L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Contemporaine  

Aux origines de la démocratie américaine - La Documentation photographique - N° 8038
de Marie-Jeanne Rossignol et Collectif
La Documentation française - La Documentation photographique 2004 /  10 €- 65.5  ffr. / 63 pages
ISBN : 3-331-28038-0

Lauteur du compte rendu : agrge dhistoire et docteur en histoire mdivale (thse sur La tradition manuscrite de la lettre du Prtre Jean, XIIe-XVIe sicle), Marie-Paule Caire-Jabinet est professeur de Premire Suprieure au lyce Lakanal de Sceaux. Elle a notamment publi LHistoire en France du Moyen Age nos jours. Introduction lhistoriographie (Flammarion, 2002).

L'enfance des Etats Unis

A la veille des lections amricaines de l'automne, il n'est pas inutile de se replonger dans l'histoire des origines des Etats-Unis pour mieux comprendre l'actualit de 2004. Premire dmocratie au monde, la dmocratie amricaine s'est invente sur fond de guerre de dcolonisation contre les Anglais, en grant des hritages divers : la pense philosophique du XVIIIe sicle (essentiellement Locke), le protestantisme (plutt dans sa version puritaine), la place de l'esclavage dans la socit, sans omettre la rupture fondamentale que constitue la guerre de Scession (1860-65). Les pres fondateurs ont, Philadelphie, crit la plus ancienne constitution dmocratique, toujours en vigueur aujourd'hui.

En 1976, Elise Marienstras avait publi chez Maspero, Les Mythes fondateurs de la nation amricaine, livre appel un beau succs, rdit et mdit. Elle y montrait comment partir de l'uvre des pres fondateurs des Etats Unis, s'tait construit le sentiment national amricain, fond sur des figures symboliques : les pres plerins, le couple planteur/esclave, cow-boys et pionniers, pasteurs inspirs et prcheurs de la frontire, self made man, toutes contribuant l'laboration du "rve amricain".
C'est cet hritage riche et complexe que reprend le dossier de la documentation photographique dirig par Marie-Jeanne Rossignol, professeur l'universit Paris VII-Denis Diderot. Dossier qui, entre autres, tmoigne de la vitalit des dpartements universitaires en histoire amricaine (12 collaborateurs).

64 pages , remarquablement illustres (textes, photographies, documents varis) rpondent l'esprit de la collection, pour "faire le point sur" c'est--dire donner de faon claire et synthtique les grands lments de la naissance de la dmocratie amricaine, en prsentant les contradictions internes poses ds l'origine.

Cette mise en place pose, des contributions clairent les trois axes adopts : Les annes de fondation, la rpublique conqurante (expansion, dmocratisation, exclusion) et l'union menace (dmocratie et esclavage). On y trouve des passages attendus, clairs et pdagogiques sur la dclaration d'indpendance, la presse et les dbats politiques, la religion et la politique, la dmocratisation de la politique ou la case de l'oncle Tom ; mais aussi des lments plus neufs comme par exemple la photographie et la dmocratie, l'art du portrait (pp.62-63), ou encore l'utilisation de la photographie lors de la guerre de Scession (la premire guerre moderne - pp.60-61). Le rle des "grands hommes" est voqu l'aide de deux exemples prcis : Thomas Jefferson et Andrew Jackson.

Outre l'intrt des contributions universitaires, il convient de souligner la qualit des illustrations, aussi bien sur le plan technique, que par le choix effectu dans une documentation abondante. Ce type de dossier, qui invite rflchir en ouvrant des pistes nombreuses, incite aussi voquer quelques regrets : on aurait aim retrouver les dbats des origines, entre Hamilton et Jefferson sur l'avenir de la civilisation amricaine (rurale ou urbaine/industrielle?). Peut-tre en savoir davantage sur l'immigration qui n'est aborde que de faon rapide dans la premire partie. Ceci dit, des choix drastiques sont invitables dans un espace aussi rduit et une bibliographie rcente et bien prsente (des titres franais et anglais) permet d'aller plus loin.

Cette lecture agrable, intressante, de belle qualit, destine prioritairement au public des lyces, et des premires annes du suprieur (lves, tudiants et enseignants), satisfera aussi tout lecteur dsireux d'en apprendre davantage sur l'enfance de la dmocratie amricaine pour mieux comprendre en quoi et pourquoi, en 2004, celle-ci nous apparat la fois proche et trange/trangre.

Marie-Paule Caire
( Mis en ligne le 05/09/2004 )
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