L'actualité du livre
Sciences, écologie & Médecineet Sciences  

Une belle histoire du temps
de Stephen Hawking et Leonard Mlodinow
Flammarion - Champs 2009 /  6 €- 39.3  ffr. / 245 pages
ISBN : 978-2-08-121484-2
FORMAT : 11cmx18cm

Premire publication franaise en octobre 2005 (Flammarion).

Lauteur du compte rendu : Aprs un DEA dastrophysique et un DESS de communication et information scientifique luniversit Paris 7 - Denis Diderot, Ludovic Ligot est prsent journaliste scientifique pigiste.


Plus brève, plus claire

Quel amateur de science na pas encore entendu parler de Stephen Hawking et de sa Brve histoire du temps ? Paru en 1988, louvrage du clbre physicien a connu un succs mondial considrable, puisquil se serait vendu dix millions dexemplaires, un record tant donn la complexit du propos. Seulement, voil : un grand nombre de lecteurs, peu habitus aux subtilits de la cosmologie, auraient perdu le fil en cours de route, malgr la volont de lauteur de rester simple Do une forte demande pour quil sorte un livre que tout le monde pourrait enfin assimiler. Plus de 15 ans aprs, Hawking essaye de rpondre cette attente, assist par un coauteur ; il se veut plus clair et concis, tout en gardant les points essentiels du livre dorigine et en actualisant son contenu, la cosmologie ayant connu entre-temps de nombreuses avances.

Louvrage est ainsi dcoup en onze chapitres, qui prennent soin de ne jamais devenir trop longs. Il dbute par des rflexions gnrales sur lUnivers et la place que nous y tenons, ainsi que sur la faon dont notre vision sest profondment transforme, depuis Aristote - qui plaait la Terre au centre et le Soleil, la Lune, les plantes et les toiles sur des sphres lointaines jusqu nos jours o lUnivers na plus de centre et la Terre occupe une place priphrique dans une galaxie banale. Le chercheur explique ensuite ce quest une thorie scientifique, avant de sembarquer dans celles de Newton (la gravitation universelle) et dEinstein (les relativits restreinte et gnrale), ce dernier ayant boulevers toutes nos conceptions de lespace et du temps et de leurs relations avec la matire et lnergie.

A partir des annes 1920, la suite de la relativit gnrale, les travaux thoriques et lobservation ont achev de redfinir la cosmologie : On assista au XXe sicle une transformation radicale de notre vision de lUnivers : dune part, nous avons pris conscience de linsignifiance de notre plante lchelle de lUnivers, dautre part, nous avons dcouvert que le temps et lespace taient courbes et insparables, que lUnivers tait en expansion et quil avait eu un commencement. Cet instant initial, le big bang, situ quelque 14 milliards dannes dans le pass, pose un srieux problme la relativit gnrale, puisque dans cette thorie, la temprature, la densit et la courbure y deviennent infinies. Or une telle situation correspond ce que les mathmaticiens appellent une singularit. Lorsquune thorie aboutit des singularits telles que la densit ou la courbure infinies, cest signe que la thorie a besoin dtre revue ou modifie. La relativit gnrale prdit un infini quelle ne peut dcrire. Place donc aux tentatives dunion de la relativit et de la physique quantique (celles des chelles microscopiques) pour percer jour les conditions initiales de lUnivers. Une telle thorie quantique de la gravitation nexiste pas encore, mais lon connat davance certaines de ses caractristiques

Hawking sinterroge ensuite sur ce que peuvent dire les thories actuelles propos de la possibilit des voyages dans le temps. Cela le conduit saventurer jusquaux frontires sparant hypothses scientifiques srieuses et pure science-fiction la Star Trek, avec un rsultat plus optimiste que prvu : les lois connues de la physique ne semblent pas carter toute possibilit de voyage dans le temps. Lespoir nen reste pas moins fort mince

Lorsque les chercheurs tiendront enfin leur thorie quantique de la gravitation, ils chercheront lintgrer aux autres thories connues (celles qui dcrivent linteraction lectromagntique et les interactions nuclaires faible et forte) afin dobtenir une thorie unifie des forces. Dans cette entreprise, les problmes restent nombreux et dlicats, des quantits infinies gnantes surgissant tout bout de champ Les thories des cordes, o les particules ne sont plus des points sans dimension mais de minuscules lignes vibrantes, rsoudront-elles la qute ? Faudra-t-il compter sur les branes, occupant entre 2 et 9 dimensions ? Ou encore sur la supergravit, un temps abandonne ? Ces thories sont-elles finalement complmentaires ? Est-il au fond bien raisonnable de courir aprs une thorie unifie ? Et si lon y parvient, sagirait-il dun accomplissement de la science ou seulement dune tape ? Avec autant de questions grandioses, les chercheurs ont de quoi plancher !

Finalement, Hawking a-t-il russi son pari ? On peut laffirmer, car son style est clair et prcis, sans aucune fioriture trop technique, agrment de touches dhumour et de science-fiction. Les illustrations, simples et agrables, arent souvent la lecture. De courtes annexes sur Einstein, Galile et Newton apportent des clairages sur leurs personnalits : on y dcouvre un Einstein jouant subtilement sur les tableaux scientifique et politique, un Galile restant prudent face lEglise, un Newton antipathique usant de stratgies sournoises contre ses adversaires Cependant, tout dpend du niveau de lecture : si le grand public curieux y trouvera son compte, les amateurs de physique seront sans doute lgrement frustrs de la brivet de certains passages et de certaines omissions volontaires. A vouloir faire trop concis, on perd forcment de la matire, ternel dilemme du vulgarisateur

Ludovic Ligot
( Mis en ligne le 20/11/2009 )
Droits de reproduction et de diffusion réservés © Parutions 2020



www.parutions.com

(fermer cette fenêtre)