L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset   

L'Armée de Vichy - Le corps des officiers français
de Robert-O. Paxton
Seuil - Points histoire 2006 /  12 €- 78.6  ffr. / 567 pages
ISBN : 2-02-067988-4
FORMAT : 11,0cm x 18,0cm

Premire publication : Janvier 2004 (Tallandier).

L'auteur du compte rendu : Sbastien Laurent, agrg et docteur en histoire, est matre de confrences lUniversit Bordeaux III et lIEP de Paris. Il consacre ses recherches depuis plusieurs annes aux services de renseignements militaires et policiers aux XIXe et XXe sicles. Il est le fondateur de la section "Histoire & sciences sociales" de Parutions.com.


Vichy entre Offenbach et Ubu

Aux historiens amricains de la France, la patrie reconnaissante.

Il faudra un jour songer placer une telle plaque au muse de la coopration franco-amricaine situ dans le chteau de Blrancourt. Robert Paxton, probablement le plus franais des historiens amricains, aujourdhui bien connu, y compris du grand public, est lun des plus mritants de cette nombreuse corporation dhistoriens venus, sans complexe, peupler les salles de lecture des archives dpartementales et nationales pour sintresser souvent aux sujets les moins faciles, la plupart du temps avec beaucoup de profit pour la connaissance de lhistoire de France. Jean-Pierre Azma na pas hsit parler de rvolution paxtonienne pour voquer les effets de la parution de La France de Vichy en 1973. Lauteur y montrait, pices darchives dorigine allemandes lappui, lampleur de la collaboration dEtat et la part prise par le gouvernement de Vichy dans la dportation des Juifs, anticipant et devanant mme les demandes allemandes. Mais avant ce trs grand livre, R. Paxton stait dj intress aux annes sombres. Larme de Vichy : Le corps des officiers franais est en fait la traduction - de trs grande qualit - de la thse de doctorat de Paxton, soutenue en 1963 Harvard sous le titre The Armistice Army, et parue trois ans plus tard en version remanie sous le titre Parades and politics. The French Officer Corps under Marshall Ptain (Princeton University Press). A lpoque, cette version publie de la thse avait t accueillie en France par un assourdissant silence. Vichy, et a fortiori son arme, tait encore un tabou. Paxton sut modifier cette ralit avec sa France de Vichy. Malgr cela, Parades and politics circulait dans des bibliothque universitaires et parmi les chercheurs, souvent, avouons-le, dans des versions photocopies.

Lon ne peut manquer de constater que Parades and politics annonce dj les qualits de clart de la France de Vichy. En outre, lon voit se dessiner certains thmes annonciateurs du livre de 1973, en premier lieu lutopie terrible dune arme qui crut pouvoir sauvegarder une neutralit illusoire. A cet gard, le comportement des militaires de Vichy a connu bien des quivalents dans lentourage civil du Marchal. Paxton, malgr sa dtermination, na toutefois pas pu utiliser les archives franaises qui, au dbut des annes 1960, taient encore inaccessibles. En revanche il a utilis une considrable masse darchives amricaines et notamment les abondantes collections de microfilms raliss par les Etats-Unis parmi les archives saisies du haut-commandement allemand. Celles-ci, ainsi que celles des commissions de contrle de larmistice, constituent le fonds principal de lauteur. Les archives amricaines, notamment les rapports des attachs militaires et des ambassadeurs amricains Vichy, compltent lensemble qui est essentiellement un regard extrieur sur cette curieuse arme dont le sige tait une ville deau. Fort heureusement, lhistorien amricain a complt sa documentation par le dpouillement de la presse officielle, les mmoires des tmoins et des entretiens mens avec un grand nombre de protagonistes encore vivants.

Le courage de lhistorien dtudier - moins de vingt ans aprs les faits un tel sujet ne constitue pas la seule qualit du volume. Par une dmonstration implacable, il montre lchec programm dune telle arme. Non pas seulement en raison des clauses drastiques imposes par la convention darmistice, mais bien plus en raison dun nouvel tat desprit. Paxton montre que cette arme fut une arme de revanche. Lesprit de cette revanche tait dirig contre lAllemagne mais galement contre le rgime dfunt. A cet gard, Paxton fait trs bien apparatre la volont dun Ptain, dun Huntziger, dun Weygand de forger une arme nouvelle rompant pleinement avec la grande muette, ainsi billonne par la IIIe Rpublique. Les nouveaux officiers, qui lon impose en aot 1941 un serment de fidlit au chef de lEtat, sont pleinement associs luvre de la Rvolution Nationale. Le rle social, moral et finalement politique de lofficier est alors son apoge. Paxton montre avec beaucoup de finesse le retour en force des militaires dans les cadres de lEtat, y compris dans ladministration civile, commencer par les cabinets ministriels et la prfectorale. Cette arme doprette qui ne combattit jamais, sinon contre les Franais et les gaullistes en Syrie, fut troitement corsete par lide dune neutralit illusoire. Peu importe quune minorit, en camouflant du matriel, en prparant une nouvelle mobilisation, en arrtant et en excutant les espions allemands, se soit rallie un combat anti-allemand ou quune autre ait manifest activement ses sympathies lgard des gaullistes ; ses chefs et son tat-major ne cessrent de mettre en avant limpratif de neutralit, malgr un pas net vers la collaboration militaire dEtat, franchi par Darlan avec la signature des protocoles de Paris en 1941.

Larme de Vichy morte deux ans aprs sa naissance - fut une arme de dupes dont ltonnante victoire posthume, souligne avec beaucoup dlgance par Paxton, tient au fait que les principaux cadres suprieurs des armes sous les IVe et Ve rpubliques en furent issus. Ce beau livre, enrichi par une postface historiographique de Claude dAbzac-Epezy, actualisant la bibliographie forcment obsolte de la premire dition, et par la publication dun entretien men en 2000 par cette historienne avec lauteur, est donc indispensable la comprhension de Vichy mais aussi celle des militaires franais tout au long du dernier sicle.

Sébastien Laurent
( Mis en ligne le 26/01/2006 )
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