L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Poches  

Belle Epoque - Jeanne Hugo, Léon Daudet et Jean-Baptiste Charcot face à leur destin
de Kate Cambor
Flammarion - Champs 2011 /  9 €- 58.95  ffr. / 392 pages
ISBN : 978-2-08-124963-9
FORMAT : 11cmx18cm

Premire publication en aot 2009 (Flammarion)

Traduction de Laurent Bury

L'auteur du compte rendu : Grgory Prmon est agrg d'histoire-gographie


Une génération très infortunée ?

Dans Belle Epoque, Kate Cambor fait preuve dune grande originalit: elle parvient en effet dtourner lexercice biographique de son objet pour mieux dresser le portrait dune gnration travers les vies de Jeanne Hugo, de Lon Daudet et de Jean-Baptiste Charcot.

Le principal trait dunion entre ces trois personnages est bien sr leurs pres ou grand-pre illustres, lcrivain et dfenseur de la Rpublique Victor Hugo, le clbre Dr Charcot et lauteur des Lettres de mon moulin, Alphonse Daudet. Kate Cambor voque ainsi avec minutie la vie des ces trois hommes pour mieux faire ressentir le poids dont leur clbrit a pu peser sur la vie de leurs enfants. Jeanne Hugo est ainsi la petite-fille adore de celui qui est devenu depuis son exil sur les les anglo-normandes le commandeur de la Rpublique. Sur Jean-Baptiste Charcot pse le poids dun pre dont les leons sur lhystrie la Salptrire attirent les foules. Quant Lon Daudet, il est lhritier dune tradition littraire quincarne son pre. Les trois hommes illustrent chacun sa faon le XIXe sicle.

Le deuxime trait union entre Lon Daudet et Jean-Baptiste Charcot est Jeanne Hugo: elle pouse le premier en 1891 avant de divorcer et de se marier avec le second en 1896. De ces deux mariages malheureux elle divorce en 1905 de son deuxime mari -, que retenir? Lesprit de libert de la jeune femme qui profite de la toute nouvelle loi Naquet sur le divorce pour retrouver son indpendance, ou plus simplement lincapacit pour Jeanne Hugo de retrouver lamour idal que lui a port son grand-pre ? Sa vie reste en effet marque par lombre de lauteur des Misrables, quil sagisse de lvnement mondain que constitue son premier mariage sa mort, le New-York Times titrant alors le 30 novembre 1941 Mort dune descendante de Victor Hugo.

Jean-Baptiste Charcot vit galement dans lombre envahissante de son pre. Par tradition familiale, il met ses pas dans les siens, en entreprenant des tudes de mdecine. Mais cest sa passion de la navigation et son admiration pour les grandes explorations de son temps qui lui permettront de devenir le fameux commandant Charcot et ainsi de cesser dtre uniquement le fils de. Aprs plusieurs annes de navigation sur le ''Pourquoi pas?'', il dcide de se lancer dans une vaste expdition vers lAntarctique et fait construire un nouveau bateau, ''Le Franais''. En 1905, son retour, il a russi cartographier plusieurs centaines de kilomtres de ctes. Ses succs maritimes le conduisent pendant la Premire Guerre mondiale prendre le commandement dun bateau charg de la lutte contre les sous-marins allemands. Aprs la guerre, il mne plusieurs expditions vers lArctique. Cest au retour de lune dentre elles en 1936 quil trouve la mort dans une tempte.

Quant Lon Daudet, la maladie de son pre il est atteint par la syphilis le pousse entreprendre aux cots de son ami Jean-Baptiste Charcot des tudes de mdecine. Mais, cest finalement en tant que polmiste quil connat la clbrit. Il sengage avec vigueur dans les rangs antidreyfusards la fin du sicle avant de participer activement la vie de lAction Franaise avec Charles Maurras. Kate Kambor mle habilement la vie publique et la vie prive de lune des principales voix du nationalisme. Elle montre par exemple comment le suicide de son fils Philippe en 1923, lge de 14 ans, devient rapidement une affaire publique et une vritable tribune pour les ides de Lon Daudet.

Lauteur fait ainsi preuve dune mthode pertinente pour dresser le portrait dune gnration: au-del de lombre des pres, Jeanne Hugo, Lon Daudet et Jean-Baptiste Charcot font le trait dunion entre les XIXe et XXe sicles, une gnration qui a vcu les espoirs de la fin dun sicle et les dsillusions du dbut dun autre. Ce livre dhistoire les notes abondantes la fin du livre nous montrent que chaque dtail a t vrifi permet la science historique de renouer avec bonheur avec lart du rcit: du scandale de Panama laffaire Dreyfus, des salons parisiens aux dner littraires, le lecteur pntre avec bonheur dans les arcanes de la bonne socit parisienne.

Grégory Prémon
( Mis en ligne le 04/10/2011 )
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