L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Histoire Générale  

Histoire insolite des cafés parisiens
de Gérard Letailleur
Perrin 2011 /  22 €- 144.1  ffr. / 338 pages
ISBN : 978-2-262-03548-8
FORMAT : 15,4cm x 24cm

Jean Piat (Prfacier)

Les cafés parisiens, lieux de vie

Cest sans nul doute le livre dun passionn qui nous est offert en cette fin danne. Pour le comprendre, il faut commencer par la fin, par le dernier chapitre dans lequel lauteur nous fait partager sa connaissance personnelle des dcors des cafs daujourdhui. Cette passion lui a donn lide de remonter le temps et de brosser un panorama de lhistoire de ce lieu la fois priv et public depuis les tavernes du Moyen-ge.

Aprs une brve histoire de Paris depuis les temps lointains de Lutce, Grard Letailleur adopte un plan chronologique pour retracer grands traits une histoire millnaire. Le livre souvre sur une histoire raconte par Grgoire de Tours, au IVe sicle; un pauvre pcheur implore saint Martin, patron des buveurs, de laider. Saint Martin boit le bon vin et laisse leau courre au moulin, disait un dicton mdival. Le saint, touch, lui permet de pcher un poisson de vingt livres quil change contre un repas lestaminet voisin. Certains estiment que le poisson de cette lgende serait lorigine du poisson, petite mesure de vin consomme au comptoir ou du poinon, nom donn aux tonnelets. Si non e vero

Nous circulons ainsi dans les tavernes, les estaminets et autres cabarets du Paris de lAncien rgime, dans les cafs chers aux philosophes du XVIIe sicle, puis les cafs concerts, bistros de Montmartre, en passant par les caves de Saint-Germain-des-Prs. Grard Letailleur accumule les anecdotes amusantes. Il rappelle aussi lintroduction du caf venu de Turquie sous Louis XIV. Il dcrit la vie bruissante des cafs au XVIIIe sicle et sous la Rvolution, lieux de discussions politiques. La sociabilit des cafs est riche: lieux daccueil propices aux hommes de lettres, aux potes, aux rencontres dun moment Des cafs de tout niveau pour des publics varis, des plus pauvres aux plus aiss. Cafs qui se maintiennent plus ou moins facilement, avec les moyens du bord, pendant les guerres, et Grard Letailleur rappelle le clbre menu propos par le Grand Htel Nol 1870:Consomm de cheval au millet, foie de chien la matre dhtel, minc de rble de chat mayonnaise, civet de chat aux champignons, salmis de rat sauce Robert, gigot de chien flanqu de raton, en lgumes: bgonias au jus, et en dessert: plum-pudding au jus et la moelle de cheval.

On croise bien sr les clbrits attendues, de Voltaire Jean-Paul Sartre, qui ont rendu clbre tel caf comme le Procope, le Flore ou les Deux-Magots, mais aussi les buveurs potes comme Verlaine, les peintres et les trangers habitus de la Rotonde ou de la Coupole dans lentre-deux-guerres, les hommes politiques comme Gambetta qui fut un orateur de brasserie avant dtonner la chambre des dputs. On se souvient que Jaurs a t assassin au caf le Croissant ; mais aussi les intellectuels de Saint Germain des Prs... A chaque priode, des quartiers prfrs, rive droite ou rive gauche Le rcit sarrte pour lessentiel au lendemain de la Seconde Guerre mondiale, en dpit de quelques souvenirs sur Brassens la Tour Monthlry, rue des Prouvaires, et une indication rapide des trs grandes volutions actuelles, qui donne envie de suggrer lauteur de reprendre son travail pour la priode des annes 1950/2010.

Entran par son sujet, Grard Letailleur ne rsiste pas multiplier les anecdotes, mme loignes, et livre au lecteur une impressionnante galerie de personnages ou de simples silhouettes rapidement croques mais qui rendent la lecture vivante, varie. Un appareil critique, notes et bibliographie, montre le srieux et ltendue de la documentation de lauteur. On regrettera seulement labsence dindex et surtout dillustrations qui auraient donn plus de chair au propos. Mais au total un livre agrable lire, si possible au caf, pour trinquer la sant du peuple parisien qui est peut-tre le vritable hros de l'ouvrage.

Jean-Etienne Caire
( Mis en ligne le 20/12/2011 )
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