L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Science Politique  

Le peuple introuvable - Histoire de la représentation démocratique en France
de Pierre Rosanvallon
Gallimard - Bibliothèque des histoires 1998 /  25.19 €- 164.99  ffr. / 379 pages
ISBN : 2-07-075200-3

La démocratie revivifiée

Le sacre du citoyen et Le peuple introuvable constituent les deux premiers volumes de la srie que Pierre Rosanvallon consacre depuis bientt une dizaine d’annes la dmocratie. Parti de l’histoire du suffrage universel, celui-ci largit depuis sa rflexion celle des mcanismes de reprsentation politique avant de l’tendre nouveau au thme de la souverainet du peuple (La dmocratie inacheve, Gallimard, 2000). Sa dmarche est originale : Pierre Rosanvallon se dfie des gnalogies, autrefois courantes dans le domaine des sciences politiques, o l’on faisait courir, dans un esprit driv d’une sociologie primitive, d’hypothtiques familles d’esprit travers les sicles (le "bonapartisme", l’"orlanisme"…), donnant ainsi une espce de base sociale l’histoire des ides politiques.

Plutt que de s’inscrire dans ce type de parents idologico-sociales, Pierre Rosanvallon s’occupe avant tout du politique et entend lui restituer sa complexit : la fois doctrine, pratique institutionnelle, et mise en œuvre au quotidien d’une idologie ou d’un programme. Des physiocrates l’poque contemporaine, il replace dans leur contexte, autour des thmes du suffrage universel et de la reprsentation politique, les querelles doctrinales propres chaque poque, leur restituant leur cohrence et leur logique : l’intrt de cette approche est de bien faire apparatre, au fil de portraits successifs, la fois la prgnance de certains modles travers les ges et les particularits de l’poque historique dans lesquels ils s’inscrivent. Cette dmarche amne des rapprochements indits, comme ceux que l’auteur tablit entre certains notables de la monarchie de Juillet et les Rpublicains du dbut de la IIIe Rpublique.

La chronologie qu’il tablit est la suivante : La Rvolution a entran une grande confusion dans le processus de dmocratisation de la France. A la diffrence de l’Angleterre, o la population accde de manire successive et progressive aux droits civiques, politiques et sociaux (de l’Habeas corpus l’largissement progressif du droit de suffrage jusqu’au dveloppement de l’Etat-providence), la France fait une premire exprience relativement confuse des droits civiques et politiques dans la tourmente rvolutionnaire. Ds lors, la Rvolution concentre tout la fois les aspirations nostalgiques de l’extrme-gauche et les rticences de la droite qui, sans pouvoir renier officiellement les avances dmocratiques de cette poque, s’efforce de les rduire nant par la mise en place d’un systme capacitaire. Le peuple, qui l’on reproche une trop partielle accession la Raison, se voit, sous les monarchies censitaires, priv d’une partie de ses droits acquis.

La Rvolution de 1848 qui instaure le suffrage universel, puis le rduit aussitt, vient perturber ce schma : Louis-Napolon Bonaparte a ds lors beau jeu de le rtablir aprs son coup d’Etat et de se prsenter en dfenseur du peuple, d’autant plus qu’il lui accorde, par le biais du plbiscite, une possibilit d’intervention directe dans la vie politique. Mfiants l’gard d’un suffrage universel que le rgime prcdent a eu trop de facilit manipuler son profit, les Rpublicains, instaurent, partir du dbut des annes 1880, ce que Pierre Rosanvallon appelle une "dmocratie d’quilibre", compromis instable qui exclut notamment les femmes (ce qui devrait interdire de parler de suffrage universel avant 1945) et mle une conception litiste de la socit, la mise en place de processus souvent informels ou para-institutionnels d’information du gouvernement (des conseils suprieurs de la IIIe Rpublique au Plan des annes 1950 en passant par le Conseil national conomique de l’entre-deux-guerres) et une croyance dans les vertus du groupe, conceptualise par la sociologie de Durkheim et qui place les partis au cœur du systme dmocratique franais. Analysant l’histoire des partis et du syndicalisme, l’auteur montre comment ceux-ci ont, jusque dans les annes 1980 , permis de compenser les lacunes initiales du compromis formul plus d’un sicle plus tt, au dbut de la IIIe Rpublique.


On pourra trouver deux limites la mthode utilise par l’auteur. Les historiens pourront dire que, contrepartie, sans doute, de son important travail bibliographique, Pierre Rosanvallon donne parfois trop d’importance des documents parfois secondaires, certes intressants, mais qui doivent tre rapports aux circonstances exactes dans lesquels ils ont t produits : faut-il accorder tellement d’importance aux plaintes (en priv) des Rpublicains contre le suffrage universel ? Tous les propos d’un homme politique doivent-ils tre mis sur le mme plan ou, au contraire, ne faut-il pas d’abord les replacer dans le contexte particulier dans lequel ils ont t prononcs ? Une phrase de meeting (et l’on sait quel tribun tait un homme comme Gambetta) ou une lettre prive, essentielle la biographie d’un personnage, ne peuvent tre mis sur le mme plan qu’un discours de politique gnrale. Les politistes regretteront, eux, une dmarche aux rsonances un peu nostalgiques, qui pour s’attacher abondamment aux formes du pass, tarde formuler ses conclusions dans le prsent. Car Pierre Rosanvallon aborde essentiellement la question de la dmocratie comme concept politique, alors mme qu’elle semble aujourd’hui un enchevtrement de droits politiques, sociaux et mme conomiques (revenu minimum d’insertion…), si bien que son analyse, trs pertinente pour le XIXe sicle, o la question dmocratique appelait surtout une rponse politique, parat souvent partielle ou incomplte pour le XXe sicle.

Ces deux points n’enlvent rien l’importance de la rflexion historique mene par Pierre Rosanvallon : celui-ci manifeste une grande clart dans l’expression et l’enchanement de ses ides, tout en fondant ses dveloppements sur des dpouillements bibliographiques considrables, ce qui fait de la lecture du Sacre du citoyen et du Peuple introuvable une excellente prsentation de l’histoire des ides politiques de la priode.

Jean-Philippe Dumas
( Mis en ligne le 05/06/2001 )
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