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La Conquête de la Tunisie - récit contemporain
de Paul d’Estournelles de Constant
Les Editions Sfar 2002 /  22.50 €- 147.38  ffr.
ISBN : 2951193696

La renaissance d’un pays

A l’occasion du 120me anniversaire de l’tablissement du protectorat franais en Tunisie (1881-1883), les ditions Sfar et leur directeur, Mondher Sfar, remettent l’honneur le rcit de l’un des principaux protagonistes de cette affaire : Paul d’Estournelles de Constant. Etonnant destin que celui de Paul d’Estournelles de Constant (1852-1924), dont la mmoire n’est plus honore aujourd’hui qu’au travers d’une seule statue dans la ville du Mans ! Et pourtant ! Petit-neveu de Benjamin Constant, diplomate chevronn, homme des missions prilleuses, parlementaire rpublicain dans le premier XXme sicle, pacifiste convaincu, Paul d’Estournelles de Constant est aussi Prix Nobel de la Paix 1909, notamment pour son action coloniale.

Car, on l’oublie trop souvent, l’aventure coloniale est, la fin du XIXme sicle, avant tout affaire des rpublicains avancs, l’chappatoire idale, a-t-on jug, pour l’esprit national soucieux de revanche aprs la dfaite de 1870. Que l’on ne soit pas ainsi surpris que, dans ce rcit, figurent quelques-uns des plus grands noms de la Rpublique radicale ou opportuniste , selon les appellations alors en vigueur : Jules Ferry, penseur des aventures coloniales franaises (le Tonkin, la Tunisie), le gnral Boulanger, pour l’heure encore rpublicain, Paul Cambon, administrateur colonial de talent, Alexandre Ribot, Gabriel Hanotaux, quelque peu oublis aujourd’hui, mais figures alors incontournables de la vie politique franaise, mouvemente on le sait.

L’originalit de l’ouvrage de Paul d’Estournelles de Constant rside dans le modle qui y est dfendu pour l’intgration de la Tunisie l’empire franais. L’exemple algrien des annes 1830 et des dcennies suivantes est l’esprit des conqurants de la Tunisie comme pour servir de repoussoir : l’intgration de l’Algrie, par application rigoureuse d’un modle administratif franais, montrait dj en effet ses premires limites. L’instauration d’un protectorat en Tunisie visait justement ne pas rditer les mmes erreurs, outre qu’elle tait acceptable internationalement. La France prenait naturellement les rnes du pouvoir mais doublait les autorits locales, politiques ou morales, par des fonctionnaires venus de mtropole. En somme, une assimilation toute en souplesse, respectueuse des traditions.

Le livre de Paul d’Estournelles de Constant, bti autour de trois parties strictement chronologiques ( Avant l’intervention , L’intervention , Les rformes ), ne verse ni dans l’aridit d’une note administrative ni dans le lyrisme rpublicain d’un Michelet. Il a l’intrt de prsenter l’une des facettes idologiques du rpublicanisme la franaise en cette fin de XIXme sicle et de nous dcrire la renaissance d’un pays, la Tunisie beylicale des annes 1880, qui sombrait doucement dans l’anarchie.

Alexis Vialle
( Mis en ligne le 13/12/2002 )
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