L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Moderne  

La Fabrique d'un saint à l'époque des Lumières
de Marina Caffiero
Editions EHESS - Civilisations & Sociétés 2006 /  19 €- 124.45  ffr. / 223 pages
ISBN : 2-7132-2073-4
FORMAT : 16,0cm x 24,0cm

Traduction de Veronica Granata et Vincent Jolivet.

L'auteur du compte rendu : Historienne et journaliste, Jacqueline Martin-Bagnaudez est particulirement sensibilise aux questions dhistoire des religions et dhistoire des mentalits. Elle a publi (chez Descle de Brouwer) des ouvrages dinitiation portant notamment sur le Moyen Age et sur lhistoire de lart.


Quand les poux font le saint

En dehors de la littrature hagiographique, la France, pays natal de saint Benot-Joseph Labre, na gure fourni dtudes sur ce personnage atypique, n en 1748 et mort Rome en 1783. Ce nest pas davantage une biographie que propose ici lhistorienne italienne M. Caffiero mais, dans la ligne des tudes publies sous la direction de Y.-M. Hilaire en 1984, une analyse de la faon dont Labre a t envisag comme saint par la postrit ; comment le mendiant a cristallis sur lui une dvotion populaire ; comment le modle spirituel dont on en a fait le reprsentant a t interprt au fil du temps. Les lments de sa vie et de son comportement ne sont cits que dans la mesure o ils suscitent exgse et interprtation. On peut regretter que le titre sous lequel le savant ouvrage de M. Caffiero a t publi en franais rende si mal compte de son contenu, dont le titre italien (La Politica della santit) tait autrement significatif, le terme mme de fabrique, dans un contexte religieux, voquant spontanment une institution paroissiale plutt quune laboration mentale.

Il nen reste pas moins que le livre est passionnant en ce quil permet de saisir le processus selon lequel un mendiant repoussant est propos, travers des faits de socit et des vnements historiques, au fil des volutions de la mentalit, en modle de saintet, en nouvelle figure rdemptrice, image du Christ mme.

Vivant paradoxe que celui de ce pouilleux plerin, faisant fi de tous les codes sociaux bien implants au XVIIIe sicle, passant son temps prier et mendier au lieu de travailler, entretenant volontairement sa crasse, en dehors de tout cadre institutionnel et ecclsiastique. Pourtant les dvotions quil porte Marie, ladoration eucharistique, au Chemin de Croix font de lui un propagateur de ces nouvelles formes de religiosit. Sa fama simpose ds sa mort dans le milieu populaire o il a vcu. Des cardinaux, des recteurs sintressent sa cause, prcisment, explique lauteur, parce que sa spiritualit et son genre de vie symbolisent le raidissement catholique envers les valeurs modernes de la culture et de la raison, en cette poque de Lumires ennemies de la religion. Sa cependant tardive canonisation (1881) se situe comme une illustration de la raction catholique du XIXe sicle, lissue dune volution des mentalits religieuses dont lauteur suit les diffrents moments. Une canonisation qui reprsente un des aboutissements de la spiritualit catholique du XIXe sicle, ptrie de vertus de pnitence et de rdemption, o lmotivit a une part prpondrante. Le nouveau saint, en mme temps, illustre le retour un idal mdival drmitisme et de prgrination. Une spiritualit peu exemplaire toutefois, car elle a entran peu de disciples ; M. Caffiero voit dans le Cur dArs un des rares fils spirituels du pauvre de Rome.

Lanalyse effectue par lhistorienne se fait particulirement prcise quand elle envisage la place de la mmoire entretenue sur le modle Labre dans les conflits existants dans la socit catholique romaine de la fin du XVIIIe sicle ; ceux-ci ont oppos les personnalits et les groupes qui se sont faits, ds la mort de Labre, les promoteurs de ses vertus, par lcrit, ou par la cration et la diffusion dimages. Par un mouvement circulaire, les promoteurs de la cause du futur saint en mme temps soutiennent et sappuient sur leur hros. Cest la fin du livre que la grande connaissance quelle a des milieux romains de lpoque moderne permet lhistorienne de dissquer la faon dont les congrgations masculines et fminines de pieux lacs se sont idalement accapar le modle de vie de Labre.

Au mme moment, celui-ci est rig en prophte des vnements rvolutionnaires franais, une image quasi officielle ds le deuxime procs de canonisation qui se droule au cours des annes 90 du XVIIIe sicle. Et mme si le personnage na gure eu de postrit, la dvotion au saint en devenir est bien vivante dans les milieux contre-rvolutionnaires que sont par exemple les Vendens. Il faut suivre pas pas la dmonstration, souvent convaincante, dune chercheuse tout emplie de son sujet, et il est impossible de rendre compte, en quelques lignes, des implications successives de la figure de Benot Labre au cours du sicle qui spare sa mort et sa canonisation officielle.

Ltude au scalpel de M. Caffiero sappuie sur les textes, abondamment cits, manant des tmoins et des acteurs de la fabrication du saint. Ils sont donns ici en traduction franaise, la source italienne figurant en note. Une dizaine de planches, judicieusement choisies, constituent de vritables pices conviction. On laura compris, cette savante tude appartient la littrature historique, sans aucun caractre apologtique. Et quelle magistrale leon de mthodologie !

Jacqueline Martin-Bagnaudez
( Mis en ligne le 27/06/2007 )
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