L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Biographie  

Elisée Reclus - Géographe, anarchiste, écologiste
de Jean-Didier Vincent
Robert Laffont 2010 /  22 €- 144.1  ffr. / 425 pages
ISBN : 978-2-221-10648-8
FORMAT : 15,6cm x 24,1cm

L'auteur du compte rendu : Ancien lve de l'Ecole Normale Suprieure, Agrg d'histoire, Docteur s lettres, sciences humaines et sociales, Nicolas Plagne est l'auteur d'une thse sur les origines de l'tat dans la mmoire collective russe. Il enseigne dans un lyce des environs de Rouen.

Géographe anarchiste

lise Reclus (1830-1095) est bien oubli du public cultiv. Il fut pourtant le plus grand gographe franais de son temps, tant par la qualit scientifique (descriptive et explicative) de son uvre que par son beau talent de vulgarisateur, sanctionn par un long succs de librairie au service de la gographie et de la maison Hachette. Cet oubli tient en partie lhostilit de Paul Vidal de La Blache, gographe tout aussi talentueux, mais plus bourgeois et plus acadmique. Reclus ne fut en effet jamais universitaire, peut-tre son avantage et celui du public, car qui sait ce quil aurait donn son temps et lgu la postrit sil navait d crire toute sa vie pour partager ses voyages exotiques dexplorateur ou dethnographe: ce dsir de savoir et de dmocratiser le savoir tout ensemble avait une source commune, une passion de la vrit et de la libration des hommes par la vrit, qui tenait sans doute une formation protestante de fils de pasteur, dont hrita aussi, dans un autre domaine, son frre lie. Mais chez les deux frres et surtout chez lise, la sincrit passionne du protestantisme romantique subit une mutation au contact du sicle et de ltat de sciences et devint un dmocratisme socialisant, de plus en plus anarchiste, combinant amour de lhumanit et souci de la libert individuelle dans la communaut: jusquau scandale et lengagement dans la Commune de Paris. Do lhostilit du grand bourgeois Vidal de La Blache.

Ce nest quaprs 1968, par la rhabilitation du non-conformiste Yves Lacoste et de gographes de gauche, admirateurs de lengagement existentiel et politique de ce grand prcurseur, ami courageux des sauvages et des coloniss comme des pauvres et des femmes de lOccident capitaliste bourgeois, que Reclus sortit de lombre et se vit reconnatre le rle non seulement de grand explorateur dans la ligne dA. von Humboldt, mais de pre de la gographie humaine, historique, anthropologique et politique ; son nom servait dtendard une certaine conception du sens de la gographie. On peut apprcier de lui lide (heuristique et pdagogique) selon laquelle la gographie est de lhistoire dans lespace comme lhistoire est gographie dans le temps. Ide influente: une raison de lassociation en France de ces deux disciplines (qui nexiste pas en Allemagne par exemple). Depuis une quinzaine dannes, une littrature biographique, autorise par lexemple littraire de Reclus, use de psychologie hypothtique et mme dimagination un peu romanesque pour faire revivre ce grand existant.

Fort cultiv, Jean-Didier Vincent en a srement profit, car il la cite parfois et on ne sexpliquerait pas autrement le ton de son livre, ses digressions et descriptions, qui sappuient souvent sur une conception dcomplexe de limagination cratrice du savant (intuition psychologique des situations, hypothse sur le vcu des personnages), mais aussi sur les correspondances, mmoires et tmoignages de Reclus et de sa famille. Si on na pas lu la bibliographie en fin douvrage, il est dailleurs difficile de savoir o se situent les emprunts de lauteur et ce qui tient loriginalit: on peut tout au plus le conjecturer. On n'est pas sr davoir compris les raisons profondes de ce livre, aprs dautres, dont il dit grand bien. Il semble que le hasard dune petite patrie commune, quelques passions (intellectuelles et affectives) partages et le plaisir intense de la dcouverte de cet auteur aient suffi Vincent, qui a ressenti - et pourquoi pas? - le dsir de faire son livre, en neurobiologiste des passions, sur un homme en effet brillant et sympathique, auquel il sest peut-tre un peu identifi et quil a voulu faire connatre au grand public, en mettant son service sa propre clbrit dauteur.

