L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Histoire Générale  

Etats-Unis, peuple et culture
de John Atherton et collectif
La Découverte - Poche 2004 /  9 €- 58.95  ffr. / 222 pages
ISBN : 2-7071-4260-3
FORMAT : 13x19 cm

Lauteur du compte rendu : agrge dhistoire et docteur en histoire mdivale (thse sur La tradition manuscrite de la lettre du Prtre Jean, XIIe-XVIe sicle), Marie-Paule Caire-Jabinet est professeur de Premire Suprieure au lyce Lakanal de Sceaux. Elle a notamment publi LHistoire en France du Moyen Age nos jours. Introduction lhistoriographie (Flammarion, 2002).

Etats-Unis: une mise au point utile

Sous un petit format, les ditions de La Dcouverte publient une synthse sur les tats-Unis. Quarante auteurs, en trs grande majorit franais, tous spcialistes reconnus, ont fait le point sur divers aspects (gographiques, dmographiques, culturels) d'un pays qui nous est la fois proche et lointain, et que les chances lectorales ramnent au premier rang de l'actualit. La plupart des textes sont indits.

Un plan clair, des encarts pdagogiques, des cartes et des tableaux statistiques, une chronologie et une bibliographie jour en font un instrument de trs bonne qualit destin aux tudiants mais aussi tout lecteur curieux des questions amricaines. L'objectif, affich, est de saisir dans sa complexit l'identit "tatsunienne"(p.14).

Pour cela, la premire partie est consacre au territoire, approche gographique qui reprend de faon classique les grandes zones, les principaux lments du relief, l'importance de l'espace, le rseau de transport. Cette description gographique classique est accompagne de cartes. G. Dorel ouvre des rflexions stimulantes sur la question foncire : "globalement c'est l'accs relativement facile la terre pour tous les hommes libres de l'Amrique qui fut l'lment cl de l'histoire de ce pays" (le domaine public fdral constitue plus d'un tiers du territoire pp.24-28). Parmi les approches auxquelles on ne pense pas spontanment : la rpartition de la population dans l'espace amricain. Si, dans les cinquante dernires annes, l'attrait pour la faade Pacifique ne s'est pas dmenti, il y a aujourd'hui un mouvement d'migration vers l'intrieur du pays, d au cot excessif de la vie en Californie ; il pousse les retraits ou les revenus plus faibles retourner vers l'Arizona, l'Utah, etc. Phoenix et Las Vegas deviennent des foyers attractifs de peuplement. Neuve aussi, la prsentation trs claire des niveaux d'organisation territoriale et de la carte administrative du pays.

La seconde partie envisage la Naissance et l'histoire d'une nation (clin d'il au film de Griffith, 1915) et retrace de faon trs claire les grandes lignes de l'histoire amricaine, des origines 2004, en s'attachant mettre en valeur les pisodes marquants qui ont construit mmoire et identit amricaines. suivre les diffrentes entres, on mesure combien l'histoire a faonn et faonne encore aujourd'hui cette identit, contrairement au lieu commun qui voudrait que les Amricains n'aient pas d'histoire La partie se clt sur les interrogations de Jacques Portes : 1999-2004 - Les fragilits d'une puissance sans rivale (pp.68-73).
La troisime partie, Mythes et fondements, est plus problmatise et incite s'interroger sur des points fondamentaux : qu'est-ce qu'un amricain, qu'en est-il de cette nation fonde par des immigrants, qu'en est-il de la place, difficile comprendre pour un europen (et davantage encore pour un franais) de la culture religieuse, comment se construit la lacit l'amricaine? Plusieurs articles reviennent sur la question religieuse, et en nuancent l'approche ; si les "lois bleues" (l'adjectif vient de la couleur que l'on attribuait aux nez glacs de froid des puritains) sont rgulirement adoptes (1984, Louisianne : obligation de faire une place, dans l'enseignement des origines de l'homme, au rcit de la Gense, pour prendre un exemple), l'ensemble de la population manifeste plutt un dtachement l'gard de la religion; du moins envers le protestantisme. En revanche apparaissent de nouvelles cultures religieuses (aborignes, musulmanes, bouddhistes), sectes varies qui tmoignent de l'importance maintenue du fait religieux dans la socit amricaine. Trois articles (L.Cohen-Tanugi, C-E Longuet, P.Juillard) dcrivent de faon synthtique et utile le rle du droit dans la dmocratie amricaine et les institutions fdrales.

La quatrime partie, Peuples et populations, prsente de faon claire les grands faits dmographiques (avec des chiffres qui pour la plupart ne sont donns que jusqu'en 1990, ce que l'on peut regretter). Par le biais dmographique, sont envisages la question du multiculturalisme et l'obsdante question noire, jamais rsolue, en dpit d'avances ponctuelles et de russites qui demeurent individuelles. Le bilan des politiques d'affirmative action est mitig, et il est au cur d'un dbat politique amricain qui oppose rpublicains et dmocrates.

La dernire partie, Arts et culture, est plus dcevante; six articles datent de 1990 et laissent un peu le lecteur de 2004 sur sa faim. Cependant la partie s'ouvre par une contribution stimulante de Jacques Portes qui s'interroge sur ce quest la culture amricaine. Il en relve les traits ou les expressions proprement amricains : grand spectacle, comdie musicale, cinma, jazz, une culture de masse qui s'accorde particulirement la tlvision. lire les 14 articles qui constituent cette partie, s'impose la ralit d'une culture amricaine, originale dans l'ensemble occidental, utilisant de faon efficace (mcnat, muses) les atouts conomiques du pays ; une culture vivante, diffrente selon les ethnies. L'un des articles qui, peut-tre, souligne le mieux l'inventivit amricaine est celui consacr l'architecture (H. Trocm), intitul significativement Architecture, bien plus que des gratte-ciel (pp.190-194); il montre comment les Amricains ont invent partir d'apports divers, leur propre expression architecturale.

En conclusion : un ouvrage court et utile, dont on recommande chaudement la lecture... soit disperse pour chercher un renseignement, une prcision, soit au long cours pour dcouvrir ce pays que nous pensons si bien connatre

Marie-Paule Caire
( Mis en ligne le 22/03/2004 )
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