L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Contemporaine  

Au bonheur la France - Des Impressionnistes à de Gaulle, comment nous avons su être heureux
de Jean-Pierre Rioux
Perrin - Collection Pour l’Histoire 2004 /  22.50 €- 147.38  ffr. / 449 pages
ISBN : 2-262-01702-6

L'auteur du compte rendu : ric Alary, agrg dhistoire, docteur s Lettres de lIEP de Paris (sa thse sur la ligne de dmarcation a t publie en 2003 chez Perrin), est professeur en Lettres Suprieures et en Premire Suprieure au lyce Camille Gurin de Poitiers.

Une leçon d’optimisme historique

En des temps o la morosit semble tre comme une fatalit, parfois une mode ditoriale pour obtenir de meilleurs tirages, lhistorien Jean-Pierre Rioux convainc le lecteur du contraire. En fait, lauteur, ancien Inspecteur gnral de lEducation nationale, grand chercheur et auteur de nombreux ouvrages universitaires, directeur douvrages de recherches lIHTP entre autres, sur la vie quotidienne des Franais et sur lhistoire culturelle -, directeur de la revue XXe Sicle. Revue dhistoire, reprend une ide de son pouse Hlne Rioux, enseignante en khgne pendant plus de trente ans. Ce travail de trs grande qualit est le fruit dun esprit danalyse et dexpriences. Le ton y est trs vif, voire jubilatoire. Et pour cause puisquil sagit de montrer comment les Franais ont su construire leur histoire par des petits bonheurs mme au cur des plus grandes bourrasques guerrires du XXe sicle. Jean-Pierre et Hlne Rioux nous convient une vritable histoire des Franais, une histoire politique et culturelle, une leon de bonheur militant, une rvision alerte de notre histoire et documente la source des derniers travaux. En somme, nous sommes invits retenir une leon doptimisme historique. La dmonstration est vraiment la hauteur du projet de dpart.

Lauteur Jean-Pierre Rioux, qui a repris et fini louvrage, a choisi un sicle qui court de 1874 1974. Lide de bonheur semble appartenir au sicle des Lumires. Pourtant, la France a repouss les plus grandes menaces qui pesaient sur elle. Lide rpublicaine sest consolide au fil de graves crises comme le boulangisme, lAffaire Dreyfus, entre autres. Par ailleurs, la Rpublique troisime a survcu la Grande Guerre au prix de sacrifices inous y compris au pril de la dmocratie librale. La Seconde Guerre mondiale fut lautre trauma du XXe sicle. Le gnral de Gaulle sy rvla et le fera nouveau lors de la convulsion finale de la IVe Rpublique. La France trouve toujours suffisamment dnergie et de crativit pour faire dun sicle difficile un sicle despoirs.
En effet, ct des drames et des horreurs, la France et les Franais ont ctoy des ftes, des bonheurs multiples au gr des doutes dun pays singulier. La France fuit la modernit, mais celle-ci simpose et revient sans cesse rappeler que le bonheur est une constante dans la construction historique du pays des droits de lhomme.

Depuis les dbuts de la IIIe Rpublique, la France, cest celle du certif, des hussards noirs, cest le pays o se croisent les antismites tel Drumont, mais aussi les humanistes tel Zola. La sparation des Eglises et de lEtat en 1905 semble avoir t la condition sine qua non la construction dun esprit civique rpublicain. La France du progrs a su trouver des ressources malgr deux guerres mondiales, malgr les doutes terribles de lentre-deux-guerres avec les anciens combattants, les ligues, les coups ports par les tenants de lAnti-France, malgr les faillites et la crise du franc. Malgr le vieillissement du pays, malgr le 6 fvrier 1934, lon retiendra le Front populaire comme un rve qui permet de donner les congs pays, des semaines de travail moins lourdes, etc. La France ne se prive jamais de rver mme sous le rgime autoritaire de Vichy qui a tent de dtruire la culture pour tous. Dans ce livre, on croise des syndicalistes, des leaders politiques, des hommes de science, des mnagres, des ouvriers, des intellectuels, etc. La Rpublique a tenu bon, bien ancre mme si elle a t fragilise. Bien dautres thmes sont abords dans ce livre trs dense, ce sous un il rsolument neuf.

Compos de trente chapitres courts et dynamiques, le livre de Jean-Pierre Rioux sachve par une rflexion assez neuve sur le temps prsent, un temps de doutes et de pessimisme diffus, mais aussi une priode o il est essentiel de ne rien cder au fatalisme et au dsespoir. La France a connu bien dautres dsarrois, bien dautres incertitudes sur sa raison dtre, sur son identit, et pourtant elle a tenu bon. Lopinitret et le souvenir des annes passes doivent permettre de donner un trs bel avenir la France. Le futur peut durer longtemps, semble dire Jean-Pierre Rioux, condition de reconnatre des faiblesses et des lacunes et condition aussi davoir le courage de reformuler les dmarches dapproche des grands problmes de socit, comme ceux de lEducation nationale ou de limmigration. La socit franaise serait-elle trop demandeuse pour ne plus avoir se poser les vraies questions ?

Louvrage est dot dun appareil critique trs lger, mais les rfrences choisies sont cibles et rcentes. Donnons le dernier mot lauteur, sous forme de suggestions: il sagirait de faire dcrotre la demande institutionnelle [] favoriser le traitement de problmes proximit et sur chancier ; en parlant de la France, il ajoute : la voici moins tonique peut-tre, mais toujours pleine dapptit. Promise donc, encore, de grands et petits bonheurs. Assurment, le livre de Jean-Pierre Rioux aidera rflchir autrement les alarmistes et ceux qui ne voient quune France en dclin depuis plusieurs dcennies.

Eric Alary
( Mis en ligne le 16/04/2004 )
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