L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Antiquité & préhistoire  

Darius dans l'ombre d'Alexandre
de Pierre Briant
Fayard - Biographies 2003 /  28 €- 183.4  ffr. / 666 pages
ISBN : 2-213-60901-2
FORMAT : 14 x 22 cm

L'auteur du compte rendu : Michel DEBIDOUR, ancien lve de l'ENS (Ulm), est agrg de l'Universit, ancien membre de l'Ecole Franaise d'Archologie d'Athnes, et docteur es-lettres. Il est professeur l'universit Lyon III et directeur du Centre d'Etudes et de Recherches sur l'Occident Romain. Il enseigne l'histoire ancienne et l'archologie et travaille plus particulirement sur l'conomie du monde antique.

Le dernier roi des Perses : une figure méconnue

Pierre Briant a commenc sa carrire en tudiant Antigone, roi grec d'poque hellnistique. Il est ensuite remont plus haut, et il est devenu un de nos spcialistes de l'empire perse des Achmnides. Aujourd'hui professeur au Collge de France, il nous propose ce volume qui participe de ses diffrents intrts.

Malgr les apparences, ce livre n'est pas vraiment une biographie mais plutt une tude sur Darius III Codoman, le dernier roi de Perse vaincu par Alexandre. Or le personnage est la fois bien et mal connu : depuis des sicles les historiens ne parlent presque jamais de lui qu' propos de la rivalit et des combats qui l'opposrent au conqurant macdonien. Pierre Briant a cherch alors expliquer pourquoi Darius est ainsi condamn hanter les territoires historiques de l'oubli.

Pour conduire cette enqute la poursuite d'un Darius trop souvent inaccessible, il importe d'analyser les sources disponibles. L'archologie n'a livr que fort peu de certitudes, malgr la fameuse mosaque de Pompi conserve au muse de Naples (mais quelle interprtation doit-on donner exactement de la scne et des personnages ? Les savants en discutent encore). De leur ct, les sources perses sont hlas insignifiantes, les portraits restent douteux et controverss, et ce sont finalement les uvres littraires postrieures, grecques et latines, qui nous apportent l'essentiel. Mais on sait depuis longtemps que ces sources, souvent tardives, sont assez peu fiables.

L'auteur tudie la formation et l'volution de l'image de ce Darius mconnu, toujours en contrepoint de celle d'Alexandre, et ce travers de multiples auteurs, connus ou moins connus, de Strabon Arrien et Quinte-Curce, voire Justin, Plutarque et Valre-Maxime. Il est ainsi trs intressant d'analyser les modes d'inspiration et d'criture de ces auteurs antiques. Aucun de ces textes n'est contemporain des faits, et chacun doit tre soumis une critique historique prcise dans laquelle l'auteur excelle.

C'est en cela que ce livre est proprement passionnant, traitant d'historiographie autant que d'histoire. Et cette enqute historiographique se poursuit encore au-del de l'Antiquit, avec Bossuet, Rollin, Droysen (ce sont les dbuts d'une histoire scientifique), Tarn, Radet, qui se prit imaginer un Darius III snile oppos au fougueux hros de la Macdoine! Dans tous les cas, Darius se retrouve cras par la comparaison avec Alexandre, mais aussi avec son prdcesseur Artaxerxs II, dont la figure apparat, au fond, plus personnelle.

C'est que l'histoire, pour les crivains de l'Antiquit, relve d'un tout autre genre que ce que nous entendons par ce mot. Souvent un petit fait, un mot, une plaisanterie montrent mieux le caractre que des combats qui font des milliers de morts, crit ingnument Plutarque. Souvenons-nous que les historiens antiques cherchent d'abord faire uvre morale. La plupart de nos auteurs, Plutarque, Polyen, Frontin et bien d'autres, que ce soit autour d'un homme ou autour d'un thme, se sont d'abord attachs runir ce qui leur paraissait digne de mmoire, c'est--dire ce qui pouvait tre utile, des scnes typiques destines servir d'exemples, ces histoires que, au Moyen-Age, on appellera des exempla, destins aider les clercs composer leurs sermons.

Dans ce sens la figure du Barbare dissolu est vite devenue comme une image d'Epinal : l'occasion des rencontres de Darius avec Alexandre, ses malheurs, le sort de sa femme et ses filles faites prisonnires, sa mort romanesque, toute cette srie de scnes effet, relayes par l'ducation classique, n'ont pas manqu d'inspirer les artistes, en particulier entre le XVIe et le XIXe sicles, Darius faisant ressortir par contraste la figure du Macdonien, qu'il s'agisse du caractre, de la conception de la royaut et du luxe.
A en croire Athne (mais peut-on lui faire confiance ?), sa cour emmenait 329 concubines royales, 46 tresseurs de couronnes, 277 cuisiniers, et 13 spcialistes des mets au laitage, 17 prparateurs de boisson, 70 filtreurs de vin, 14 fabricants de parfum, etc

Le chercheur sera peut-tre du au terme de cette enqute car il est difficile de dgager de vraies certitudes proprement biographiques, comme le souhaiteraient certains modernes. Mais ce qu'on dcouvre, c'est une autre facette du monde antique, qui concerne l'histoire culturelle et mentale, et c'est en cela que cette biographie apparat minemment moderne.

Pierre Briant se situe dlibrment la frontire des mondes et des disciplines, de la Perse et de la Grce, de la biographie et des mentalits, de l'Antiquit et des mondes postrieurs : au fil des pages, le lecteur dcouvrira bien des vues intressantes et suggestives, qu'il s'agisse de rapprochements avec des pisodes parallles ou analogues de l'Antiquit ou de l'histoire byzantine, ou bien de la rvaluation du rle d'Alexandre dans l'optique du colonialisme triomphant des annes 1890.

Enfin le plus original est peut-tre l'appel aux traditions persanes postrieures, qui, au fil des dynasties successives, ont conserv, et par-del l'invasion arabe, le souvenir des figures de Dara (Darius) et d'Iskender (Alexandre).
Au total, ce livre est d'un trs grand intrt, et dpasse largement le souverain achmnide qui a servi de prtexte initial. Reposant sur une rudition multiple qui aide le lecteur cultiv sans jamais lui peser, l'ouvrage a su approfondir des questions complexes pour mieux les clairer. Et comme les outils sont utiles, l'ouvrage est servi par une bibliographie ordonne trs commode, un index, et une prcieuse table des sources, ce qui pourra en faire un instrument de rfrence prcieux, et un exemple de mthode.


Michel Debidour
( Mis en ligne le 05/09/2003 )
Droits de reproduction et de diffusion réservés © Parutions 2019



www.parutions.com

(fermer cette fenêtre)