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Histoire & Sciences socialeset Témoignages et Sources Historiques  

Jakob Meyer, soldat de Napoléon - Mes aventures de guerre, 1808-1813
de Jakob Meyer
Autrement - Mémoires/Histoire 2009 /  13 €- 85.15  ffr. / 93 pages
ISBN : 978-2-7467-1330-7
FORMAT : 15cm x 23cm

Traduction d'Ernest Kallmann et Franoise Lyon-Caen

L'auteur du compte rendu : Natalie Petiteau est professeur d'histoire contemporaine l'Universit d'Avignon.


Ce que furent les guerres de l’Empire

Ernest Kallmann et Franoise Lyon-Caen ont eu une trs heureuse initiative en mettant la disposition des lecteurs franais ces souvenirs dun soldat de Napolon lidentit quelque peu spcifique. Jacob Meyer fait en effet partie des rgiments trangers de la Grande Arme. Originaire dun village proche de Gttingen, en Basse-Saxe, il est donc natif de ce qui devient le royaume de Westphalie, cest pourquoi il combat dans les armes formes dans le royaume de Jrme, sous les ordres des Franais. Il participe mme aux deux plus rudes campagnes de lEmpire: celle dEspagne, puis celle de Russie, sur lesquelles il livre dintressants tmoignages.

Certes, comme la plupart des mmoires des acteurs de lpope napolonienne, ceux-ci sont crits a posteriori et ont t lobjet dune recomposition du pass lors de leur rdaction, intervenue sans doute dans les annes 1830. Ils apportent nanmoins des indices forts intressants sur la vie des soldats trangers des armes de lempereur. On repre notamment au fil du texte que le traitement rserv aux troupes allemandes est moins favorable que celui fait aux troupes franaises. Ainsi, durant la retraite de Russie, soins et nourriture vont en priorit aux soldats franais.

Mais Jacob Meyer rvle aussi comment un jeune allemand peut choisir, en 1807, de sengager comme volontaire par got pour le service militaire, mais aussi par besoin de trouver un emploi. Son rcit sur le sort des malades dans les hpitaux de Figueras et de Perpignan est galement trs clairant. Et il montre fort bien comment larme de Westphalie a t dcime en Espagne. Des lments enrichissant la connaissance anthropologique des guerres impriales sont glaner dans ce texte: sur lapprentissage du mtier des armes et de lquitation, sur le rle de lalcool, sur les rapports avec les suprieurs hirarchiques, sur lenvironnement sonore lors dun combat, sur les attitudes devant la faim et la mort durant la retraite de Russie, sur le sort des prisonniers. Jacob Meyer tmoigne galement de ce que signifie tre juif dans les armes napoloniennes. Cette appartenance lui permet de bnficier de la solidarit qui existe entre ses coreligionnaires: il en va ainsi aprs son hospitalisation Perpignan, puis lorsquil est fait prisonnier en Pologne.

Ce rcit a connu un succs ditorial en Allemagne la fin des annes 1830, o il a fait lobjet de trois ditions successives. Il a t rdit par un petit-fils de lauteur, en 1934. Puis un rudit allemand la remis la disposition du public par une cinquime dition en 2004. Mais ldition prsente est la premire en franais: elle permet de mieux prendre conscience du cosmopolitisme des armes impriales, tout en restituant ce que furent les guerres de lEmpire pour tous les anonymes de ces armes.

Natalie Petiteau
( Mis en ligne le 12/01/2010 )
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