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Histoire & Sciences socialeset Sociologie / Economie  

Sophismes économiques
de Frédéric Bastiat
Les Belles Lettres - Bibliothèque classique de la liberté 2005 /  20 €- 131  ffr. / 290 pages
ISBN : 2-251-39038-3
FORMAT : 14x21 cm

L'auteur du compte rendu: Guy Dreux est professeur certifi de Sciences Economiques et Sociales au lyce Michelet de Vanves (92). Il est titulaire d'un DEA de sciences politiques sur le retour de l'URSS d'Andr Gide.

Une pensée libérée

La collection Bibliothque classique de la libert poursuit son projet ditorial d'exhumer des textes inconnus ou mconnus, souvent devenus introuvables, de "la grande tradition librale franaise". Avec cet ouvrage de Bastiat, indisponible depuis fort longtemps, Les Belles Lettres nous proposent un texte d'une grande qualit.

Lorsqu'il est fait mention de lui dans des manuels d'conomie, on prsente Frdric Bastiat (1801-1850) comme un fervent dfenseur du libre-change, durablement engag dans le dbat public pour combattre le protectionnisme. Ayant fait des tudes sans avoir eu de diplmes, lettr et aussi homme d'action, cet amoureux du terroir a voyag en Angleterre o il a rencontr la Ligue contre les lois sur les crales. Il entreprend alors de traduire les textes des principaux contributeurs de cette ligue. Lecteur des conomistes libraux dj classiques, sa conviction faite, il mne un combat inlassable contre toute mesure protectionniste, principalement en signant de trs nombreux articles de presse et en publiant quelques ouvrages. Sophismes conomiques est constitu de nombreuses interventions de ce type.

Si ce n'tait que cela, le volume mriterait d'tre lu ne serait-ce que pour rappeler que si Ricardo, pour ne prendre qu'un exemple de poids, a trs largement contribu asseoir la thorie libre-changiste, d'autres ont compt pour en dvelopper certains aspects et comme Ricardo d'ailleurs - se sont engags pour faire valoir politiquement leurs ides. Mais l'intrt de l'ouvrage ne s'arrte pas l.

Ecrit dans les annes 1845-1848, le livre tmoigne de l'tat du dbat de l'poque sur la question des changes internationaux. Bastiat reprend en effet, de faon critique, des textes et des dclarations de journalistes, de parlementaires et d'hommes politiques importants. Cette contextualisation n'enlve rien la porte du propos. Tout au contraire, en reprenant ce que l'on appellerait aujourd'hui le "sens commun" de son poque, il dveloppe des considrations les plus gnrales possibles. Il montre et dmontre l'envi que si la thse "restrictive", comme il l'appelle, est populaire, elle dessert en fait les intrts du peuple, du plus grand nombre. Pire, elle assure des dplacements de richesses dont quelques-uns seulement profitent. Il insiste sur l'ide que les mesures protectionnistes ne sont rien d'autre que des mesures de spoliation, souvent rclames par des producteurs. Dans le cadre d'une dmocratie reprsentative, ces mmes intrts ne peuvent s'exprimer que dans des termes plus gnraux. Les protectionnistes dveloppent donc les textes dont Bastiat entend faire la critique en en dvoilant l'origine profonde. Pour autant, il ne faut pas faire de Bastiat un rvolutionnaire. Il est d'ailleurs convaincu que les thses protectionnistes ne sont pas dfendues par intrt mais par conviction ; conviction partage tout autant par les producteurs que par les ouvriers. C'est ces derniers que Bastiat dsire principalement s'adresser.

Il s'interroge sur les sources de cette erreur qui amne les uns et les autres dfendre des thses finalement contraires leurs intrts. S'il cite en exergue Bentham, il semble qu'il en ait t un lecteur particulirement attentif. On le sait, Bentham tait trs soucieux des questions de langage, ce qui l'a amen dvelopper tout un programme lgislatif souvent difficile lire. Les fallacies se logent partout, dans le langage qu'il convient donc de rnover. Le terme de sophismes employ par Bastiat est donc prendre trs au srieux. Son projet n'est pas de critiquer une thorie protectionniste parfaitement constitue et cohrente, mais plus prcisment d'en reprendre les expressions les plus familires pour en dmontrer le caractre incohrent, contradictoire, fallacieux. C'est ce qui l'amne prciser, par exemple, les deux natures de "chert" et de "bon march".

Partant de l'ide que la confusion nat de l'change lui-mme - en tant qu'acheteur, chacun intrt au bon march, en tant que vendeur chacun a intrt la chert -, il souligne que le plus souvent on tente de restreindre les changes pour maintenir une certaine quantit de besoins et du mme coup une certaine quantit de travail ncessaire pour occuper la population. C'est sur ce dernier point que l'ouvrage est trs riche et stimulant. Bastiat tablit en effet des liens entre la gouvernementalit et la question du travail. C'est tout le sens de son "Conte chinois", dans lequel un empereur obstrue un canal pour occuper la population. Sans totalement dvelopper cette question, il signale que le protectionnisme a souvent pour but d'viter le dsoeuvrement des populations au-del bien sr des intrts qu'il peut servir. Or Bastiat rfute, d'emble, l'ide que la richesse rside dans le travail. Selon lui en effet, ce n'est pas l'agriculture, en tant qu'activit, qui nourrit les hommes, mais le bl. Cette prcision n'a rien d'une sophistication ; elle entend simplement signaler que l'origine d'un produit importe peu. Ce qui compte c'est de se le procurer aux meilleures conditions possibles.

Il y aurait srement beaucoup de remarques faire sur ce dernier point comme sur d'autres d'ailleurs par exemple, le fait qu'il n'tablit aucune diffrence de nature entre l'change international et la division sociale du travail ou qu'il rfute totalement la notion de guerre conomique. Mais reconnaissons que, sans rentrer dans tous les dtails de l'ouvrage, Bastiat dveloppe ses analyses particulirement motivantes avec une grande rigueur, dans un style ironique ou incisif, avec une grande libert de pense. Voil donc un ouvrage lire par tous ceux qui s'intressent l'conomie, quelles que soient leurs options thoriques ou politiques.

Guy Dreux
( Mis en ligne le 15/03/2005 )
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