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Dossier Napoléon



Prsentation par Natalie Petiteau, professeur d'histoire contemporaine l'Universit de Poitiers et historienne de la socit du XIXe sicle et de la porte des annes napoloniennes. Elle a notamment publi Napolon, de la mythologie l'histoire (Seuil, 1999) et Lendemains d'Empire: les soldats de Napolon dans la France du XIXe sicle (Boutique de l'histoire, 2003).
Elle est par ailleurs responsable ditorial du site http://www.calenda.org.


Napoléon : 2 siècles et 10 ans d'histoire

Le bicentenaire du couronnement de Napolon a donn lieu une profusion douvrages qui rvlent trangement que, concernant les annes 1799-1815, cest ltablissement de lEmpire qui apparat commmorable, alors que la presse a boud ce qui, scientifiquement, a pu se faire depuis 1999. Ce paysage ditorial si agit est-il pour autant fruit de nouveauts historiographiques ?

En fait, ce bicentenaire est marqu par des biographies venant de ltranger, celle de Luigi Mascilli Migliorini et celle de Steven Englund, mais si les regards changent quelque peu, les connaissances ne sont pas renouveles. Car bien rares sont les ouvrages qui sont fonds sur la lecture de sources nouvelles et nombreux sont en revanche ceux qui reviennent sur des sujets dj traits, ainsi sur le couronnement, avec le travail de David Chanteranne, ou sur la mythologie, avec le dernier livre dAnnie Jourdan. Cest en fait du ct des uvres collectives que les apports sont rels, tant avec le Napolon, le monde et les Anglais dAnnie Jourdan, Alan Forrest et Jean-Paul Bertaud, quavec LEmpire des muses dirig par Jean-Claude Bonnet. Cest aussi du ct des publications antrieures, hors du bicentenaire, que le lecteur devra en fait se ressourcer, par exemple en lisant lanalyse de Didier Le Gall sur le Mmorial de Sainte-Hlne.

Finalement, le bicentenaire na jusquici t que prtexte relectures ou mme simples rcritures, et occasion pour les auteurs de se livrer lexercice qui en a fascin tant dautres avant eux : celui de se confronter un personnage que tous jugent hors pair, faon de se comprendre eux-mmes, mais aussi de nous aider saisir ce que les passions gnres par Napolon nous apprennent sur notre propre socit.

Reste que, pour accomplir notre travail dhistorien en posant au pass les questions suscites par lobservation du prsent, nous avons sans doute plus besoin den savoir tout de mme davantage sur ce pass plutt que de toujours rcrire les mmes pages dhistoire. Car pour lheure, il reste craindre que le bicentenaire continue de ne susciter dintrt que pour des biographies ou des synthses plus ou moins ambitieuses, sans jamais gnrer de renouvellements vritables dans cette historiographie.

Natalie Petiteau
( Mis en ligne le 24/01/2005 )
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