L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Antiquité & préhistoire  

Le périple d'Ulysse
de Jean Cuisenier
Fayard 2003 /  34 €- 222.7  ffr. / 450 pages
ISBN : 2-213-61594-2
FORMAT : 19x24 cm

L'auteur du compte rendu : Michel Debidour, ancien lve de l'ENS (Ulm), est agrg de l'Universit, ancien membre de l'Ecole Franaise d'Archologie d'Athnes, et docteur es-lettres. Il est professeur l'universit Lyon III et directeur du Centre d'Etudes et de Recherches sur l'Occident Romain. Il enseigne l'histoire ancienne et l'archologie et travaille plus particulirement sur l'conomie du monde antique.

Que dire de neuf sur les errances d'Ulysse ?

Jean Cuisenier a t professeur de philosophie. Il a t aussi ethnologue, et a dirig durant vingt ans le Muse national des arts et traditions populaires. Mais surtout c'est un passionn de navigation, qui, en quarante ans, a travers quatorze fois la mer Tyrrhnienne. Comme beaucoup d'autres avant lui, Tim Sverin, Paul Faure et tout particulirement Victor Brard, il a t trs tt fascin par le rcit homrique et surtout par l'Odysse. Il s'est attach mieux le comprendre, en utilisant au premier chef ses comptences nautiques. Parcourant bien des fois les routes maritimes de la Mditerrane la recherche de ces itinraires, il a mme conduit deux expditions, en 1999 et en 2000, en compagnie de deux hellnistes distingus (mais il n'y avait pas d'historien).

L'auteur a suivi, et reprend dans son livre, les diffrentes tapes du priple d'Ulysse, il discute l'interprtation du texte (dont il cite de nombreux passages) et donne son opinion sur l'identification des diffrents lieux mentionns, Ithaque, Aulis, Troie, les Cicones, les Lotophages, les Cyclopes, l'le d'Eole, le pays des Lestrygons, Circ, les Sirnes, la grotte de Calypso, l'le des Phaciens Schrie. A chaque fois, il cherche faire parler les paysages.

On ne peut que se rjouir de voir que les grands textes continuent de passionner, mme notre poque, et de relire des passages d'Homre : l'auteur cite le texte tantt dans la traduction de V. Brard, tantt dans celle de Ph. Jaccottet, tantt encore il le retraduit lui-mme pour obtenir plus de prcision. Sa connaissance et sa pratique de la navigation lui font oser des remarques de praticien, souvent intressantes, et ct d'Homre, il connat bien les autres auteurs antiques, mme les plus mconnus comme Dictys. Il apporte des informations sur les tracs de vents ou de courants, reprises des instructions nautiques, et reproduit des cartes maritimes de beaucoup de sites ; attention cependant des chelles qui ont t malencontreusement oublies, aux p.158 et 193. Par ailleurs la comptence ethnographique de l'auteur apporte d'utiles remarques comparatives, mais il ne faut jamais oublier que comparaison n'est pas raison, surtout plusieurs millnaires de distance.

Pourtant le lecteur ne laisse pas de ressentir un certain malaise devant ce volume. Peut-tre l'ouvrage a-t-il t mri au fil de toute une vie. Mais si J. Cuisenier est philosophe et ethnologue, il n'est pas historien. En tout cas, le rsultat donne l'impression d'avoir voulu trop embrasser. Au fil des 29 chapitres, il aborde les problmes et les lieux successifs, mais il a ml ces analyses de larges citations de son propre journal de bord lors des deux expditions, journal dans il voque notamment des observations actuelles, voire des remarques propos des touristes qu'il rencontre

Enfin, c'est peut-tre le principe mme de la dmarche de l'auteur qui peut susciter de la mfiance. Chacun connat les efforts de Victor Brard pour restituer le vritable priple d'Ulysse. Si, du point de vue maritime, J. Cuisenier apporte des comptences supplmentaires, parvient-il de nouvelles certitudes ? On sait combien, sans remettre en cause la qualit rythme de la fameuse traduction de l'Odysse par V. Brard (celle qui est toujours dite par la collection des Universits de France), ses interprtations topographiques ont t, depuis son poque, remises en cause dans le principe mme de leur prcision illusoire. Or les mmes reproches peuvent tre adresss la recherche de Jean Cuisenier : mme s'il met souvent toute sa prudence ne pas trancher, et prsenter parfois plusieurs hypothses, nous nous trouvons en plein fondamentalisme homrique : est-il vraiment possible, aujourd'hui, de chercher dans ce texte littraire admirable le rcit prcis d'un voyage qui pourrait tre rel, et qu'il s'agirait de dbusquer ? La mfiance saccrot encore quand on voit citer plusieurs fois le livre de Demerliac et Meirat sur Hannon et l'empire punique (1983), un autre exemple de fondamentalisme nautique sur un rcit clbre.

Si ce volume est agrment de nombreuses cartes et gravures ou reproductions de vases ainsi que d'un cahier de 16 pages de photos en couleurs, certaines cartes sont vraiment trop petites pour tre utiles : ainsi des trajets de retour en mer Ege des hros Nestor, Mnlas, Ajax et Ulysse (p.188). Le volume comporte aussi quelques notes explicatives, un glossaire (bien utile) des termes de marine grecs et de leurs quivalents franais, une bibliographie, des index des personnages, des lieux et des thmes.

Mais la table des illustrations est inutile, puisqu'elle donne la rfrence la page en reproduisant la lgende, au lieu de donner les rfrences complmentaires identifiant l'objet. Ainsi pour les vases reprsents, on nous donne le copyright de la photo quand cela est ncessaire, mais jamais le nom du muse, ni le n d'inventaire, ni la publication ! Ainsi rien n'indique que le dessin reproduisant une des scnes du vase Franois d'Ergotimos et Clitias est conserv Florence, ni que sa date est de plusieurs sicles postrieure Homre. Par ailleurs il subsiste un certain nombre d'erreurs : dans le cahier de photos, la reprsentation du Silne Thasos figure sur une porte de la ville et non sur un temple ; Fr. Salviat a crit un article important sur les baux du dme d'Amos, et non d'Athos (p.424).
Au total, on ne peut que regretter que ce gros livre, uvre d'un navigateur et d'un passionn d'Homre, n'ait pas t en mme temps l'uvre d'un historien.

Michel Debidour
( Mis en ligne le 26/11/2003 )
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