L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Moderne  

La France des lumières - 1715-1789
de Pierre-Yves Beaurepaire
Belin - Histoire de France 2011 /  42 €- 275.1  ffr. / 836 pages
ISBN : 978-2-7011-3365-2
FORMAT : 17cm x 24cm

L'auteur du compte rendu : Agrg et docteur en histoire, Alexandre Dupilet est professeur dans le secondaire.

Un royaume en effervescence

Cest avec circonspection que lon pouvait accueillir le projet dune nouvelle histoire de France lanc par Jol Cornette et les ditions Belin. Y avait-il matire entreprendre un tel chantier? Les progrs historiographiques taient-ils si manifestes quune mise au point simposait? Et comment faire preuve doriginalit dans ce genre codifi et contraignant quest la synthse de lhistoire dun pays? Alors que cette aventure ditoriale est sur le point darriver son terme, les doutes ne sont plus de mise: le pari est gagn et cette Histoire de France est en passe de devenir, si ce nest dj fait, une rfrence. Et lventuel dmenti ne viendra pas de ce tome consacr la France des Lumires.

On retrouve dans ce bel ouvrage crit par Pierre-Yves Beaurepaire toutes les qualits qui ont fait la renomm de cette collection: les illustrations somptueuses, assorties dclairants commentaires; la dsormais fameuse rubrique latelier de lhistorien, rflexion sur les sources et les dbats historiographiques que suscite le XVIIIe sicle; ldition de textes, certains classiques, dautres beaucoup plus rares, qui viennent intelligemment prolonger le rcit; ou encore, la cartographie foisonnante, qui fait de ce livre un atlas du XVIIIe sicle part entire.

A tout cela sajoute une synthse magistrale dont la pierre dangle demeure lhistoire politique des rgnes de Louis XV et de Louis XVI. Pierre-Yves Beaurepaire sappuie donc sur une trame chronologique, approche parfaitement adapte cet exercice qui exige clart et rigueur. On saura notamment gr lauteur davoir consacr une tude fouille la Rgence, priode souvent rduite une vague introduction dans les histoires du XVIIIe sicle - pour mmoire, dans lHistoire de France de Lavisse, Henri Carr, auteur du volume portant sur la France de Louis XV, ny consacrait que quelques pages. Trois chapitres thmatiques portant sur le mouvement des Lumires, la dmographie de la France laube du rgne de Louis XVI et les expriences et rformes menes par les administrateurs de la monarchie viennent complter le tableau densemble.

Sil reste classique dans la forme, cet ouvrage sappuie sur les dernires avances de lhistoriographie et emprunte maintes reprises des chemins de traverse qui clairent certains aspects mconnus voire indits du rgne du Bien-Aim. Il est impossible de tous les citer et l'on se contentera de quelques exemples. Pierre-Yves Beaurepaire montre ainsi comment LouisXV a essay, travers un programme de statues dornement des places royales, de faire voluer limagerie royale vers celle dun roi de paix et dun roi citoyen. Il sinterroge galement sur la dsacralisation du corps du roi, processus rvl soudainement par la tentative dassassinat de Damiens et que la succession ininterrompue des influentes matresses royales - on pense bien sr la marquise de Pompadour - a contribu acclrer. Quant au chapitre sur la dmographie de la France, il comprend une partie tout fait inattendue sur les progrs essentiels de lobsttrique.

Au total, cest un royaume en effervescence que nous dpeint Pierre-Yves Beaurepaire. Aussi bien sur le plan des ides que sur ceux de lconomie, de la dmographie ou de ladministration de ltat, et en dpit des pesanteurs sociales, la France subit de profondes transformations. Quant la monarchie, loin de se figer dans une posture hiratique et dignorer ces bouleversements, elle sy montre sensible, tantt les accompagnant, tantt essayant de les rfrner.

Vritable apologie pour lhistoire du XVIIIe sicle, louvrage de Pierre-Yves Beaurepaire est limage de la priode quil dcrit: stimulant, virevoltant, foisonnant.

Alexandre Dupilet
( Mis en ligne le 01/11/2011 )
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