L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Histoire Générale  

Histoire du livre
de Frédéric Barbier
Armand Colin - "U" 2006 /  28 €- 183.4  ffr. / 366 pages
ISBN : 2-200-34711-1
FORMAT : 16,0cm x 24,0cm

2e dition

L'auteur du compte rendu : Rmi Mathis est lve l'Ecole Nationale des Chartes. Il prpare une thse sur Simon Arnauld de Pomponne sous la direction d'Olivier Poncet (ENC) et Lucien Bly (Paris IV).


Livres, techniques et sociétés

LHistoire du livre de Frdric Barbier est ddie Henri-Jean Martin. Ce dernier est dcd le 13 janvier dernier. Ancien directeur de la bibliothque municipale de Lyon, professeur lcole des chartes et lcole pratique des hautes tudes, Henri-Jean Martin est le pre de lcole franaise dhistoire du livre. Auteur d'tudes majeures, il a ouvert des voies fcondes, qui sont aujourdhui encore explores par ses lves. Car paradoxalement, alors que la culture occidentale repose trs largement sur le livre, outil de diffusion de la pense ayant eu une influence directe sur les voies de cette dernire, ltude de lhistoire du livre est assez rcente. Les recherches scientifiques grande chelle nont finalement quune cinquantaine dannes, aprs que Martin et Febvre ont publi LApparition du livre (A. Michel, 1958).

Lhistoire du livre est depuis devenue une branche extrmement fconde, relevant la fois de lhistoire culturelle, de lhistoire des techniques, de lhistoire conomique et de lhistoire sociale. Le nombre dtudiants en histoire du livre est de plus en plus important. Ajoutons cela les historiens gnralistes et les professionnels ayant besoin de bases solides (conservateurs) ; un manuel tait le bienvenu afin de synthtiser lensemble des connaissances actuelles et les transmettre au plus grand nombre. Frdric Barbier, directeur dtude en histoire du livre lcole pratique des hautes tudes, sy est coll en 2000 pour lditeur Armand Colin avec un ouvrage trs bien accueilli. Une deuxime dition en est aujourdhui propose aux mmes ditions.

La question de lidentit du livre nest pas aise, il convient de cerner les contours dun objet extrmement complexe, qui a connu des mutations importantes au cours de son histoire et qui a eu une influence directe sur toute notre culture. Le livre nest pas un simple objet : il est porteur en lui-mme des valeurs dune civilisation, de sa substance mme. Comme le signale Michel Melot, il est une forme symbolique au sens de Panovsky. Lhistoire du livre se situe ainsi au carrefour de trs nombreuses thmatiques. Elle nest ni histoire de lcriture, ni histoire de la littrature, ni histoire de ldition mais chacune de ces histoires ont pourtant leur importance pour crire lhistoire du livre. L'auteur tente galement de traiter lensemble des dimensions que peut recouvrir lhistoire du livre : histoire sociale, histoire conomique, histoire culturelle, histoire des usages de lcrit Pour reprendre les mots de Lucien Febvre et Henri-Jean Martin, le livre est la fois objet et ferment.

La tche que sest assigne F. Barbier est ardue parce quextrmement large. De lapparition de lcriture celle de lordinateur, ce sont cinq millnaires qui sont concerns dont deux sont plus particulirement traits. Ce livre possde en plus loriginalit de souvrir sur les diffrents pays. Alors que lhistoire du livre prend particulirement place dans le monde occidental, Frdric Barbier ouvre les perspectives en sintressant dautres zones, entre autres lAsie. Il tudie ainsi la diffusion des techniques ou la rsistance leur propagation, alors quau sein mme de lEurope, les modles ditoriaux ne sont pas les mmes selon les pays. Ce caractre transversal de lhistoire du livre amne sans cesse recontextualiser : on ne peut comprendre la forme de lobjet, ses modes de diffusion, son importance intellectuelle et commerciale si lon sextrait de la socit dans laquelle il est produit. Lanachronisme guette sans cesse lhistorien du livre. Frdric Barbier insiste donc largement sur les conditions dans lesquelles le livre est produit, diffus, lu ; il fait preuve dune large et profonde rudition, toujours au service dun remarquable esprit de synthse.

