L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Moderne  

Le Règne de Louis XIV (2 vol.)
de Olivier Chaline
Flammarion - Champs 2009 / 
FORMAT : 11cm x 18cm

- Tome 1 - Les Rayons de la gloire, 773 p., 12 , ISBN : 978-2-08-122052-2

- Tome 2 - Vingt millions de Franais et Louis XIV, 553 p., 10 , ISBN : 978-2-08-122053-9


Premire publication en septembre 2005 (Flammarion)

L'auteur du compte rendu : Diplm de l'Ecole nationale des chartes et de l'Ecole nationale suprieure des sciences de l'information et des bibliothques, Rmi Mathis est conservateur, responsable de la bibliothque de sciences humaines et sociales Paris-Descartes-CNRS. Il prpare une thse sur Simon Arnauld de Pomponne l'universit Paris-Sorbonne sous la direction de Lucien Bly.


Un homme, un roi, son peuple

On dispose sur Louis XIV dun certain nombre de biographies qui ont toutes leur spcificit. Pierre Goubert a mis laccent sur les vingt millions de Franais sujets du Roi Soleil ; Franois Bluche sest fait le chantre exalt de la gloire royale ; Jean-Christian Petitfils a russi une biographie plus quilibre mais essentiellement politique ; sans compter les biographies trangres ou celles plus anciennes que lon ne consulte plus gure, comme celle de Louis Bertrand. Cette plthore na pourtant pas fait peur Olivier Chaline qui nous offre cette imposante somme.

Il ne sagit cependant pas vraiment l dune biographie de Louis XIV mais dune vritable histoire de son rgne. Histoire qui fait naturellement la part belle la figure du souverain mais qui ne se centre pas sur sa figure : O. Chaline ne cesse dinsister sur les dformations que cela amne dans lapprhension de lpoque, du pays et de la figure mme du roi. Non pas une simple biographie donc (encore que le genre biographique se soit remarquablement diversifi et complexifi ces trente dernires annes), mais une tentative de rponse des questions sur les moyens et les objectifs de Louis XIV, les consquences de son action sur le pays et le peuple, les gagnants et les perdants dune priode de 70 ans, durant laquelle la conception du pouvoir sest considrablement modifie.

Olivier Chaline est professeur dhistoire moderne lUniversit de Paris IV-Sorbonne : il a notamment travaill sur l'histoire de l'Europe centrale, ce qui a donn lieu la publication de La Montagne blanche (Agns Vienot, 2000). Enseignant, il sait vulgariser les connaissances, tant galement lauteur dune France au XVIIIe sicle (Belin, 2005) bien connue des tudiants.

Le plan de louvrage sarticule en trois grandes parties. La premire (Louis Dieudonn) tourne autour de la figure du roi. Lauteur prsente dabord lenfance et la vie dun souverain. Il se penche sur son entourage compos de sa famille, des ministres et conseillers, des courtisans enfin, et cherche dfinir le dur mtier de roi. Ce labeur tendait-il vers un but prcis ? O. Chaline sefforce de dmontrer que sil est risqu de vouloir trouver une cohrence dans un hypothtique absolutisme politique, le roi avait des ides et a su sadapter aux circonstances intrieures et extrieures pour les appliquer avec une souplesse qui tait coup sr une qualit.

Une deuxime partie intitule Soixante-douze annes de rgne trace un portrait du royaume : un royaume riche et peupl que le pouvoir royal sefforce dencadrer, un royaume do le roi tire les revenus de ltat, collects selon des modalits complexes, un royaume respect au-dehors grce ses armes et sa diplomatie. O. Chaline ne passe pas sous silence lhistoire culturelle, nuanant trs srieusement lide de lexistence dun style classique. Cependant, si le roi impose son got et fait de sa cour le centre intellectuel du royaume, des rvoltes ou tout du moins des rsistances subsistent, que limage dun rgime absolutiste ne doit pas faire oublier. Malgr ces dernires, Louis XIV aura fait de son pays le premier en Europe et laura considrablement agrandi outre-mer.

Enfin, dans une troisime partie (Vingt millions de franais et Louis XIV), lauteur fait le point sur les espoirs de Franais qui attendaient traditionnellement un roi de prosprit, secourable et justicier, et qui ont vu apparatre une forme de gouvernement partiellement nouvelle. Ltat sest renforc, exigeant toujours plus de revenus et dhommes pour une arme en dveloppement constant : sa comptence stend sans cesse de nouveaux domaines. Certains en profitent, quils fassent partie des lites traditionnelles ou quils soient des hommes nouveaux ; dautres tentent desquiver lautorit. Au final, il ny a que bien peu de projets politiques apparaissant comme des alternatives vritables au gouvernement personnel du roi et ceux qui sopposent au roi sont la plupart du temps contraints lexil.

La premier avantage de ce Louis XIV sur les autres est casuel : il parat vingt ans aprs Bluche, dix aprs Petitfils. Olivier Chaline peut donc utiliser des travaux nouveaux et parfois novateurs. Il ne se prive pas de mettre profit monographies et articles rcents et mme des thses dont les conclusions sont par nature peu diffuses (Ph. Romain, C. Oury). Il utilise parfois ses propres recherches (sur la gloire Port-Royal, par exemple) qui sortent ainsi du cercle restreint des lecteurs de revues universitaires pour tre connues dun public plus large. Surtout, il se sert de travaux trangers en grand nombre, ce qui permet de sortir dune vision purement franaise du rgne. Olivier Chaline tente et russit dans une grande part de rquilibrer limportance donne aux divers phnomnes et vnements : il dplace son regard vers ce cur de campagne qui doit signer un formulaire contre des gens snistes (sic) quil ne connat pas ; il souligne les difficults prouves par le roi pour imposer un pouvoir quon a un peu trop rapidement qualifi dabsolu ; il rappelle que le rgne fut multiple et divers et nuance bien des jugements htifs.

On regrettera, certes, certaines erreurs ponctuelles, signes dune rdaction peut-tre un peu rapide : ainsi, Hugues de Lionne est le neveu dAbel Servien et non pas de Lomnie de Brienne et ce dernier abandonne sa charge en 1663 et non 1671. On regrettera aussi le choix trange mais rcurrent de ne pas utiliser de notes pour ne pas alourdir louvrage : le lecteur curieux den savoir plus sur un fait ou qui cherche lorigine dune analyse na plus qu plucher la biographie (remarquablement complte) en esprant retrouver le document voulu. Rjouissons-nous en revanche de la prsence dune chronologie qui aide apprhender une priode riche en faits et actions, et surtout dun index.

Ce rgne de Louis XIV intressera tant les tudiants qui y trouveront une synthse des plus commodes et mise jour que le grand public qui dcouvrira cette priode sous ses aspects les plus varis. Traitant de lensemble des champs, il sait se mettre porte du grand public tout en faisant preuve de rigueur et dattentions aux nouvelles problmatiques. Olivier Chaline nous livre donc avec ce Rgne de Louis XIV une excellente synthse sachant faire son miel des travaux les plus rcents, un intressant travail quil convient de confronter celui de Lucien Bly qui vient de sortir aux ditions Jean-Paul Gisserot, preuve que lhistoriographie louis-quatorzienne senrichit tous les jours de synthses de prix. Mais le Roi Soleil ne mrite-t-il pas des livres lumineux ?!...

Rémi Mathis
( Mis en ligne le 13/10/2009 )
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