Vincent nest pas gographe mais un neurobiologiste fort connu (ses livres publis chez Odile Jacob sont connus du public intress par les liens entre cerveau et motions) et a fait une brillante carrire universitaire jusquau Collge de France, mais il partage avec lise Reclus quelques hritages et surtout des passions. Originaire de la mme commune, il connat le pays o la personnalit de Reclus se forma pendant lenfance et ladolescence et il partage avec le gographe volutionniste lide de limportance des origines, des phases initiales de gense et dune influence du milieu (naturel et social) sur la formation de lesprit. Il partage avant tout lide que le devenir est lobjet de la science. Vincent partage aussi avec Reclus un naturalisme, alors plus controvers, faisant de lhumain le produit dune volution de lanimal, dans le cadre de processus complexes de longue dure quil appartient une science pluridisciplinaire de dmler: chez Reclus (dailleurs peu comptent en chimie et en biologie), cette conviction est lamarckienne dans sa jeunesse, avant de se faire darwinienne (Reclus est un des premiers lecteur de Darwin en France): ici Vincent est bien plac pour mettre en perspective les limites de cette position, une poque o la gntique manque aux preuves du darwinisme; au moins Reclus ne tombe-t-il pas dans le darwinisme social(faut-il dire anti-social?). Sur l'pistmologie de Reclus, la bonne prface la rdition rcente par Soizic Alavoine-Muller (CTHS 2007) de ses articles de La Revue des deux mondes sur "les tats-Unis et la guerre de Scession" fournit une mise au point plus dense et plus fine.

Originalit du livre, J.D. Vincentse passionne (de faon un peu insistante, mais qui plaira peut-tre au public actuel) pour la vie amoureuse du grand homme, un puritain qui toute sa vie se soigne (de faon rousseauiste ou diderotiste?) auprs de la nature des origines et parfois des bons sauvages (nudisme, cologie) et en romantique fministe, travaill par sa libido et une tendance la sduction, pratique lamour libre, cdant tout au plus au mariage civil. Lauteur applique de faon un peu lourde parfois ses conceptions de neuroscience no-darwinienne la sexualit de Reclus, mais ce nest pas inintressant. Au demeurant ce nest pas le seul domaine o il peroit chez Reclus des contradictions entre diffrentes tendances du psychisme et de lducation (droit la violence, etc.) et un effort pour rationaliser.

Le livre nest pas dnu de quelques mises au point politiquement correctes, plus ou moins utiles ou agaantes, destines viter des anachronismes sur le sens des ides ou termes de Reclus dans ses textes (le mot race) et rassurer le lecteur, mais qui peuvent se discuter: ainsi Vincent se croit oblig une digression sur la nocivit de lantismitisme chez un voyageur humaniste ami des Noirs et par ailleurs dnu de racisme; lantismitisme serait dailleurs originellement, hlas, une ide de gauchevoire socialiste (Et Balzac?) ! Encore aurait-il fallu appliquer la prudence (conseille par lui-mme) sur la notion de race et expliquer en quoi consistait langle socio-conomique et psychosocial des dits socialistes et en quoi, pour les ambiguts, la gauche nen tait pas plus tributaire que la bourgeoisie librale, mme rpublicaine la Ferry(voir son discours de 1885 la chambre sur les races infrieures face Clemenceau) ! On a parfois limpression que lauteur a trop consult des autorits la mode, parmi ses collgues, et cherch tre impeccablement de gauche post-moderne: mtissage, diffrence, fminisme, cosmopolitisme, critique des tabous et de la culpabilit religieuse et dabord (ou seulement?) chrtienne - en matire de corps et de sexualit, etc

Le livre se lit fort agrablement. Il suit la vie de Reclus et sarrte, avec un propos-judicieux, sur les expriences-cls et la gense des ides fondamentales: les uvres sont prsentes dans leur esprit et mises en perspective dans lpoque avec clart. La biographie sert luvre et donne envie de revenir aux uvres du grand homme, trs humain, quand elles sont rdites un prix accessible. Les jeunes gographes qui ne connaissent pas Reclus y trouveront une introduction plaisante et utile, avant dtudier de faon plus approfondie cette page dpistmologie historique de leur discipline, en reliant, comme lesquisse bien Vincent, les liens de Reclus avec la gographie allemande (Humboldt et Ritter), avec la philosophie romantique de la Nature (Schelling), la sociologie et le socialisme (Fourier, Proudhon, Bakounine et surtout Kropotkine).

Il faut remercier Vincent de donner lire de belles pages politiques de cette philosophie anarchiste, qui sont dune actualit frappante (sur le prtendu devoir de voter et le danger de la reprsentation, comparer avec Sade et Rousseau, Proudhon et Bakounine): pour lintelligence des manipulations politiques, du colonialisme et des ruses sociales, Reclus, avec ses limites, est plus vivant que bien des contemporains. On a aim aussi les chapitres sur lanarchie et le terrorisme, o Vincent nous semble enfin dune rafrachissante inactualit provocatrice.

Nicolas Plagne
( Mis en ligne le 27/04/2010 )
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