L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Histoire Générale  

Les Petits plats dans les grands - La savoureuse histoire des mots de la cuisine et de la table
de Henriette Walter
Robert Laffont 2020 /  21 €- 137.55  ffr. / 288 pages
ISBN : 978-2-221-22141-9
FORMAT : 17,0 cm × 24,0 cm

Langue savoureuse

Henriette Walter nous offre ici un ouvrage qui se place dans la lignée de ses nombreux livres destinés à faire connaître l’histoire de diverses familles de mots. Linguiste universitaire, elle s’est en effet consacrée à la vulgarisation, au bon sens du terme, de l’étude de notre vocabulaire et à la familiarisation du grand public avec les mots de la linguistique et les principes de l’étymologie. Après avoir consacré plusieurs volumes aux langues européennes, puis à la langue française en général, elle a dernièrement publié plusieurs études thématiques sur les mots d’origine étrangère, et plus particulièrement sur des domaines précis tels que oiseaux, poissons, ou encore arbres.

Elle nous propose aujourd’hui de nous intéresser à un domaine différent, celui de la cuisine et de la table, si cher aux Français. Et, pour ce faire, elle utilise les mêmes procédés pédagogiques que dans ses œuvres antérieures : encarts destinés à expliquer le sens d’un terme technique (phonème, métathèse, etc.), à présenter brièvement un acteur important (cuisinier, gastronome, etc.) ou encore à poser des sortes de devinettes destinées à évaluer plaisamment les connaissances acquises à la lecture des chapitres. Ces encarts servent également à mettre en valeur de petits faits curieux qui amusent ou étonnent. Au fil des pages, on découvrira ainsi le monde de la cuisine en partant des produits utilisés, fruits, légumes, épices. Leur origine, leurs noms, souvent variés ou inattendus, sont détaillés et l’on découvrira ainsi qu’un même mot a pu désigner des plats différents selon les époques, ou a pu évoluer pour désigner des mets très différents.

Ainsi apprend-on, pour se limiter à un seul exemple, que la miche, ce gros pain, et la miette, ce petit fragment, ont la même origine ! Des développements particuliers sont évidemment consacrés aux mots d’origine étrangère, aux plats régionaux et aux pièges de certains faux-amis, le même mot pouvant désigner des produits très différents, comme la praline en France et outre-quiévrain. Bien entendu, les boissons ne sont pas oubliées, surtout le vin, et les noms propres non plus, qu’il s’agisse de cuisiniers célèbres, de gastronomes ou encore de personnalités à qui ont été dédiées des préparations nouvelles, de la pêche Melba à la sauce béchamel en passant par le sandwich ... Au-delà du domaine de la nourriture et de la table, on trouvera aussi de nombreux passages consacrés aux œuvres d’art qui leur sont consacrées. Que l’on pense aux tableaux du type nature morte ou banquet, aux films autour de la nourriture ou encore aux compositions musicales. On laissera au lecteur le plaisir de la découverte.

Mais si nous sommes dans un livre distrayant, où l’on apprend en s’amusant, Henriette Walter n’oublie pas sa formation universitaire et ne nous gratifie de pas moins d’un glossaire et de quatre index ! Tous sont fort utiles, car le lecteur pourra ainsi retrouver facilement ce qu’il cherche. On se plaira notamment à souligner que tous les noms scientifiques des plantes et animaux sont fournis pour éviter toute confusion. S’il est nécessaire de mentionner toutefois une réserve, on regrettera peut-être que les notices biographiques ne soient pas davantage développées.

En conclusion, on a là un ouvrage qui complète agréablement le rayon des livres de recettes et peut accompagner plaisamment la période des fêtes de fin d’année où la cuisine est reine ; car plus encore que de manger, il importe de savoir comment on nomme ce que l’on mange et surtout de savoir en parler !

Jean-Etienne Caire
( Mis en ligne le 09/11/2020 )
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