L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Contemporaine  

Napoléon III
de Pierre Milza
Perrin - Tempus 2007 /  12 €- 78.6  ffr. / 696 pages
ISBN : 2-262-02607-6
FORMAT : 11,0cm x 18,0cm

Premire publication en mars 2004 (Perrin).

L'auteur du compte rendu: Natalie Petiteau, professeur d'histoire contemporaine est historienne de la socit du XIXe sicle et de la porte des annes napoloniennes. Elle a notamment publi Napolon, de la mythologie l'histoire (Seuil, 1999) et Lendemains d'Empire: les soldats de Napolon dans la France du XIXe sicle (Boutique de l'histoire, 2003).
Elle est par ailleurs responsable ditorial du site http://www.calenda.org.


Napoléon III ou la réussite d'un Beauharnais

Cest un itinraire certes connu que sintresse ici Pierre Milza. Toutefois, en France, Napolon III navait plus fait lobjet de biographie depuis celle de Louis Girard, en 1986, puis celle, plus polmique, de Philippe Sguin, en 1990, tandis que la dernire somme en langue anglaise, celle de James F. Mac Millan, date de 1992. Or, depuis, les archives de la famille Bonaparte se sont plus largement ouvertes, et lon peut supposer que cest lune des motivations du travail de Pierre Milza. Toutefois, le livre, dpourvu dintroduction, nen dit mot, et les notes renvoient pour lessentiel des sources imprimes, ne mentionnant quexceptionnellement des sources archivistiques. Mais lintrt dune telle entreprise rside finalement en ce quelle apporte un nouveau regard, car c'est par la multiplication des approches dun mme personnage que lhistorien peut parvenir triompher partiellement de lillusion biographique. Cest du reste bien lambition du recul et de la synthse qui prside lcriture de ces pages. Ainsi, propos dune lgitimit dynastique souvent mise en doute, Pierre Milza souligne que lessentiel est que Louis-Napolon lui-mme ait cru la lgitimit de sa filiation.

Voil une biographie crite dans les rgles du genre, voquant tour tour des traits clbres de l'empereur : un Louis-Napolon enfant peu dsir, mais dune grande douceur et dont les repres ont t branls par les querelles familiales et les vicissitudes de lEmpire ; un adolescent choy par lentourage trs majoritairement fminin dArenenberg ; un prince romantique en exil, sducteur et sensible, rvant daction et de gloire, libral et proche de cur et de pense des carbonari ; un conspirateur condamn quitter lEurope aprs la folle quipe de Strasbourg, puis tre enferm au fort de Ham aprs lchec de la non moins extravagante tentative de Boulogne ; un prisonnier se faisant journaliste et historien pour mieux fustiger les Orlans et le rgime de Juillet : lauteur de lExtinction du pauprisme est alors proche du socialisme utopique et des saint-simoniens sans ngliger le paternalisme et lautoritarisme. Mais il fait plus que jamais figure daventurier quand il se grime en ouvrier pltrier pour svader. Aprs quoi il est un napolonide en exil sans cesse en qute de ressources financires mais aussi de conqutes fminines. Ce bonapartiste dsireux de devenir matre de la nouvelle Rpublique y parvient finalement en lespace de quelques mois, et devient Prince-Prsident adepte du coup dEtat en se disant sauveur du suffrage universel. Crtin mener selon Thiers, il est finalement un empereur autoritaire se rfrant au soutien dun corps lectoral tenu en main par la surveillance prfectorale et les candidats officiels. Mais il est aussi un souverain sessayant faire figure de dfenseur de la cause des nationalits, dfaut de parvenir faire des conqutes semblables celles de son oncle, et se trouvant de ce fait peu peu dcid libraliser son rgime, tout en poussant la modernisation de la France et lamlioration de la condition ouvrire, respectant en cela les logiques saint-simoniennes qui sont les siennes, mais aussi celles dune partie de son entourage.

En historien du fascisme, Pierre Milza apporte ce portrait des vues nouvelles; il propose en effet une comparaison prudente, en vitant les anachronismes, entre le rgime mussolinien et lentreprise de Napolon III. L tait finalement le but de ce livre. Pierre Milza trouve des convergences fortes sur certains points : les rapports avec lEglise comme la propagande ont pour but de poser Napolon III en homme providentiel. Lintrt de louvrage rside aussi dans la faon dont l'auteur met en vidence le fait que Louis-Napolon tait finalement davantage un Beauharnais quun Bonaparte, famille au sein de laquelle seul Napolon, si peu ctoy en fait, a jou le rle de modle masculin.

Au total, cette nouvelle biographie est lire absolument pour dcouvrir la vie de Napolon III, car elle est fort claire et fort bien documente. Mais il ne faut pas sattendre y trouver beaucoup de pages novatrices d'un point de vue historiographique et archivistique.

Natalie Petiteau
( Mis en ligne le 31/01/2007 )
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