L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Contemporaine  

Nouvelle histoire du Premier Empire - Tome 2 - L'effondrement du système napoléonien 1810-1814
de Thierry Lentz
Fayard 2004 /  26 €- 170.3  ffr. / 681 pages
ISBN : 2-213-61944-1
FORMAT : 16x24 cm

L'auteur du compte rendu: Natalie Petiteau, professeur d'histoire contemporaine l'Universit de Poitiers, est historienne de la socit du XIXe sicle et de la porte des annes napoloniennes. Elle a notamment publi Napolon, de la mythologie l'histoire (Seuil, 1999) et Lendemains d'Empire: les soldats de Napolon dans la France du XIXe sicle (Boutique de l'histoire, 2003).
Elle est par ailleurs responsable ditorial du site http://www.calenda.org.


Apogée et déclin du «système napoléonien»

Cet ouvrage fait suite un premier volume consacr Napolon et la conqute de lEurope, qui couvrait les annes 1804-1810. Il est dans la ligne de la srie ouverte en ralit par Le Grand consulat et il vise proposer au grand public une approche renouvele de ces annes au sujet desquelles tant douvrages ont dj t publis. Le pari est relev en prenant le biais dune histoire de lEmpire et non pas de Napolon, sage prudence lheure o se multiplient de nouveau les grandes biographies de l'empereur citons bien sr Luigi Mascilli Migliorini et Steven Englund.

Lide directrice du travail de Thierry Lentz est de mettre en vidence le fonctionnement de ce quil nomme le systme napolonien : aprs donc avoir montr, dans le volume I, la construction de lEmpire, il sagit ici de poursuivre lhistoire de ce systme en mouvement, cest dire celle des conqutes puis des dfaites franaises, sans omettre une pause dans la chronologie pour tudier les institutions, la socit et lconomie du Grand Empire. Au total, une approche classique qui, en dpit dune csure chronologique peut-tre inhabituelle, ne droutera pas le lecteur dj nourri dautres histoires de lEmpire.

Car il y retrouvera soigneusement dtaill tout lvnementiel dj bien connu, en descendant un degr de dtails dont on se demande parfois quelle en est lutilit (ainsi propos de la naissance du roi de Rome, pourquoi donc prciser : les connaissances mdicales de lpoque ne permettaient pas de prvoir le sexe de lenfant avant quil soit au monde). Pour le reste, Thierry Lentz fait preuve dun art du rcit qui permet de suivre sans lassitude lapoge et le dclin du systme.

La premire partie est consacre aux crises, et fait un bilan sur lapoge gographique de lEmpire et les pouvoirs attribus aux Napolonides. Lorganisation territoriale et institutionnelle de lEmpire est ainsi minutieusement prsente, de mme que le fonctionnement du systme dans ses liens avec les confdrs et les allis. Ce qui permet de passer en revue la situation de lAllemagne, de la Prusse, et de lAutriche. Sans oublier le cas de loutre mer, que Thierry Lentz expose clairement tout en mettant en vidence le fait que cet espace est prcisment hors du systme, lequel est entre autre fond sur le blocus continental. Or, outre mer, la priode sonne la fin des colonies franaises tandis que les Franais sont exclus de la Mditerrane. On apprciera ici les pages que Thierry Lentz consacre aux liens entre la France et les Etats-Unis. Mais si le systme est en crise, cela tient aussi bien sr la situation dans la pninsule ibrique, sur laquelle lauteur revient longuement et clairement, en sappuyant notamment sur les travaux de Jean-Ren Aymes et de Richard Hocquellet. La crise tient enfin la guerre avec la Russie en gestation depuis la dgradation des relations avec ce pays ds la fin de 1810.

La deuxime partie, portant sur la dbcle, est presque entirement consacre la campagne de Russie, en une prsentation toujours claire et bien mene dun vnementiel prcis, sans que soient ngliges les explications des engrenages du conflit. La situation en France pendant la campagne nest bien sr pas oublie, et le chapitre XI offre une utile mise au point sur laffaire Malet. Les tractations diplomatiques entre les puissances europennes en vue dune totale recomposition des alliances sont galement fort bien exposes.

La troisime partie insiste sur le fait qu partir de 1813, cest toute lEurope qui se dresse contre le systme napolonien, qui dfaille dfinitivement en Espagne dabord, puis en Allemagne. Aprs quoi, pour la premire fois depuis la Rvolution, le territoire franais se trouve menac puis mme envahi, ce qui encourage, souligne Thierry Lentz, le rveil des oppositions. Lchec de la campagne de France ouvre la voie la liquidation du systme par les allis et les partisans de Louis XVIII. Cette partie sachve sur un chapitre proposant les rflexions de lauteur sur le systme napolonien, sur le sens des guerres qui ravagent alors lEurope ; en ces pages rside la vraie novation de l'ouvrage.

Car on stonne par ailleurs que le travail soit fond souvent sur des auteurs fort anciens, Frdric Masson ou Jacques Bainville, par exemple, mais aussi Georges Pariset. Lauteur ignore presque toujours la bibliographie rcente des jeunes chercheurs de plus en plus nombreux fort heureusement - qui renouvellent actuellement lhistoire de lEmpire. Pour le reste sont utiliss les mmorialistes les plus clbres, Mollien, Savary, Pasquier, Chaptal, etc, et, pour ce qui est des sources primaires, sur la correspondance de Napolon et quelques rares liasses de la clbre srie F7 des archives nationales.

Mais il est vident quau niveau de la synthse, on ne peut pas demander un auteur de renouveler les approches archivistiques du sujet. Reconnaissons donc quen la matire et pour ce qui est de la clarification de lhistoire de la priode, Thierry Lentz rend de trs grands services par la clart de son propos et llgance de son style. Mission accomplie, donc.

Natalie Petiteau
( Mis en ligne le 27/09/2004 )
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