecins doivent exprimenter leurs remdes sur eux-mmes. Mais la culture chrtienne se dfie de linstrumentalisation de ltre humain, suppos limage de Dieu.

Tout change au XVIIIe sicle. Lexprimentation mdicale devient une procdure juge licite car utile tout le corps social. En 1769, lAnglais Jeremy Bentham dcide de laisser son corps la science, aux fins de dissection publique. En 1720, Lady Montagu, pouse de lambassadeur dAngleterre Constantinople, fait inoculer ses enfants, pour dmontrer lefficacit de linoculation, anctre de la vaccination, contre la variole ; en 1721, six condamns de la prison de Newgate sont soumis au mme traitement ; en 1722, il en va de mme des deux filles du prince de Galles. La philosophie utilitariste lgitime lexprimentation sur les criminels, les incurables, les indigents, les prostitues, au nom de lintrt gnral.

Au XIXe sicle, avec les progrs des sciences naturelles et de la mdecine, lexprimentation sur ltre humain devient plus ncessaire et plus frquente : il ne sagit plus seulement dessayer des remdes, mais darriver la comprhension des phnomnes pathologiques. Un double mouvement se dessine alors. Dune part, la dfinition progressive dune mthodologie et dune dontologie de lexprience, sous linfluence dune rflexion thique plus claire, mais aussi sous la pression de scandales et de procs retentissants. Lide du consentement du patient soumis lexprience simpose peu peu. Mais, dans le mme temps, lexprimentation sur les corps vils tend se transporter lextrieur de la socit europenne, sur des sujets auxquels les nouvelles rgles de la dontologie ne sont pas censes sappliquer : esclaves, indignes, peuples appartenant des races supposes infrieures. la fin du sicle, grce ces nouveaux corps vils, la mdecine exprimentale chappe aux contraintes lgales et peut servir une industrie pharmaceutique en pleine expansion.

Hritier de Michel Foucault et de Pierre Bourdieu, Grgoire Chamayou fait lhistoire dun pouvoir, le pouvoir dexprimenter. Ce faisant, il contribue dmystifier lhistoire des sciences, qui sest longtemps crite comme une marche incessante vers les lumires et le progrs. une histoire qui dcrit lhumanit comme un tout, il substitue le tableau de la violence fondamentale des groupes dominants sur les groupes domins, groupes sociaux ou groupes raciaux.

Si leffet de dvoilement ainsi produit est puissant, on pourra reprocher lauteur de ne pas aller au bout de sa logique. le lire, on a en effet limpression quau-del de la domination des classes suprieures sur les classes infrieures, lexprimentation sert surtout la promotion et la lgitimation dun groupe social spcifique, celui des mdecins et des chirurgiens. Par elle, le mdecin se pare des atours du savant, du hros, de linventeur, du prophte. Par elle, il sennoblit, passant du monde des techniciens intermdiaires celui des notables : transformation sociale qui a commenc au XVIIe sicle et se poursuit jusqu aujourdhui.

Thierry Sarmant
( Mis en ligne le 14/01/2014 )
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