L'actualité du livre
Histoire & Sciences socialeset Témoignages et Sources Historiques  

Lettres d'Italie du Président De Brosses - 2 tomes
de Président de Brosses et Frédéric d' Agay
Mercure de France - Le Temps retrouvé 2005 / 

Tome 1 : 587 p., 9 , 11x18 cm, ISBN : 2-7152-2491-5.
Tome 2 : 687p., 8 , 11x18 cm, ISBN : 2-7152-2492-3.


L'auteur du compte rendu : Rmi Mathis est lve l'Ecole Nationale des Chartes. Il prpare une thse sur Simon Arnauld de Pomponne sous la direction d'Olivier Poncet (ENC) et Lucien Bly (Paris IV).


Un Bourguignon au pays des merveilles

LItalie comme terre de civilisation a toujours fascin les Franais, quils aillent y chercher les antiquits de Rome, les merveilles de la Renaissance ou les dlices du XVIIIe sicle. Charles de Brosses, jeune conseiller au parlement de Bourgogne, ne fait pas exception la rgle : comme tant de beaux esprits et de jeunes nobles de lAncien Rgime, il sacrifie lusage du voyage en Italie afin de parfaire sa formation intellectuelle et artistique.

Charles de Brosses a trente ans quand il accoste en Italie en 1739 ; cultiv et libertin, cest un jeune homme de son sicle. Il crira plus tard des livres historiques et drudition de premire importance et chouera au pied de lAcadmie, tant poursuivi par les rancunes de Voltaire. Son voyage dure prs dun an : parti de Dijon, il descend la valle du Rhne jusquen Avignon puis visite la Provence, compare Aix la capitale bourguignonne et prend le bateau jusqu Gnes, o lon trouve du sorbet des dieux. Il remonte alors vers Milan o, crit-il, on ne peut faire un pas dans les places sans trouver en son chemin des courtiers de galanterie.[] Nous navons pas jug propos de mettre profit leur politesse que fort rarement, cest--dire une demi-douzaine de fois chacun ou environ. Ce qui est bien peu pour daussi gros mangeurs, et pousse ensuite jusquaux les Borromes. Puis, en passant par les villes de la Terre Ferme (Vrone, Padoue) il se rend Venise, si singulire, par sa disposition, ses faons, ses manires de vivre faire mourir de rire, la libert qui y rgne et la tranquillit quon y gote. Il descend ensuite vers la Toscane en passant par Bologne : Florence, Pise, Sienne laccueillent avant quil ne se rende Rome (Vous tes donc endiabls, tous tant que vous tes, de vous obstiner ainsi vouloir que je vous parle en dtail de cette Rome, pour vous en dire mille choses communes que vous savez dj et que personne nignore) o il passe lhiver aprs une excursion en Campanie qui lui donne loccasion de faire lascension du Vsuve et de visiter Herculanum, rcemment dcouverte. Il entame alors avec le printemps le chemin du retour en passant par la cte Est puis par Milan et Turin avant de passer les Alpes.

Pourtant, contrairement ce que pourrait laisser croire le titre, ces lettres ne sont pas crites au fil de la plume depuis Naples ou Venise. Elles ont certes t envoyes aux amis dijonnais du jeune conseiller mais, en rentrant, celui-ci a procd un travail de rcriture de sa correspondance : le sicle des Lumires est aussi celui du roman par lettres, des Liaisons dangereuses et de la Nouvelle Hlose. Le texte a donc t retravaill, rorganis, les lettres trop longues, coupes pour en former plusieurs : le livre nest pas la juxtaposition dimpressions de voyages mais le fruit dun travail dcrivain ; sa composition, son rythme sont tudis.
En effet, partir des cinq lettres en forme de journal du manuscrit de base, de Brosses tire les 28 premires lettres du recueil quelques annes aprs son retour. Il demande les lettres envoyes leur destinataire et en fait le matriau de son livre en coupant, ajoutant du texte partir de notes prises sur le vif, supprimant des pisodes, saidant de livres dautres voyageurs, fouillant dans sa mmoire.