F. Barbier revient aux bases afin de suivre la naissance et lvolution du livre. La premire des quatre parties de louvrage traite donc du livre manuscrit. En effet, le livre est dabord un support et une forme. Le support de lextraordinaire invention quest lcriture et une forme le codex qui met plusieurs sicles pour simposer sur le rouleau. Ds lorigine, le livre donne naissance des pratiques sociales multiples car il se vend (apparaissent les libraires), schange (do le besoin de le recopier) et se conserve (la bibliothque apparat). Il est marchandise et ferment, support dun texte et objet en soi. Ce nest qu partir du Xe sicle que le livre manuscrit commence se rpandre plus largement avec la fin du monopole de lglise sur la culture grco-latine et lapparition dune bourgeoisie urbaine, de juristes, et duniversits. En retour, cette plus large diffusion a des consquences sur le livre lui-mme : ce ne sont plus les mmes livres qui sont recopis et leur prsentation mme volue largement.

Pourtant, quand on parle aujourdhui dun livre, on pense un imprim. Gutenberg fait partie des grands noms que tout colier appris et son invention est de celles qui auraient chang le monde. Cela nest pas faux mais la rvolution gutenbergienne doit tout de mme tre nuance. Elle prend place dans le paysage social en profonde mutation qui a t dpeint au chapitre prcdent. Comme la plupart des grandes inventions, limprimerie est largement une invention collective, dans lair du temps. Les premiers grands diteurs apparaissent (Manuce, Janson, Gryphe) qui jouent un rle de premier plan dans la diffusion des lhumanisme. Toutes ces modifications aboutissent la librairie telle quelle est connue sous lAncien Rgime (annes 1520-1760). Cette priode est marque par les Guerres de religion puis par la Contre-Rforme qui concourent une volont de contrle de lcrit de la part des pouvoirs politiques. Dautres instances mergent cependant, venant remettre en cause la prminence du politique et du religieux dans la production et la diffusion du livre. Lditeur, lauteur et surtout le public.

Enfin, une quatrime partie traite de la seconde rvolution du livre : de la fin du XVIIIe au dbut du XIXe sicle, la production de livres connat des mutations majeures qui ont des rpercussions sur leur forme et leur diffusion. La population sait lire dans son immense majorit, les nouvelles techniques de production permettent dimprimer et de diffuser au moindre cot. Paralllement, la fonction moderne de lditeur se dveloppe, avec de vritables politiques de vente, une industrialisation des processus et une volont de baisser les prix afin de permettre une plus large diffusion du produit. De nouveaux procds techniques sont mis en uvre tandis que des formes nouvelles accompagnent ces modifications (livre de poche) : ceci nempche cependant pas que le livre, triomphant au XIXe sicle, soit peu peu concurrenc par de nouveaux mdias. Alors que de nombreux ouvrages ont tendance privilgier les priodes les plus proches de nous et dsquilibrent ainsi leurs propos, Frdric Barbier sait se garder daccorder trop de place au XXe sicle afin de conserver un quilibre.

Le prsent ouvrage a t mis jour avec rigueur : Frdric Barbier ne se contente pas dun appendice artificiel mais reprend certains chapitres afin de faire part au lecteur des derniers vnements ayant touch le monde de ldition, dont le paysage a beaucoup chang en quelques annes. Quelques menues erreurs de la premire dition ont galement t corriges.

Comme tout bon manuel, louvrage prsente une bibliographie actualise et volontairement limite aux tudes les plus importantes, auxquelles les lecteurs non-spcialistes auront intrt se reporter en premier. Quelques photos permettent de comprendre les pages consacres aux recherches sur la mise en page du livre et la mise en livre des textes. Louvrage est de belle facture. Ce manuel fait honneur la figure dHenri-Jean Martin, matre de F. Barbier. Il devrait contribuer faire natre des vocations dhistoriens du livre, dans un domaine o il y a encore beaucoup faire.

Rémi Mathis
( Mis en ligne le 28/02/2007 )
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