L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Moderne  

Jean Calvin, Vies parallèles
de Denis Crouzet
Fayard 2000 /  22.9 €- 150  ffr. / 480 pages
ISBN : 2-213-60676-5

Post tenebras lux ?

Ouvrant Jean Calvin, Vies parallles, le lecteur est averti de la nature de l’ouvrage par le soin de son auteur, Denis Crouzet. Ce dernier, selon ses propres mots, "n’a pas eu pour objet d’crire une biographie exhaustive de Calvin (…) il a voulu seulement, et sous la forme d’un essai appuy sur une bibliographie actualise, proposer une vision possible de la vie du rformateur : (…) une vision qui est dveloppe sous la forme d’une simulation introspective".

Le rsultat dconcerte. Si, biographie oblige, la chronologie de la vie du rformateur franais constitue la trame du propos, la table des matires ne la reflte gure. Elle en est pourtant le guide ncessaire puisqu’il s’agit d’apprhender Calvin dans sa plus grande intimit, celle de son volution intellectuelle et sensuelle de chrtien devant Dieu. Ds lors, le livre esquisse pas pas ce qu’a pu tre le cheminement intrieur de Jean Calvin de Noyon Genve, en passant par Paris, Angoulme, Ble, o il rdige la premire mouture de son Institution de la religion chrtienne (1536), Genve, puis Strasbourg, puis de nouveau Genve o il meurt en 1564.

Ainsi, les Infinies Tristesses (chapitre I) correspondent aux traumatismes affectifs –la mort de sa mre, l’excommunication de son pre– subis par le jeune Calvin, douloureusement dubitatif quant la capacit de l’humanit racheter son salut. Cette angoisse le mne peu peu se rapprocher des positions des rformateurs, vers la gratuit du salut divin: avant d’acqurir la certitude de son salut ternel, la conversion n’apporte que le soulagement d’une Obscure Lumire (chapitre II). Puis, vient le temps du passage d’une religion vcue plus intrieurement une religion plus assure, diffuse par la prdication dans une Sainte Lutte (chapitre III) contre le christianisme de Rome et contre les mauvais chrtiens de Genve, de Strasbourg ou d’Espagne, l’instar de Michel Servet.

Paralllement, s’labore une thologie calvinienne qui se dmarque de Luther et de Zwingli, construisant une conception spcifique de la Nouvelle Humanit chrtienne (chapitre IV). Jean Calvin est alors cet Arc (toujours) tendu (chapitre V) (p. 263), prchant inlassablement. Sa parole se rpte, s’adapte afin d’tre assimile par ses auditeurs, tandis que s’rige une nouvelle glise. Arrive le temps des moissons, o, oeuvrant pour la Divine Gloire (chapitre VI), son influence grandissante s’tend sur tout le royaume de France, sur l’Angleterre, sur la noblesse, car Calvin sent que sa parole se diffusera mieux dans la socit si elle passe par le haut. A sa mort, des glises rformes ont confess leur foi en France (1559), Ecosse (1560), aux Pays-Bas (1561) et en Hongrie (1562), pour n’en citer que quelques-unes.

Portrait d’un homme du Verbe, l’ouvrage de Denis Crouzet ne dpeint pas un personnage froid comme il a souvent t fait, mais un homme passionn, soucieux d’duquer ses contemporains pour les mettre sur la voie de leur salut. "L’homme de foi n’est pas un homme solitaire, il ne peut pas s’accepter et s’assumer comme un penseur solitaire de Dieu". (p. 161). C’est aussi le portrait d’un homme empreint de thtralit, d’un homme tragique, jouant un rle qu’il estime dvolu par Dieu, la manire de l’aptre Paul, la manire de David, le prophte.

Toute la rflexion de Denis Crouzet s’appuie sur une lecture attentive des textes calviniens, dans lesquels se manifeste la personnalit du rformateur. Ds lors, les crits de Calvin, et principalement son Institution, qu’il ne cesse de modifier jusqu’ l’ultime dition latine de 1559, et qui "doit tre lue autant comme une confession de foi que comme un autoportrait, une autobiographie, une confession tout simplement". (p.19).

Prilleux exercice que celui de reconstruire le processus mental d’un personnage tel que Calvin, qui n’a laiss que peu de traces de lui-mme. Mme son corps disparat dans l’anonymat d’une tombe du cimetire de Plainpalais. Pour difficile qu’il soit, l’exercice permet d’approcher au plus prs son sujet, mais il a l’inconvnient d’expliquer les actes de Calvin uniquement sous le jour de son rapport Dieu, au mpris partiel de nombre de sentiments humains. Certes, c’est son amour des hommes et de Dieu, dans une conception bien propre au XVI sicle, qui pousse Calvin. Mais dans quelle mesure des vnements comme le refuge Ble en 1535, ou sa rsistance d’une anne devant les envoys de la Rpublique genevoise qui, aprs l’avoir banni en avril 1538, le rappelle en septembre 1540, ne peuvent-ils s’expliquer l’un par la peur de la rpression qui s’abat alors sur les protestantismes franais balbutiants, l’autre par une forme d’orgueil ou de fiert, et non pas seulement par un sentiment d’inaptitude surmonter les difficults qu’il distingue (p.157) ? Eternel dbat d’historiens sur la mentalit humaine en ces poques lointaines…

Raison pour laquelle Denis Crouzet ne prtend pas offrir ses lecteurs la vie de Calvin, mais bien une vision de celle-ci. Du reste, le Jean Calvin de Denis Crouzet n’apparat pas comme une de ces biographies faciles lire que l’on emporte en vacances pour se dtendre sans pour autant s’abtir. Il est vrai que son auteur n’a jamais eu la rputation d’un historien ais d’accs et ses livres prcdents, la Nuit de la Saint-Barthlemy (Fayard, 1994), comme son livre les Guerriers de Dieu, la Violence au temps des troubles de religion (Champ Vallon, 1990), ou sa biographie du chancelier Michel de L’Hospital (Champ Vallon, 1998), offrent des perceptions novatrices de cette priode trouble, sans jamais sacrifier aux impratifs scientifiques.

Dot d’une trs solide biographie et d’une non moins forte chronologie, le Calvin de Denis Crouzet se distingue dans l’historiographie de la Rforme et du genre biographique, malgr l’absence de notes, parce qu’il porte au plus haut point ce que l’auteur dfinit comme tant une simulation introspective, parce qu’il entend confrer un clairage sur une des personnalits les plus obscures du sicle. La lumire aprs les tnbres ?

Hugues Marsat
( Mis en ligne le 22/09/2000 )
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