Lintrt pour le lecteur est multiple : le livre sadresse au public le plus large. Le curieux ou le touriste prparant un voyage en Italie le consultera avec intrt pour lire ses descriptions de villes et de monuments qui ont connu depuis les vicissitudes du temps. Lamateur de littrature du XVIIIe senthousiasmera pour lesprit, lhumour et parfois le cynisme du jeune homme observateur et ironique. Mais ces Lettres sont galement une source importante pour lhistorien. Le Prsident rencontre les notables de chaque ville, il nous fournit des dtails indits sur la vie quotidienne de ces personnes aussi bien que du peuple. Les murs, lhabillement, la richesse, la cuisine et les vins, diverses anecdotes, rien ne lui chappe. Il dcrit par exemple en dtail le conclave qui a lieu la mort de Clment XII, analysant la personnalit, les ambitions et les chances de chaque cardinal. Les femmes ne sont pas son dernier souci et les habitudes relches des nobles vnitiennes ne sont pas pour lui dplaire. Au passage, cest aussi la vie des jeunes conseillers des parlements provinciaux chez qui les Lumires se dveloppent qui est claire : les lettres ne manquent pas de nous parler de ses amis rests Dijon qui attendent avec impatience les lettres venues dOutre-mont. Mais cest surtout lhistorien de lart qui y trouvera son bonheur : en bon rudit, de Brosses dcrit prcisment les monuments remarquables de chaque ville, dresse des listes de tableaux par lieu de conservation, court les bibliothques pour voir tel manuscrit exceptionnel. Cest un vritable tat des lieux de la richesse artistique de lItalie en 1740 qui soffre nous.

Lintrt de ces Lettres est bien mis en valeur par cette dition. La prsentation, uvre de Frdric dAgay, qui a lui-mme tabli le texte, est particulirement bien faite. Elle permet au lecteur davoir des notions suffisantes de la complexe histoire des principauts italiennes au XVIIIe sicle pour suivre le rcit, elle permet de comprendre la gense du texte et sa progressive apprhension par les historiens de la littrature. Une courte biographie du Prsident accompagne dune chronologie claircit sa personnalit.

On peut de plus suivre lavance de de Brosses travers les petites villes de la pninsule grce une carte prcise et utile. Enfin on trouve dans le deuxime tome deux index. Le premier, qui sera apprci des historiens de lart, recense les peintres, sculpteurs et architectes cits : de Brosses a vu bien des uvres dart aujourdhui dplaces ou disparues, il donne des avis souvent intressants et en tout cas rvlateurs dune poque et du got dun homme et dune classe : le palais des papes dAvignon ou celui des doges Venise, gothiques, sont dcidment du plus mchant got tandis que Raphal et Titien font ses dlices. Le second index est plus gnral et comporte les noms de personnes et de lieux.

On peut seulement reprocher reproche faire la collection tout entire que les notes soient renvoyes en fin de volume, obligeant le lecteur un incessant va-et-vient. En revanche, lillustration de couverture a t bien choisie. De Brosses a la minutie, la prcision mais aussi lesprit et le brillant de Canaletto ; les lettres grouillent de toute cette population diverse et bigarre que lon retrouve dans Le Cortge du doge sur le Campo San Rocco du peintre vnitien. Notons enfin que la parution en livre de poche un prix qui nest point excessif rend le livre accessible tous.

Compagnes indispensables de toute personne visitant lItalie, ces lettres lgantes et pleines dun esprit et dun style qui nappartiennent quau XVIIIe sicle sont galement une source de premire importance pour lhistorien et lhistorien de lart. Si leur auteur faisait les joies dun Stendhal qui les cite dans tous ses livres sur la pninsule, on ne peut quesprer avec Henri de Rgnier que ces charmantes, ces piquantes, ces pittoresques, ces spirituelles Lettres dItalie soient toujours en faveur.

Rémi Mathis
( Mis en ligne le 01/03/2005 )
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