L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Moyen-Age  

L'Idée de Moyen Age - Entre sens commun et pratique historique
de Giuseppe Sergi
Flammarion - Champs 2001 /  6.72 €- 44.02  ffr. / 112 pages
ISBN : 2-08-081448-6

Le moyen âge européen en questions

L e Moyen ge est, de toutes les priodes historiques, celle dont la dfinition, le nom mme, sont les plus flous et les limites les plus incertaines. Plus grave, les concepts qui semblent le mieux le caractriser et le distinguer de l'Antiquit et de l'poque moderne, tels que la fodalit, les communes, l'universalisme chrtien, sont aussi l'occasion de contresens fondamentaux. Un ouvrage de G. Sergi consacr l'historiographie de l'ide de Moyen ge depuis son invention par les humanistes du XVe sicle italien jusqu' sa remise en cause par certains historiens contemporains, vient d'tre traduit en franais par Flammarion dans la collection Champs. L'auteur s'emploie, en onze chapitres d'une dizaine de pages chacun, confronter les ides reues ce qui ressort de la "pratique historique", tirant pour chaque sujet le bilan des connaissances actuelles.

Il montre ainsi trs bien que le dbat sur les rpercussions de l'irruption du monde germanique dans l'Empire romain, qui a marqu la fin de la civilisation grco-romaine classique, a t le socle sur lequel les dtracteurs et les thurifraires du Moyen ge ont fond leurs thories. Pour les uns, humanistes et philosophes des Lumires, ces migrations furent une invasion qui prcipita l'Europe dans les tnbres, tandis que pour les romantiques nationalistes allemands du XIXe sicle, ce fut au contraire le contact avec une socit romaine pervertie qui corrompit la vigoureuse simplicit de la race germanique. Au contraire, souligne l'auteur, le Moyen ge fut l'occasion d'une synthse quilibre entre les deux civilisations, rendue possible par la fusion des lites, c'est--dire par une intgration par le haut.

G. Sergi rtablit galement la vrit sur bien d'autres thmes. Il fait ainsi une histoire de l'Europe, c'est--dire l'histoire de la naissance d'une identit culturelle commune l'Europe, et surtout de la prise de conscience qu'ont eu les Europens de cette identit commune. Certes, elle existe, grce au christianisme et au modle imprial hrit de Rome et de Charlemagne, mais elle existe travers une trs grande diversit et de nombreuses contradictions. Un autre chapitre est par ailleurs l'occasion de faire une belle mise au point sur la commune, aborde d'un point de vue essentiellement italien, il est vrai. Loin d'avoir t les ennemies de la fodalit ou de la noblesse, elles revtaient l'aspect de seigneuries collectives, soucieuses comme les autres d'imposer leur domination au pays environnant. L'auteur souligne juste titre le contraste que ces cits-tats prsentaient avec les communes du nord de la France et de Flandre, qui cherchaient simplement dfendre leurs liberts commerciales et judiciaires. Il n'en reste pas moins qu'elles non plus n'ont pas t, ou seulement de rares moments, les adversaires de la fodalit en gnral, mais de certains fodaux, au mme titre que de villes concurrentes.

L'autre grand intrt du livre est de faire connatre au public franais le point de vue d'un historien italien, et au-del, de ceux, Italiens et Allemands principalement, pour qui le Moyen ge s'articule autour de la naisssance et du dclin du Saint-Empire romain germanique. Pour eux, le Moyen ge tardif commence avec l'chec des Hohenstaufen et le dbut de la dcadence de l'institution impriale, tandis que la priode s'tendant du IXe au XIIe sicle est celle qui, pour Sergi, est la plus caractristique de la civilisation mdivale. En France, ce sont les XIIe -XIIIe sicles qui occupent cette place privilgie, jusqu' ce que la crise du milieu du XIVe sicle remette en cause le modle fodal de la monarchie qui s'est impos au temps de Philippe-Auguste.

Ce dcalage d'un sicle environ, qui laisse la part belle l'poque post-carolingienne et pr-fodale, fait que l'auteur esquive quelque peu le problme de la fodalit. Il se contente de faire un trop rapide tour d'horizon des errements passs, alors que la rinterprtation de cette notion conditionne celle de tout le Moyen ge. De mme, Sergi identifie l'conomie rurale mdivale au systme domanial carolingien. Pour lui, l'volution est continue du Bas-Empire romain au XIIe sicle. Or, cette assimilation entre curtis carolingienne et seigneurie foncire est loin d'tre vidente, et continue de susciter des dbats trs vifs chez les historiens, puisqu'il s'agit en effet de savoir s'il y a eu ou non rupture autour de l'an Mil entre monde carolingien et monde fodal.

L'auteur conclut en essayant de trouver le facteur commun des sicles du millnaire mdival. Il croit le tenir, en affirmant que le Moyen ge est l're de l'exprimentation ou plus exactement de la synthse des expriences passes. Cela parat bien rhtorique, le prsent tant forcment tributaire du pass; de plus, toute ralisation humaine est par dfinition une exprimentation. C'est surtout ravaler le Moyen ge au rang de priode intermdiaire, ce que l'auteur affirme prcisment s'tre refus faire. Nanmoins, l'ouvrage de G. Sergi est une excellente et agrable introduction l'historiographie du Moyen ge, qui a le grand mrite de s'ouvrir aux autres coles historiques europennes. Peu importe que l'on soit d'accord sur tout ce que dit G. Sergi. Son livre fait partie de ces travaux qui portent rflexion, et amnent remettre en question tout le legs universitaire pass, non pas pour le dtruire ou le rejeter, mais au contraire pour en comprendre la gense et l'assimiler pleinement.

Amable Sablon du Corail
( Mis en ligne le 19/05/2000 )
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