L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Moyen-Age  

Vie de Césaire d’Arles
de Marie-José Delage et Marc Heijmans
Cerf - Sources chrétiennes 2010 /  38 €- 248.9  ffr. / 357 pages
ISBN : 978-2-204-09407-8
FORMAT : 12,5cm x 19,5cm

L'auteur du compte rendu : Emmanuel Bain est agrg dhistoire et docteur en histoire mdivale. Sa thse a port sur glise, richesse et pauvret dans lOccident mdival. Lexgse des vangiles aux XIIe-XIIIe sicles.

La triple vie de Césaire d’Arles

Csaire dArles fait partie de ces grands vques provenaux de lAntiquit tardive qui ont connu la vie monastique avant lordination piscopale, et se sont mls de controverses doctrinales avant de laisser une uvre importante et influente.

N dans la ville qui est devenue Chalon-sur-Sane vers 470, Csaire se rend, aprs stre tourn vers lvque, dans le fameux monastre de Lrins au large de Cannes, qui est alors un des principaux centres monastiques occidentaux. Il le quitte quelques annes plus tard pour Arles afin, dit-on, dy soigner une maladie. Il retrouve l par hasard cest du moins ce que voudrait accrditer son hagiographe un parent, one, vque de cette grande et florissante cit. Csaire se met son service, puis est nomm abb dun monastre suburbain, avant quone ne fasse son possible pour quil lui succde lpiscopat. Cest ce qui se produit, non sans quelques difficults, en 502.

En ces temps belliqueux du dbut du VIe sicle, Arles, qui occupe une situation frontalire, est convoite par les Wisigoths lOuest, par les Francs de Clovis au Nord et par lostrogoth Thodoric, roi dItalie. La ville passe alors dune domination wisigothique une tutelle ostrogothique, le sige mis par les Francs ayant chou. Ce contexte explique probablement les difficults des dbuts de lpiscopat de Csaire, qui est par deux fois accus de trahison et momentanment exil ou emprisonn. Ses origines chalonnaises lont priv dune clientle locale, mais lont aussi sans aucun doute rendu suspect de sympathie envers les Francs.

Lors dun voyage en Italie, vers 513, il reoit le soutien du pape et surtout de Thodoric, dont le pouvoir est dsormais bien install. Il peut donc alors se livrer pleinement son activit piscopale. Trois aspects retiennent particulirement lattention de ses hagiographes. La fondation du monastre fminin de Saint-Jean, la tte duquel il place sa sur Csarie, est dautant plus prsente dans sa vita que celle-ci a prcisment t commandite par ces moniales. Le second aspect rcurrent est laide accorde aux pauvres et plus particulirement aux captifs, soit pour les nourrir soit pour les librer uvre pour laquelle il vend la vaisselle sacre et se voit reprocher de dilapider les richesses de lglise. La troisime facette de son action concerne lenseignement des lacs. Il entend que ceux-ci participent activement la vie spirituelle en chantant la messe ou en lisant la Bible. Mais surtout il veut quils soient rgulirement enseigns. Cest pourquoi il rpte lenvie le devoir de la prdication, interdit de quitter lglise pendant le sermon, autorise chose qui ntait pas alors vidente les prtres et les diacres prcher, au moins en lisant des homlies dj rdiges. Pour cela, il est attentif la formation de ces clercs. Csaire meurt en 542, en odeur de saintet.

Sobrement intitul Vie de Csaire dArles, le nouveau volume des "Sources Chrtiennes" aurait aussi pu porter la marque du pluriel, car ce sont trois perspectives sur un mme personnage que prsente cet ouvrage. En effet, la vita ancienne, elle-mme compose de deux parties bien diffrentes, sajoute la longue introduction due Marie-Jos Delage, qui constitue une biographie historique de lvque dArles. Cette premire partie - quune criture claire et efficace rend dune lecture fort agrable reconstitue, partir des diverses sources disponibles, litinraire biographique de Csaire, tout en lintgrant dans son contexte. Elle offre ainsi limage que peut conserver un historien actuel de Csaire. cela sajoute, en fin de volume, une notice de Marc Heijmans propos des btiments cits dans la vita, qui livre ainsi un rsum des rsultats des fouilles menes Arles dans les dix dernires annes.

Cette introduction est suivie de la vita en tant que telle. Elle a t rdige peu aprs la mort de Csaire par un ensemble de cinq personnes qui lont ctoy et revendiquent donc une position de tmoins. Mais elle se compose de deux parties bien distinctes. La premire, rdige par trois vques, relate les tapes de la vie de lvque et son action institutionnelle. La seconde, due un prtre et un diacre qui lui ont t trs proches, livre une approche plus intime du personnage, mme si, comme le veut la loi du genre hagiographique, ce sont surtout les miracles quils voquent. De cette vita est donn le texte latin, qui a t corrig sur ldition scientifique la plus rcente (2002), et bien sr une traduction. Celle-ci est tonnamment conforme au style que dfendaient Csaire et les rdacteurs de sa vie, tous mfiants devant les effets de la rhtorique: elle est claire et sobre, lgante sans lourdeur ou fioriture; dune lecture, comme lintroduction, fort plaisante.

Ce volume rpond donc un projet intressant, qui fournit trois clairages diffrents sur Csaire dArles et offre une biographie historique suivie de ldition et de la traduction de sa principale source. Il est certes possible de mentionner quelques lacunes: la bibliographie, pour ce qui concerne le contexte historique, est assez date et ne mentionne pas, propos de Lrins, les dbats qui subsistent au sujet des rgles. De mme lapproche demeure parfois ecclsiastique plus que critique, et certains aspects de laction de Csaire auraient peut-tre mrit dtre plus longuement examins. Ainsi le rachat des captifs est certes une bonne uvre quil est ais de justifier par des citations bibliques, mais ce sont avant tout des ennemis que rachte Csaire, et lon peut se demander si cest seulement pour obir au prcepte vanglique de lamour des ennemis, ou pour se constituer une clientle dans des territoires qui chappent son autorit. moins que ce ne soit cause de liens plus anciens Ces quelques remarques ntent toutefois rien du plaisir et de lenrichissement que lon peut prouver cette lecture!

Emmanuel Bain
( Mis en ligne le 15/02/2011 )
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