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Histoire & Sciences socialeset Temps Présent  

Histoire de New York
de François Weil
Fayard 2000 /  22.9 €- 150  ffr. / 377 pages
ISBN : 2-213-59204-7

Au-delà du mythe : l’histoire de New York

New York fascine . Tout, propos de New York, pourrait se rsumer cette simple phrase qui traduit l’impression immdiate et dfinitive qu’inspire cette ville.

L’ouvrage que nous propose Franois Weil est avant tout un livre d’histoire et d’rudition. Une table des matires mthodique, des notes rfrences, une passionnante bibliographie, modestement baptise essai et enfin, outils trop rares dans l’dition franaise, deux prcieux index des noms de personnes et de New York, donnent l’assurance d’un travail scientifique rigoureux.
New York, l’on croit tout savoir d’elle. Ville des paradoxes et des dmesures, des richesses et des abandons, Mecque du mercantilisme et des avant-gardes, elle attire et rpugne tout la fois et si on l’aime, c’est parce qu’elle est un hymne vibrant au prsent, au devenir, une sorte de condense de rve amricain pour ceux qui, justement, veulent tourner le dos au pass et se fondre dans cette ville des possibles. Elle diffre en cela radicalement de nos vieilles capitales europennes, alanguies le long d’un fleuve, et fires de leurs orgueilleuses histoires que monuments et arcs de triomphes ne cessent de rappeler ! Non seulement, selon le mot de Cline, New York est une ville qui vous attend debout, mais en plus, elle n’a que faire de son histoire, car elle n’aime rien tant que le prsent.

Le projet de Franois Weil est donc iconoclaste : vouloir rvler l’histoire de New York est un contresens absolu, entre le tabou et l’inepte ! Et pourtant, la lecture de ce livre donne une paisseur, un sens inattendu bien des caractres de la toponymie et de la socit new-yorkaise. Ainsi, les chapitres relatifs l’poque coloniale , nous rappelle qu’au XVIIe sicle la Nouvelle Amsterdam tait morcele en seigneuries et en concessions, priodes rvolues dont le seul souvenir demeure dans les noms de certaines rues ou quartiers, voire dans les temples de la modernit que sont les grands magasins new-yorkais : quel choc de dcouvrir, pour un esprit aussi futile que celui de l’auteur de ces lignes, que le fameux Bloomi , Bloomigdale’s pour les nophytes, fut autrefois la maison de campagne d’Olivier De Lancey, tout comme Greenwich fut celle de l’amiral Peter Warren !

L’autre trs grand apport de ce livre est de mieux mesurer quel point la population New Yorkaise est le rsultat d’une sdimentation complexe et mme parfois conflictuelle. Franois Weil restitue ainsi merveille l’histoire de ces petites gens, de ce peuple de New-York, qui vivaient autour de Bowery quand les lgantes paradaient Brodway ! ce propos, il conviendrait d’ajouter la bibliographie dj fournie de cette somme, et sur un mode plus littraire, les ouvrages d’Edith Wharton, Vieux New-York et les New-Yorkaises, incomparables tmoignages de ce monde vanoui.

Plus attendu, mais trs savoureux, l’on apprciera aussi tout particulirement dans cet ouvrage les pages consacres la naissance des intellectuels et des avant-gardes , qui fondent la tradition toujours vivante d’un art en perptuel mouvement.

En fait, pour revenir notre objection premire, ce livre, qui est une grande russite, n’a qu’un dfaut : son titre. L’histoire ne peut rivaliser avec New York. Cette dernire finit toujours par l’emporter. Ds lors, comment considrer le travail de Franois Weil qui incontestablement a fait œuvre d’historien ? Si l’on estime que ce livre nous donne certaines cls pour saisir le rapport troit qui perdure entre les origines de la ville et sa physionomie actuelle, et combien son caractre si particulier puise dans ce pass enfin dvoil, l’on a presque l’impression de pouvoir distinguer des traits, des constantes qui deviennent consubstantielles la ville, comme si elles taient soumises aux lois de l’hrdit ! Nous connaissions dj la gntique des textes, gageons qu’en agissant ainsi en clinicien, Franois Weil a inaugur un nouveau genre avec la gntique d’une ville : New York !


Hervé Lemoine
( Mis en ligne le 17/09/2001 )
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