L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Historiographie  

Moyen Âge et Renaissance au Collège de France - Leçons inaugurales
de Pierre Toubert , Michel Zink et Collectif
Fayard 2009 /  32 €- 209.6  ffr. / 665 pages
ISBN : 978-2-213-64384-7
FORMAT : 15,1cm x 23,5cm

Lauteur du compte rendu : agrge dhistoire et docteur en histoire mdivale (thse sur La tradition manuscrite de la lettre du Prtre Jean, XIIe-XVIe sicle), Marie-Paule Caire-Jabinet est professeur de Premire Suprieure au lyce Lakanal de Sceaux. Elle a notamment publi LHistoire en France du Moyen ge nos jours. Introduction lhistoriographie (Flammarion, 2002).

Quelles leçons !

Depuis sa fondation dcide par Franois Ier (1530), le Collge de France a une longue histoire; le choix des chaires suit lactualit de la recherche tant littraire que scientifique (52 chaires aujourdhui), et la seule obligation de ses membres est de dispenser leur savoir dans des cours ouverts tous, et non sanctionns par loctroi de diplmes ou autres examens. Le Collge de France est donc une institution profondment originale, qui na aucun quivalent ni en France ni ltranger. Il joue un rle de rfrence dans le champ intellectuel, accueille en son sein des professeurs trangers. Il a rcemment fait une entre aussi fulgurante quinattendue dans la modernit avec la mise en ligne de ses cours et lnorme succs remport par ses podcasts. Une histoire du Collge de France est actuellement en prparation. Parmi les rgles de cette vieille institution: chaque chaire est attribue une personnalit, mais sans quil y ait obligation de continuit. Une chaire au Collge de France est le couronnement dune carrire universitaire.

A son entre en fonction, chaque nouveau professeur prononce une leon inaugurale. Michel Zink, Pierre Toubert, Roland Recht et Gilbert Dagron, tous les quatre professeurs au Collge de France et membres de lInstitut, ont eu lexcellente ide de runir en un pais volume les leons inaugurales prononces sur le Moyen Age et la Renaissance aux XIXe et XXe sicles (lettres, histoire, histoire de lart). Ce qui supposait un vrai travail dditeur car toutes les leons nont pas t conserves en tant que telles; ce travail ont collabor dix chercheurs, franais et trangers. Odile Bombarde, matre de confrences au Collge de France, a assur la coordination des travaux.

Pour chaque leon, un des auteurs a rdig une notice de prsentation de lhomme, accompagne dlments de bibliographie, et surmonte dune photographie. Enfin, dabondantes et prcises notes de bas de page compltent linformation. Sont joints un tableau de la succession des chaires (pp.33/35) et un index. Tous les textes nont dailleurs pas t conservs ; y supple une notice sur le professeur (exemple: Mario Roques, Histoire du vocabulaire franais, 1937-1946, Andr Grabar, Archologie palochrtienne et byzantine, 1946-1966, ou encore celle dAugustin Renaudet, qui na pas t conserve dans sa totalit).

Autant dire que ce gros livre (665 pages) est un monument drudition, absolument passionnant et indispensable qui dsire se plonger dans ltude des champs historiques, littraires et dhistoire de lart du Moyen-ge et de la Renaissance, ou encore se livrer une tude historiographique sur ces priodes. Demble, ce travail impressionnant s'impose comme une rfrence incontournable. Une introduction des trois matres-doeuvre, M. Zink, P. Toubert et R. Recht, analyse la faon dont le Moyen Age apparat dans les chaires du Collge de France, sous le second Empire, la suite dune demande explicite adresse lempereur par Paulin Paris (dont le portrait figure dailleurs en couverture de louvrage avec celui de Georges Duby); il sera le premier titulaire (de 1853 1872) dune chaire portant sur la priode mdivale (Langue et littrature franaises du Moyen ge), et son fils Gaston Paris lui succdera de 1872 1903. Avant eux, sans que la mention Moyen Age ou Renaissance figure, Jules Michelet avait tenu la chaire dHistoire et Morale (entre 1838 et 1852), et cest par lui que souvre le recueil, avec une notice de Patrick Boucheron.

Il nallait pas de soi au XIXe sicle de rserver ainsi une part entire lenseignement du Moyen Age, et celui-ci se taille progressivement une place mesure que le contexte universitaire se modifie dans les grandes mutations du second XIXe sicle. Ce nest quen 1969 que, pour Georges Duby, est cre une chaire dHistoire des socits mdivales, qui donne une place officielle lhistoire conomique et sociale du Moyen Age; et cependant, remarque Pierre Toubert dans son introduction, le Moyen Age conomique et social tait bien prsent auparavant au Collge de France, mais cach, prsent dans la chaire dEconomie Politique cre au lendemain de la rvolution de 1830 (dont le premier titulaire avait t J.-B. Say), et dans la chaire dHistoire des lgislations compares dEdouard Laboulaye (1849-1883), et surtout de son successeur Jacques Flach (1884-1919). Lhistoire de lart, elle, napparat que tardivement en France, en retard sur lAllemagne, mais le Collge de France lui fait une place ds 1878, alors que la discipline en est ses dbuts en tant que champ de recherche autonome. Elle eut toutefois du mal simposer, et la premire chaire qui fut celle de Charles Blanc (1878-1882) tait une chaire dEsthtique et histoire de lart. Il ny aura plus de chaire dhistoire de lart entre 1944 et 1951.

A suivre les intituls des chaires, on mesure lvolution des lectures, des champs dintrt, on mesure aussi la porosit des frontires entre Moyen Age et Renaissance, et galement entre lettres, histoire et histoire de lart Le castingest blouissant! Au lecteur de construire ses prfrences, didentifier selon ses choix personnels les leons grands moments. Chaque leon a son ton: en gnral lloge du prdcesseur (lorsquil en existait un) est un passage oblig. Ensuite lauteur dploie son programme, fait profession de ses convictions dans sa discipline. Selon les personnalits les discours sont flamboyants (A. Chastel) ou plus ternes (F. Lecoy), mais toujours intressants. Des textes sont rests clbres, par exemple, en histoire, ceux de L. Febvre, de G. Duby ou encore de F. Braudel.

Un ouvrage de rfrence destin un grand public cultiv, et au monde universitaire.

Marie-Paule Caire
( Mis en ligne le 29/09/2009 )
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