L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Moyen-Age  

Le Moyen Age. Ombres et lumières
de Jean Verdon
Perrin - Collection Pour l’Histoire 2005 /  20.50 €- 134.28  ffr. / 306 pages
ISBN : 2-262-01988-6
FORMAT : 14x23 cm

L'auteur du compte rendu : Historienne et journaliste, Jacqueline Martin-Bagnaudez est particulirement sensibilise aux questions dhistoire des religions et dhistoire des mentalits. Elle a publi (chez Descle de Brouwer) des ouvrages dinitiation portant notamment sur le Moyen Age et sur lhistoire de lart.

Insaisissable Moyen Âge

Devons-nous porter sur le Moyen ge un regard optimiste, ou critique au sens primaire de ces qualificatifs ? Telle est au fond la question que Jean Verdon, habitu des grandes synthses thmatiques portant sur la priode, veut ici nous poser, et que restitue bien le sous-titre de louvrage. Les sources et les rfrences concernent essentiellement ce qui serait aujourdhui la France ; chronologiquement, la dmonstration sallonge sur tout le millnaire mdival. lintrieur dune tude ainsi dlimite, lauteur envisage tout tour un certain nombre de thmes dont il semploie analyser les aspects tantt noirs tantt lumineux. Il fait le tour de chacun en en proposant, la faon dun diptyque, des apprciations contradictoires. La mthode a le mrite de la clart.

Un exemple : celui du chapitre intitul Les faibles (p.118 sq.). Il sagit de situer la place dans la socit des petites gens, des campagnes comme des villes. Impossible de ngliger le fait quune partie de la population rurale nest pas libre et que le servage entrane un certain nombre dempchements, commencer par celui de fonder une famille que nous qualifierions, de nos jours, de normale. Mais quand on a en outre charg la condition paysanne du poids de la corve, des redevances, on devra en contre-point souligner que les chappatoires ces contraintes drastiques sont nombreuses, quil existe aussi des paysans libres, que les affranchissements font partie des uvres pies largement pratiques et que les dfrichements sont une chance offerte au paysan entreprenant. Ombres et lumires donc

Cette mthode, utilise pour chacun des thmes envisags, est dune grande pdagogie dmonstrative. Louvrage, dailleurs, sadresse tout lecteur intress et ne nglige aucune faon daborder lhistoire mdivale. Sans doute peut-on sinterroger sur la logique de lordre choisi pour en classer la prsentation ; sil semble normal de dresser dabord Le cadre [gographique] (p.13), puis de sintresser aux besoins lmentaires que sont Manger (p.24) et Se soigner (p.37), voire dintroduire tout de suite aprs Lglise (p.72), la cohrence nest plus bien apparente dans lordre de prsentation des classes sociales, du rle spcifique des femmes, et de la violence.

Ce serait faire un mauvais procs ce livre, voulu comme synthtique, nourri de connaissances solidement tayes et proposant la bonne bibliographie ceux qui dsireraient aller plus loin sur tel ou tel sujet, que de lui faire grief dun manque de nuances, marqu ici ou l. On sent bien, ft-ce par les titres de paragraphes (quils soient de lauteur ou de son diteur), que pour J. Verdon, les lumires lemportent sur les ombres. Il nest pas gratuit de qualifier de mythe lexpression de pauvre Jacques, dactifs les seigneurs, de comptents les officiers royaux, dclairs les hommes daffaires, etc. Plus fcheux sont les rapprochements rapides, consquences directes de la mthode choisie, qui juxtaposent des vnements et des situations fort loigns dans le temps ou dans lespace. Par exemple, quapporte de plus laspiration la saintet de lun et de lautre lascse pratique en 580 par Dalmas, vque de Rodez, et celle du franciscain Marzio de Gualdo (p.115) ?

Quoi quil en soit, cet ouvrage est porteur dun mrite quil convient de souligner : malgr la prsentation antithtique des thmes quil envisage, le tableau incite voir les choses de faon toujours nuance ; lauteur a su viter tout jugement lemporte-pice et russit le dfi quil stait lanc (p.10) : dissiper [une] caricature.

Jacqueline Martin-Bagnaudez
( Mis en ligne le 27/04/2005 )
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