L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Contemporaine  

Culture et politique dans la France des Lumières, 1715-1792
de Monique Cottret
Armand Colin 2002 /  23 €- 150.65  ffr. / 256 pages
ISBN : 2-200-26224-8

et :
Robert Muchembled, LInvention de la France moderne : monarchie, cultures et socit, 1500-1660 (Paris, Armand Colin, 2002, ISBN 2-200-25282-X, 272 p., 23 )


Deux manuels ?

Lhistoire politique au sens classique lhistoire vnementielle comme on lappelle pour la rabaisser renat peu peu de son discrdit universitaire des trente dernires annes. Mais cette Belle au bois dormant ne sort pas inchange de son long sommeil. La nouvelle histoire politique sest enrichie dun peu d'histoire conomique, de beaucoup dhistoire sociale et dune trs grosse ration dhistoire culturelle, qui nest pas lhistoire des doctrines ou des uvres mais celle des psychologies ou des pratiques culturelles. Dans tout cela, la narration chronologique reste proscrite, mais les hommes et les ides ont de nouveau voie au chapitre. De lhistoire politique, on arrive donc lhistoire de la culture politique, des pratiques politiques.

Quelques grands livres ont illustr ce renouveau, mais il reste le faire passer dans les manuels. Cest ce que tentent les deux ouvrages publis en mme temps chez Armand Colin dans la clbre collection U , par Robert Muchembled et Monique Cottret. Un parallle de ces deux volumes nest pas inutile : il fait voir que lexpression histoire de la culture politique embrasse, selon les auteurs, des ralits fort diverses.

Pour Robert Muchembled, dans LInvention de la France moderne, ce qui prime, cest toujours la socit. La politique, la grande culture , ne sont que superstructures lgres. Son ouvrage souvre par un portrait du roi de France et de sa cour, des Valois aux Bourbons. Il se poursuit par lhumanisme, arrive au baroque, pour revenir aux domaines de prdilection du matre, la vie quotidienne, les femmes, la fte, la violence, la sociabilit villageoise, les campagnes. Comme il faut bien justifier le titre du livre, on remonte ensuite les degrs de la pyramide sociale aprs les avoir descendus : voici la justice, le contrle social, la domestication des provinces, la dynamique de labsolutisme. Pris sparment, tous les chapitres sont intressants, et la verve habituelle de lauteur ne manque pas de faire effet, mais la composition densemble est bien cahotante, qui fait ainsi revenir Rabelais deux fois (chapitre 6 et chapitre 12) et beaucoup de morceaux rappellent de fort prs les manuels prcdents. Tout cela nest pas trs srieux et sent la commande expdie htivement.

Culture et politique dans la France des Lumires de Monique Cottret, ouvrage cens traiter un thme voisin, mais un sicle plus tard, obit des conceptions entirement diffrentes. Quand Robert Muchembled, dans culture politique, voyait surtout culture, Monique Cottret voit surtout politique. Ici, le plan est strictement chronologique : la rgence et ses suites, la belle poque de Louis XV, le tournant du rgne, le ministre de Choiseul, le rgne de Louis XVI, les commencements de la Rvolution. Religion, littrature, beaux-arts sont convoqus non pour eux-mmes, mais pour expliquer ou exprimer les sinuosits de la vie politique. Ici, les analyses sont originales, mais souvent allusives ou singulirement ardues.

En reposant ces deux volumes de mrite ingal, une mme question vient lesprit : sommes-nous bien en prsence de manuels, cest--dire douvrages de synthse, destins un public commenant et relativement peu averti, comme le format des volumes, leur prsentation matrielle et la collection qui les accueille pourraient nous le faire croire ? Il est malheureusement craindre que les tudiants, sils ne possdent dj fond la fameuse histoire vnementielle et surtout une solide culture gnrale, ne comprennent ni ne retiennent grand-chose de ces deux ouvrages. Incessamment rdits, un peu vieillis, les livres de Franois Lebrun, dans la mme collection U , rpondent beaucoup mieux la vritable dfinition du manuel.
Chronologie, rcit, pdagogie : il faudra bien en passer par l pour crire les manuels de demain, pour donner une vritable diffusion aux acquis rcents de la recherche.

Thierry Sarmant
( Mis en ligne le 26/05/2002 )
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