L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Moderne  

Beauvais au XVIIIe siècle - Population et cadre urbain
de Jean Ganiage
CNRS éditions 1999 /  24.43 €- 160.02  ffr. / 286 pages
ISBN : 2-271-05634-9

Beauvais au XVIIIe siècle

Toute une gnration d'historiens a lu et admir la thse de Pierre Goubert, Beauvais et le Beauvaisis de 1600 1730, monographie-culte et manifeste de l'histoire conomique et sociale. Ce n'est donc pas sans curiosit que l'on voit arriver une "suite" de l'histoire beauvaisienne.

Disons-le d'emble, les ambitions de ce livre sont plus modestes que celles de P. Goubert. Il s'agit essentiellement d'une tude d'histoire dmographique. Aprs une rapide prsentation du cadre institutionnel, conomique et social, l'auteur s'attache reconstituer la nuptialit, la natalit, la fcondit et la mortalit des Beauvaisiens au sicle des Lumires. Peuple de douze mille habitants environ, la ville est alors un centre prospre de l'industrie lainire, renomme pour ses indiennes et ses tapisseries. Dans ce cadre restreint, M. Ganiage met en vidence un phnomne national, la "transition dmographique" entre la socit traditionnelle et la France malthusienne du XIXe sicle. Lie un changement des mentalits, la rapide baisse de la natalit qui survient alors demeure encore mal explique C'est pourtant de ce phnomne capital qu'est sortie la forme actuelle de la socit franaise. Il faudrait bien d'autres tudes semblables celle-ci et portant sur d'autres points du territoire pour mieux en cerner les contours et en mieux discerner les raisons.

Non sans mlancolie, l'auteur constate que "la vogue de la dmographie appartient dsormais au pass". Risquons ici une explication: les dpouillements importants que ncessite la dmographie historique exigent un travail d'quipe. De faon comprhensible, les tudiants sont plus enclins se consacrer des sujets plus immdiatement valorisants. Sans doute accepteraient-ils d'entrer dans une entreprise collective si leur nom y tait attach. On remarquera cependant que la plupart des travaux publis par des professeurs d'universit - et le livre de M. Ganiage est du nombre - ne citent pas les mmoires de matrise sur lesquels il ont fond leur tude, a fortiori ne donnent pas la qualit de collaborateur aux tudiants qui y ont contribu. Ainsi s'expliquent bien des dsaffections. Le temps n'est plus o l'on admettait aisment d'tre rcompens dans la personne de ses chefs...

Thierry Sarmant
( Mis en ligne le 08/01/2000 )
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