L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Période Contemporaine  

Les Français et l'Empire - (1799-1815)
de Natalie Petiteau
Boutique de l'histoire 2008 /  25 €- 163.75  ffr. / 278 pages
ISBN : 978-2-910828-46-2
FORMAT : 15,5cm x 24,0cm

L'auteur du compte rendu : Agrg, Pierre Triomphe vient de soutenir une thse sur Les mises en scne du pass au Palais-Bourbon (1815-1848). Aux origines dune mmoire nationale. Il a publi LEurope de Franois Guizot (Privat, 2002).

Nouveaux regards sur les attitudes politiques des Français sous l’Empire

Les rapports fconds entre histoire et science politique ces dernires annes apportent un nouvel clairage sur la politisation au ras du sol, sur la faon dont les classes populaires sont devenues des acteurs essentiels des luttes partisanes, lchelle locale ou nationale, entre la Rvolution franaise et la fin du XIXe sicle. Prenant leurs distances avec une vision tlologique faisant de lavnement du suffrage universel et de la Rpublique les finalits videntes de ce processus, des auteurs comme Christophe Voilliot ont montr lvolution de la signification de lacte lectoral au cours de la priode. Dans le mme temps, dautres auteurs ont soulign comment la violence (Jean-Clment Martin), les rumeurs (Franois Ploux), les crmonies comme les ftes ou les enterrements (Emmanuel Fureix) avaient pu constituer des formes dentres en politique, auxquelles les autorits savrent de plus en plus sensibles une poque o elles sefforcent de surveiller voire de gouverner les esprits, particulirement sous le Premier Empire.

Ces problmatiques sont au cur de louvrage de Natalie Petiteau, une spcialiste reconnue de lhistoire de lre napolonienne et de sa mmoire (Napolon. De la mythologie lhistoire, Seuil). Elle sintresse notamment aux indications que les paroles politiques, souvent dissidentes et traques par les autorits, nous donnent sur les conceptions politiques de lpoque. Loriginalit majeure de ce travail rside en effet dans la place accorde aux ractions des anonymes, et non des lites, face la mise en place puis lvolution du rgime napolonien de 1799 ses chutes successives en 1814 puis en 1815. Le titre Les Franais et lEmpire, est dailleurs quelque peu surprenant: louvrage consacre une large place aux annes du Consulat, et par ailleurs, tout en voquant les ractions des Franais certaines mesures gouvernementales (conscription, concordat, impositions), montre de faon convaincante que les reprsentations politiques des classes populaires portent non sur un systme politique, mais sur une figure perue de faon contraste, Napolon Bonaparte.

Lauteure sappuie sur une bibliographie consquente et rcente, divers tmoignages de contemporains, ainsi que sur le dpouillement de sources archivistiques tant locales que nationales, notamment les bulletins de police. Lanalyse systmatique du contexte qui a prsid llaboration de ces diffrents documents est une autre caractristique de ce travail. Cela conduit Natalie Petiteau rester prudente quant la reprsentativit des diffrentes manifestations quelle tudie, quant leur volution dans le temps ou lidentification de tempraments rgionaux distincts. Il semble nanmoins, sans grande surprise, quaprs une raction plutt favorable lors des premires annes du rgime, lopinion devienne de plus en plus rticente partir des annes 1807-1809, lintervention en Espagne, le retournement de la conjoncture conomique et les dsastres militaires qui senchanent partir de 1812 offrant aux opposants des occasions de se faire entendre nouveau, sans cependant occulter la persistance jusqu la seconde Restauration de manifestations clatantes dadhsion la cause impriale.

Ces preuves et les brassages de population quelles impliquent ont par ailleurs contribu forger des liens de solidarit et des sentiments dappartenance commune entre les Franais. Au total, louvrage, assez bref eu gard lensemble des problmes abords, apporte un clairage intressant sur ces annes qui constituent une tape importante dans la gense de la vie politique moderne, mme sil napporte pas forcment de rponses toutes les questions quil soulve. La consultation des synthses rcentes de Jacques-Olivier Boudon et de Thierry Lentz demeure par ailleurs indispensable pour apprcier de faon plus complte la vie politique de ces annes.

Pierre Triomphe
( Mis en ligne le 16/07/2008 )
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