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Histoire & Sciences socialeset   

Prisonniers de la liberté - L'odyssée des 218 évadés par l'URSS (1940-1941)
de Jean-Louis Crémieux-Brilhac
Gallimard - Témoins 2004 /  25 €- 163.75  ffr. / 408 pages
ISBN : 2-07-073502-8
FORMAT : 15x22 cm

L'auteur du compte rendu : Sbastien Laurent, agrg et docteur en histoire, est matre de confrences lUniversit Bordeaux III et lIEP de Paris. Il consacre ses recherches depuis plusieurs annes aux services de renseignements militaires et policiers aux XIXe et XXe sicles. Il est le fondateur de la section "Histoire & sciences sociales" de Parutions.com.

Jean-Louis Crmieux-Brilhac a t collaborateur de Paru.com.


Une épopée contemporaine

La France Libre fut une authentique aventure. Les multiples tmoignages publis (notamment par Daniel Rondeau et Roger Stphane dans Des hommes libres : histoire de la France libre par ceux qui l'ont faite, 1997) aprs la guerre ont attest du caractre priori absurde et idaliste de lengagement de ces sans-grades qui voulurent gagner Londres en 1940 et 1941. Cet ouvrage de Jean-Louis Crmieux-Brilhac, incontestablement le meilleur historien de la France Libre (La France libre : de l'appel du 18 juin la Libration, 1996), est principalement autobiographique. Lauteur raconte le priple qui le mena, aprs la dfaite de lt 1940, dun Oflag de Pomranie Londres, en septembre 1941.

Par modestie ou par sens de lhistoire, probablement les deux, lauteur raconte ses vasions mais aussi celles de ceux qui laccompagnrent ou quil retrouva dans les diffrents camps traverss. Ces hommes pensaient trouver la libert en svadant dAllemagne et en gagnant lURSS. Ils furent en fait interns dans le camp de Kozielsk, certains dont lauteur aprs un passage par la clbre Loubianka, la prison du NKVD. On est loin de La grande illusion, mme si lauteur qui sait saisir des gestes, des phrases, parvient, matrisant parfaitement lart du portrait, restituer quelques grandes figures dont merge celle, nuance, du capitaine (et futur gnral) Billotte qui, dautorit, prit le commandement de ces 218 franais vads. En effet, Jean-Louis Crmieux-Brilhac ne cache rien de la vie misrable dans les prisons et les camps et le comportement de certains de ses camarades nen prend que plus de relief. Sclipsant de plus en plus au fur et mesure que lon avance dans le livre, il fait un formidable portrait de groupe de ces Franais aux origines sociales et culturelles trs diverses. Lon croit parfois entendre Maurice Chevallier chantant larme de la drle de guerre. Excellents franais ? Oui, pour la plupart dentre eux.

Crmieux-Brilhac ne les abandonne pas Londres mais achve dans une troisime partie trs russie de prsenter leurs destins divers jusqu la fin de la guerre. Certains moururent dans les combats de la Libration, la plupart dentre eux au front, dautres dans les rangs de larme des ombres. Les 218 ne gagnrent pas tous Londres car 32 dentre eux, la plupart militants communistes ou sympathisants, dcidrent de demeurer en Union sovitique. Lauteur ne cache rien des dissentiments voire des oppositions alimentant des guerres franco-franaises au camp de Kozielsk. Jusque dans la division, le portrait de cette petite France interne est juste. Passionnant en tout cas.

Lintrt de cet ouvrage ne rside pas seulement dans lvocation dune vritable pope mais dans la forme mme du rcit. Jean-Louis Crmieux-Brilhac, par un habile jeu de typographie, juxtapose ses propres crits de lpoque, fragments de journal, notes, chansons, avec ses recherches dhistorien effectues principalement dans les archives sovitiques. Ainsi apparaissent nettement, mis en contrepoint, ce que savaient les interns lpoque et lapprciation des autorits sovitiques leur endroit ( cet gard la quatrime partie, ce que nous ne savions pas, est passionnante). Lon voit trs bien que leur sort dpendait troitement du pacte germano-sovitique de 1939. Tant que lAllemagne nazie ne lavait pas rompu, les sovitiques nenvisagrent pas de les librer. Barbarossa changea tout et alors, assez rapidement, ils purent gagner Londres au terme dun priple tonnant passant par le Spitzberg. Les 218 ont trouv leur mmorialiste et leur historien qui contribue une fois encore clairer ce singulier personnage collectif que fut la France Libre.

Sébastien Laurent
( Mis en ligne le 06/05/2004 )
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