L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Moderne  

Robespierre. Portraits croisés
de Michel Biard , Philippe Bourdin et Collectif
Armand Colin 2012 /  24.50 €- 160.48  ffr. / 285 pages
ISBN : 978-2-200-27771-0
FORMAT : 15,2 cm × 23,5 cm

L'auteur du compte rendu : Ccile Obligi est conservatrice au Dpartement des arts du spectacle de la Bibliothque nationale de France. Titulaire d'un DEA l'Institut d'histoire de la Rvolution de Paris-I, elle a publi en 2012 une biographie de Robespierre (Robespierre, la probit rvoltante, Belin).

Portrait kaléidoscopique de l’Incorruptible

Robespierre est lune des figures incarnant la Rvolution franaise et sans conteste un personnage qui ne laisse pas indiffrent, en bien ou en mal. Cest bien sr lun des objets dtude de la Socit des tudes robespierristes, qui est une association dhistoriens ayant pour but de promouvoir des publications scientifiques sur la Rvolution et non, comme son nom pourrait le faire croire, un groupement de passionns proccups dcrire lhagiographie du grand homme. Elle a choisit de lui consacrer un ouvrage aussi utile quagrable lire un moment o le personnage fait beaucoup parler de lui. La vente des manuscrits de la main du rvolutionnaire chez Sothebys en mai 2011 nest sans doute pas pour rien dans ce regain dintrt.

Prenant acte de la virulence des dfenseurs et des contempteurs de l'Incorruptible, les auteurs se sont proposs de repartir de la phrase de Marc Bloch : Robespierristes, antirobespierristes, nous crions grce; par piti, dites-nous simplement: quel fut Robespierre?. lheure o une chane du service public colporte des inepties (lmission Robespierre, bourreau de la Vende? diffuse sur France 3 en mars 2012) et o la revue Historia nous gratifie dun dossier sur le psychopathe lgaliste (n777, aot 2011), un ouvrage abordant le problme sous un angle dpassionn et surtout scientifique (il propose des contributions tayes dhistoriens et non des aberrations dpourvues de fondement historique) sans pour autant se lancer dans une dfense sans conditions du grand homme ni refuser les questions qui fchent, est le bienvenu.

Les auteurs ont ralis non pas une traditionnelle biographie chronologique mais un portrait par touches, fait d'une succession de quinze contributions sur quinze thmes essentiels pour comprendre le personnage. Ils forment ainsi un passionnant portrait kalidoscopique, fait de rflexions sur des aspects diffrents de la vie, de la pense et de laction de Robespierre. Sont successivement abords le Robespierre avocat, lhritier de Jean-Jacques Rousseau, lengagement du rvolutionnaire pour les droits de lhomme et du citoyen, sa position sur la peine de mort, sur la question coloniale, sur la guerre, ses convictions religieuses, conomiques et sociales. Liconographie du personnage, la question de sa postrit et celle de son historiographie font galement lobjet darticles.

Laissons le lecteur dcouvrir toutes ces contributions et contentons-nous de donner un seul exemple, en revenant sur ce qui est sans doute le thme le plus emblmatique et attendu, celui du Robespierre dictateur. Cest Guillaume Mazeau qui sest charg de larticle sur cette question en posant clairement les termes du dbat. On peut bien parler de dictature pour le rgime dexception mis en place en 1793-1794 et pass la postrit sous le nom de Terreur, mais en aucun cas Robespierre ne peut tre tenu pour lunique responsable des dcisions collgialement prises cette priode par lorgane dont il tait membre, savoir le bien connu Comit de salut public. L'auteur rappelle que cette institution nest rien dautre quun ensemble de dputs coopts (et mensuellement rvocables) par leurs collgues de lAssemble nationale appele cette poque Convention. Bien loin de la fableinvente et trs habilement propage par ses adversaires politiques, les archives rvlent un Robespierre influent et cout, un thoricien pragmatique du gouvernement rvolutionnaire, mais surtout un grand homme dtat dsintress dtestant le pouvoir personnel et ayant cur de fonder une nouvelle socit galitaire au prix provisoire de la dmocratie (p.191). Progressivement isol au sein du Comit de salut public, il est sans difficult (au terme dune simple sance lAssemble) limin en juillet 1794 (thermidor an II) par ses collgues, lesquels sempressent den faire un bouc-missaire charg de tous les maux dont ils se trouvent par l-mme miraculeusement exempts. Les mcanismes de propagation de cette lgende noire sont dtaills et expliqus dans deux autres chapitres.

Les dmonstrations sont rapides et claires, les rfrences permettant de les comprendre, justifier ou approfondir sont disponibles. Des repres chronologiques mettant en regard vie de Robespierre, vie politique franaise et relations internationales de la France aideront les lecteurs pas compltement laise avec la chronologie touffue des annes rvolutionnaires. La bibliographie fort commode contient les ouvrages les plus importants sur le sujet et surtout une slection darticles, la fois plus difficiles trouver et plus rapides lire pour le lecteur press.

Esprons que cet ouvrage contribuera apporter des rponses tous ceux qui veulent sintresser honntement lhistoire du personnage plutt quaux calomnies malheureusement encore aujourdhui largement rpandues, ainsi qu fournir des cls tous ceux qui voudraient approfondir leurs connaissances sur le sujet.

Cécile Obligi
( Mis en ligne le 29/01/2013 )
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