L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Contemporaine  

Le Voyage en Egypte - De Bonaparte à l’occupation anglaise
de Sarga Moussa
Robert Laffont - Bouquins 2004 /  29 €- 189.95  ffr. / 1110 pages
ISBN : 2-221-08742-9
FORMAT : 13x20 cm

L'auteur du compte rendu: matre de confrences en Histoire contemporaine l'universit de Paris-I, Sylvain Venayre a rcemment publi La Gloire de l'aventure. Gense d'une mystique moderne.
1850-1940
(Aubier, 2002).


Egypte,

Dans lexcellente collection Bouquins des ditions Robert Laffont, faisant suite lanthologie de rcits de voyages en Orient publie en 1985 par Jean-Claude Berchet (dailleurs rdite chez Phbus en 2002), voici donc une anthologie de rcits de voyage en Egypte, de Bonaparte loccupation anglaise, cest--dire sur un long XIXe sicle, allant de 1798 1914.
Les extraits en ont t runis par Sarga Moussa, un des plus grands spcialistes actuels du rcit de voyage en Orient, auteur en 1995 du remarquable La Relation orientale. Enqute sur la communication dans les rcits de voyage en Orient. 1811-1861 (Klincksieck), puis en 2000 dune dition commente du Voyage en Orient dAlphonse de Lamartine (Champion).

On ne peut que louer lentreprise. Considrons dj le choix des textes retenus. Dabord, Sarga Moussa a su viter la fausse facilit qui aurait consist valoriser les auteurs les plus connus (Flaubert ou Nerval), dont les textes sont aujourdhui trs accessibles. Ensuite, il ne sest pas cantonn au seul domaine franais, au motif que louvrage sadresserait dabord au public francophone et que lEgypte serait, pour reprendre lexpression de Robert Sol, une passion franaise. Sarga Moussa souligne en effet dans sa prface que les auteurs de rcits de voyages du XIXe sicle lisaient volontiers la littrature trangre, que leurs propres textes sinspiraient de textes trangers ou quils leur rpondaient et qu ce titre il serait absurde dtablir une anthologie qui naurait pour frontires que les limites de traditions nationales figes postrieurement. A quoi sajoute le fait que certains auteurs sont si connus en Angleterre (Amelia Edwards, par exemple), ou en Allemagne (le prince de Pckler-Muskau) quil serait dommage que le public franais en ignort lexistence. Cet oubli est dornavant rpar, grce notamment au gros travail de traduction fourni ici par Sarga Moussa et la germaniste Kaja Antonowicz. Enfin, on doit remarquer quun cinquime des textes publis ici sont le fait de voyageuses ce qui est beaucoup plus que la part traditionnellement accorde aux femmes dans les anthologies, et qui tmoigne de lintrt nouveau accord par les littraires et les historiens au voyage fminin au XIXe sicle. On le voit bien : par la diversit des choix oprs, cette anthologie marque sans doute une tape importante dans lhistoire du genre.

Il faut galement faire remarquer ladmirable prsentation pdagogique de louvrage, qui souvre par une prsentation synthtique du voyage-type en Egypte au XIXe sicle et sachve par des notices bio-bibliographiques de chacun des voyageurs cit ici notices trs compltes, originales, centres autour des raisons qui justifient la prsence du personnage dans cet ouvrage ; notices qui seront un formidable outil pour tous ceux qui entreprendront de travailler sur le voyage en Egypte lavenir. Quant aux extraits eux-mmes, composs de textes de deux dix pages, ils sont systmatiquement prcds dune petite notice permettant de les contextualiser dans lpoque o ils furent crits, dans le livre dont ils proviennent et enfin dans la logique mme de lanthologie. Celle-ci se subdivise en effet en trois grandes parties : la premire prsente les itinraires des voyageurs (textes sur Alexandrie et le Delta, Le Caire et Hliopolis, Guizeh et Sakkara, Port-Sad, Ismalia et Suez, le Nil, lancienne Thbes, la Nubie, le Sina, le dsert arabique, le dsert libyque et ses oasis) ; la seconde comprend les observations que ceux-ci ont faites loccasion de leurs rencontres (sur les diffrents groupes ethniques, les fellahs, les esclaves, la vie quotidienne, les ftes, rites et croyances, les religions, le harem et les almes) ; la troisime enfin regroupe les notations concernant la modernit de lEgypte (de la figure de Mhmet-Ali aux textes des saint-simoniens franais en Egypte, de lexpression du sentiment de la fin de lOrient authentique lindignation face lexploitation du peuple gyptien, de lvolution des paysages aux rapports avec lOccident en gnral et aux progrs de loccupation anglaise en particulier).

Au total, on suit les proccupations de tous ces voyageurs, non seulement dans leur unit que de sentiments communs, ainsi que le relve Sarga Moussa dans son introduction ! , mais surtout dans leur diversit : diversit dapprciation parfois, diversit dcriture surtout, qui donne toute sa saveur cette anthologie. On suit galement lvolution de limage de lEgypte en Occident tout au long du XIXe sicle, quon aurait envie de rsumer par la figure du Pharaon : cette Egypte est dabord lantique terre de Pharaons de mieux en mieux connus (ici, le lecteur curieux trouvera notamment des textes dauthentiques gyptologues, commencer par Champollion) ; elle est ensuite la terre du Pharaon moderne Mhmet-Ali qui, linstar des anciens matres de lEgypte, affame son peuple en mme temps quil modernise son pays ; elle est enfin la terre de celui que Blanche Lee Childe nomme le vritable pharaon de lEgypte moderne, le sieur Thomas Cook, linventeur des voyages organiss. De fait, des savants de lexpdition dEgypte aux touristes de la Belle Epoque, cette anthologie est aussi une belle leon dhistoire du voyage au XIXe sicle.

Sylvain Venayre
( Mis en ligne le 23/01/2004 )
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