L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Contemporaine  

Passion Napoléon - Par l'épée et par la plume
de Jacques-Olivier Boudon
Textuel 2004 /  47 €- 307.85  ffr. / 191 pages
ISBN : 2-84597-111-7
FORMAT : 26x29 cm

L'auteur du compte rendu: Natalie Petiteau, professeur d'histoire contemporaine l'Universit de Poitiers, est historienne de la socit du XIXe sicle et de la porte des annes napoloniennes. Elle a notamment publi Napolon, de la mythologie l'histoire (Seuil, 1999) et Lendemains d'Empire: les soldats de Napolon dans la France du XIXe sicle (Boutique de l'histoire, 2003).
Elle est par ailleurs responsable ditorial du site http://www.calenda.org.


L'homme et ses légendes

Sous couvert de la publication de lun des beaux livres suscits par le bicentenaire de la proclamation de lEmpire, Jacques-Olivier Boudon signe ici un ouvrage qui tente de faire la part des choses au sujet des passions suscites par Napolon. Car lempereur a fait natre une abondante littrature tmoignant de ce quil na laiss personne indiffrent, mais il a lui-mme produit ou fait produire nombre de pages qui ont contribu forger sa lgende. Jacques-Olivier Boudon propose donc ici de rflchir sereinement sur luvre mene par Napolon, mais aussi par ses collaborateurs, afin de comprendre galement lengouement provoqu par lhomme et son pope militaire.

Chacune des priodes constituant la vie de Napolon est donc lobjet dune courte mais pertinente analyse : ainsi, propos de lenfance et de la jeunesse de Bonaparte, lauteur noublie pas de souligner le dcalage du jeune officier par rapport la Rvolution, mais aussi par rapport son milieu dorigine, la petite noblesse de province. Il pense initialement bien davantage la Corse qu la Rvolution, mais dans le droit fil de la culture des Lumires dont il sest abondamment nourri, il est sduit par le jacobinisme et en aucune faon par la Contre-Rvolution. A partir de Toulon, Bonaparte peut faire figure de gnral de la Rvolution, mme si dautres officiers avaient alors recueilli autant de lauriers que lui. Sil est alors avant tout un militaire, il nen prpare pas moins, alors, sa carrire politique. Ce qui claire la faon dont, en Brumaire, il matrise rapidement les fils dun complot initialement tram sans lui. Et sil en vient tablir une dictature o lopposition est musele, cest toutefois en sinscrivant dans lhritage rvolutionnaire.

Mme le passage lEmpire est marqu par le respect de lgalit : en revanche, ltiquette dont Napolon prend soin de sentourer le conduit se couper de plus en plus des ralits de son temps : Napolon est gagn par la dmesure, souligne finalement Jacques-Olivier Boudon. De plus, lEmpire est finalement associ la guerre par la ncessit dimposer son rgime comme une ralit intangible, ce qui a incontestablement pes sur la socit franaise. Sur ce point, on stonne que lauteur ne soit pas plus explicite quant aux nuances tablir au sujet des successives significations des campagnes napoloniennes. On le suit en revanche parfaitement quand il souligne que Napolon a certes soif de puissance, mais quil est aussi entour dhommes qui ont galement intrt la poursuite de la guerre. On apprciera aussi le souci des nuances lorsquil est prcis que lEmpire nest pas une dictature militaire puisque le pouvoir reste entre les mains des civils, mais que larme nen est pas moins un pilier essentiel du rgime. On suit galement l'auteur lorsque, dans le mariage avec Marie-Louise, il voit un moment de rupture majeure avec la Rvolution et de divorce avec lopinion publique. Toutefois, la campagne de 1814, en laissant apparatre Napolon comme un homme trahi, contribue dj forger limage du hros : l encore, les mises en perspectives proposes par Jacques-Olivier Boudon sont les bienvenues.

Certes, liconographie peut paratre ici moins belle que dans le volume publi en mme temps chez Larousse : il faut cependant particulirement apprcier la publication de documents rares et de fac simile de sources diverses ; on regrettera en revanche le parti pris par la collection de rejeter lidentification des illustrations en fin de volume. Mais on doit surtout souligner que le texte de ce livre-ci est bien plus riche et bien plus stimulant que celui du volume dirig par Dimitri Casali.

Natalie Petiteau
( Mis en ligne le 24/11/2004 )
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